Bestemmingen

Woni Safaris: Afrikaans avontuur met visie

Alhoewel de ouders van Yves Coppens (48) Copco Travel In Ekeren runden, besloot Yves eerst een master in mobiele telefonie te behalen vooraleer hij toerisme ging studeren. Vandaag staat hij aan het hoofd van Woni Safaris en Woni Trust. Met een jaaromzet van 9,4 miljoen euro en ruim 6.000 pax (voor meer dan 95 procent geboekt via het Kenia-kantoor) is deze Vlaamse reisorganisator sterk bezig. We overdrijven geenszins als we derhalve stellen dat hij als Vlaamse niche-to en DMC één van de ‘leading players’ is op Afrika in het algemeen (16 vnl. Oost-Afrikaanse bestemmingen) en op Kenia in het bijzonder.

“Ik ben, sedert ik 18 jaar geleden in toerisme van start ben gegaan, ongeveer reeds 100 maal in Kenia geweest”, vertelt een enthousiaste Yves Coppens. “Nadat ik in mijn jongere jaren in de ban was geraakt van de film ‘Out of Africa’ met Meryl Streep en Robert Redford, kwam de echte ‘trigger’ op Afrika van een klant van ons reisbureau, die naar Kenia was geweest en me vrij nadrukkelijk aanporde om met deze ‘magische bestemming’ iets te doen. Samen met de Keniaan William Kingoo Mulli – die jammerlijk op 15 augustus ll. overleed – bouwden we Woni Safaris en Woni Trust uit. We startten een kantoor op in Nairobi, waar ik vandaag kan terugvallen op 13 medewerkers terwijl Kenia goed is voor 50 procent van onze totale omzet en dit zalige land inmiddels een stuk van mezelf is geworden en omgekeerd.”

Brochure

“Recent zijn we voor Vlaanderen op de markt verschenen met een 64 blz. tellende brochure waarin we op 16 Oostelijk- en Zuidelijk-Afrikaanse bestemmingen individuele op maat gemaakte Nederlandstalige begeleide kwaliteitssafari’s aanbieden en dit in kleine groepen, vanaf 4 tot maximum 12 pax. De accommodaties waar we komen bestaan uit aantrekkelijke hotels, fraaie lodges en luxe tentenkampen, gelegen in nationale parken en privéconcessies. Uiteraard zijn bij ons ook een brede waaier aan luxe-resorts op droomstranden boekbaar en dit meestal als verlenging van een flinke brok Afrikaans avontuur. Er zijn ondertussen reeds 35 kantoren in Vlaanderen die onze producten tegen een commissie van 10 à 14 procent, verkopen.”

Hulptraject

“Voor mij gaat het echter om veel meer dan enkel reizen verkopen wat me in het toerisme mateloos boeit. Van bij het begin ben ik een fervente voorstander geweest van het promoten en ondersteunen van een duurzame ontwikkeling in ons Afrikaans aanbod. Op die manier proberen we meer structuur te brengen in het leven van wat ik ‘benadeelden’ van deze wereld zou durven noemen. Reizen verkopen is voor mij tevens een manier om geld te genereren om verder te kunnen bouwen aan humanitaire acties. Zo steunden we de voorbije jaren, met de gewaardeerde hulp van klanten en weldoeners, de bouw van een waterput in het Alasti Masaidorp, vlakbij de legendarische Kilimanjaro, waar we eveneens een schoollokaal hebben gebouwd. In de Kyaani Secondary School, op anderhalf uur rijden van Nairobi, staan we reeds behoorlijk ver in ons niche-ontwikkelingshulptraject, want naast een waterput sponsoren we er nu ook de verdere uitbouw van de middelbare school. We hebben nog plannen bij de vleet. Zo denken we hard aan het realiseren van eco-biogascentrales om daar waar mogelijk de natuur te helpen of te herstellen. Mijn echtgenote Ann Cools verzamelt overigens het hele jaar door ‘goodiebags’ voor de Afrikaanse kinderen. Je zou hun ogen moeten zien telkens als ze die hebbedingetjes overhandigd krijgen.”

Overweldigend

Als proef op de som reisde Travel Magazine recent mee op een achtdaagse Kenia-reis die een overweldigende indruk naliet als u het ons vraagt.

Na een aangename nachtvlucht met Kenya Airways uit Amsterdam, stonden we om 6u. reeds op Keniaanse bodem, een land dat overigens 19 maal groter is dan België. Met een gloednieuwe en extra uitgebouwde en dito uitgeruste Toyota Land Cruiser kon ‘Magical Kenya’ meteen van start gaan.

Amboseli National Park, het gebied aan de voet van Afrika’s hoogste berg de Kilimanjaro, stond als eerste op het programma. Het bezoek aan het Alasti Masaidorp was heel speciaal, al zal het wel duidelijk nog een tijdje duren vooraleer de vrouwen daar op een eigen leefwereld mogen hopen, al zal het gebruik dat voor kinderen op hun tweede jaar door de ouders reeds beslist wordt met wie ze later zullen huwen daar weinig aan kunnen verhelpen.

Gedurende de hele reis werd ruim tijd uitgetrokken voor ‘game drives’ en het moet gezegd: zebra’s, gnoes, impala’s, olifanten, buffels, nijlpaarden, hyena’s, reigers, ossenpikkers, leeuwen, enz. konden soms van zeer nabij gespot en gefotografeerd worden.

Uiteraard werden er, en geheel in lijn met de visie (woni in de lokale Kambataal) van Yves Coppens, eveneens enkele bezoeken gebracht aan sociale projecten zoals de Kitangela Glass Factory, waar heel mooie glascreaties gemaakt worden en aan Kazuri Beads waar kleurrijke kettingen uit klei worden getoverd door 340 alleenstaande vrouwen en weduwen.

Voorts was er nog tijd voor een bezoek aan de B2B beurs Magical Kenya Travel Expo (MKTE) in Nairobi. De hoofdstad, met meer dan 10 miljoen inwoners, is dagelijks het toneel van reusachtige files, zelfs naar Antwerpse normen. De babyolifantjes van Sheldrick Wildlife Trust, het Karen Blixen Museum (de schrijfster van Out of Africa) en het Giraffe Centre waren nog meer interessante bezoeken.

Accommodaties

De lodges en hotels waar we overnachtten en die we bezochten, zetten we nog even op een rijtje: Amboseli Serena Safari Lodge, Ol Tukai Lodge, Sentrim Amboseli, Kibo Safari Camp, Tamarind Tree Nairobi en Panari Hotel Nairobi. Dit laatste hotel (136 kamers) verwelkomt steevast de meeste klanten van Yves Coppens en kan prat gaan op een heuse ijspiste, de thuisbasis van het nationaal ijshockeyteam van Kenia.

De reis werd in schoonheid afgerond in ‘Carnivore’, een vleesrestaurant dat je ook nog wel in andere Afrikaanse landen vindt en waar de overvloedige aanvoer van gebarbecued vlees enkel kan gestopt worden door het vlagje dat op tafel staat, te strijken.

Moeilijke oefening

“Wat wij in Afrika doen als hulp in een duurzame ontwikkeling voor het continent en de mensen die er wonen, is in eerste instantie een moeilijke oefening”, verduidelijkt safari-architect Yves Coppens, “maar ik blijf ermee doorgaan. Zelfs wanneer ik in België ben, is er nog altijd een stuk van mij in Kenia. Ik hoop vurig dat ik ooit nog in Kenia zal kunnen wonen, al zal ik daarvoor mijn vrouw nog moeten zien te overtuigen.”

Comments