Analyse, Bestemmingen, Studiereis

Virunga National Park: wondere wereld, hartje Afrika

Een bezoek aan het Virunga National Park is een ontdekkingsreis in het hart van Afrika. Daar, in het grensgebied van Congo, Rwanda en Oeganda, ligt het oudste en het indrukwekkendste nationale park van Afrika: Virunga National Park. Live To Travel nodigde TM en zes reisagenten uit voor een bezoek aan dit werelderfgoed.

Het Virunga National Park herleeft. Door conflicten en natuurrampen geplaagd, bleef het jarenlang van toerisme verstoten. Maar sinds 2014 is het natuurpark weer open en voor wie uit is op echt avontuurlijk reizen, is dit een droombestemming. Live To Travel heeft de weg naar Virunga helpen effenen en organiseert trektochten naar de met uitsterven bedreigde berggorilla’s, naar de werkende vulkaan Nyiragongo en de savanne van Lulimbi, het park met de grootste biodiversiteit van Afrika.

Rwandair

RwandAir heeft drie vluchten per week tussen Brussel en Kigali (Rwanda) en het is de meest voor de hand liggende poort naar Virunga. RwandAir gebruikt op de lijn naar Brussel een comfortabele Airbus A330 met in Economy Class een gedegen 2-4-2 configuratie, in Premium een ruimer 2-3-2 aanbod en in Business Class een luxueuze 1-2-1 opstelling met full-flat bed seats. Het is een aangename vlucht met vriendelijk personeel al is de catering volgens sommigen voor verbetering vatbaar. Eens ter plaatse ligt vanuit Kigali de weg open naar het Virungapark in Congo. Het is een fijne opwarming bij een eerste kennismaking met Afrika en een voorbereiding op wat nog moet komen in Congo, een land dat met geen ander te vergelijken valt.

Afrika

“Ik heb wel wat ervaring met Afrika en ik heb dit continent gezien en geroken, maar dit is het echte Afrika en dat kende ik niet”, zegt Koen Herbots (Herbots Reizen, Herk-de-Stad). Menig door de wol geverfde Afrikareiziger kijkt wel even op bij de confrontatie met Congo. Het is een andere wereld en hier bewijst Live To Travel dat het zich terecht Afrikaspecialist mag noemen. De lokale medewerkers zijn overduidelijk met zorg uitgekozen. Het gaat om mensen die weten waarmee ze bezig zijn en die ieder gezelschap veilig en met beslistheid naar de plaats van bestemming loodsen. Het begint al bij de grensovergang waar op vlotte wijze de formaliteiten worden afgehandeld. Vanaf Goma komt de groep onder bescherming van de rangers van het Virunga National Park. De rangers zijn door gepensioneerde Belgische elitesoldaten keihard getrainde veiligheidsagenten van het park. Ze worden gerespecteerd en gevreesd, en ook wel benijd want deze mannen en vrouwen verdienen een salaris dat dubbel zo hoog is als bij het leger of politie en bovendien: ze worden keurig op tijd betaald.

Tentenkamp

Geleidelijk aan wordt het Virungapark toeristisch uitgebouwd nu de rust grotendeels is teruggekeerd in de ruime regio van Goma. Live To Travel heeft de reisagenten opgevangen in het nieuwe Kibumba tentenkamp. Binnenkort vertrekken van hier ook trektochten naar de berggorilla’s want in die omgeving worden drie families geleidelijk aan mensen gewoon gemaakt, een werk van lange adem. Rond een prachtig hoofdgebouw staan 18 ruime tenten met badkamer en douche. “Je merkt dat dit een ontwikkelingsland is waarbij ook het toerisme in ontwikkeling is”, aldus Anja Lecointre (Selectair Travel Partners, Zonhoven). “Het is wel een geweldige bestemming voor actieve mensen want wie de luxueuze safari’s gewoon is, kan zich storen aan allerlei kleine gebreken in de aangeboden accommodatie.”

Live To Travel heeft ook niet de bedoeling om massatoerisme over Virunga uit te storten. “Wij willen laten zien dat toerisme de gemeenschap hier ten goede komt, werkgelegenheid schept, voor stabiliteit zorgt en  maakt dat er geen dieren moeten neergeschoten worden. Een vereiste is dat een deel van de kostprijs van zo’n reis naar de gemeenschap gaat en hier is dat het geval”, Hans Van der Stock (Live To Travel).

Berggorilla’s

Van Kibumba naar Bukima, het vertrekpunt voor de trektochten naar de berggorilla’s, is het zo’n anderhalf uur hotsen over wegen die al sinds mensenheugenis geen wegen meer mogen genoemd worden. Het is een verzameling putten en stenen waarover vrachtwagens, brommers, jeeps en de meest vreemde vervoersmiddelen zich verplaatsen. Een betere uitvalsbasis voor het bezoek aan berggorilla’s is dan ook het tentenkamp Bukima, keurig maar beperkt in accommodatie. De trektochten naar de gorilla’s kunnen een uur tot drie uur duren afhankelijk van de plaats waar families zich ophouden. Acht families zijn aan mensen gewend maar ze laten zich niet gebieden en doen lekker hun eigen zin. Gidsen en rangers weten hoe ze op een veilige manier met de dieren moeten omgaan maar niet zelden is het urenlang ploeteren door het woud om uiteindelijk tussen deze prachtdieren een uur te mogen verblijven. De gorilla’s hebben lak aan hun bezoekers terwijl hun bezoekers met hun ogen geen blijf weten. Het is een unieke belevenis om op aai-afstand te zien hoeveel de gorilla’s met ons gemeen hebben. “Gewoonweg fantastisch”, zegt Kristin Broeckaert (Thomas Cook Travel Shop, Kortenberg).

Virunga National Park

In Mikeno is het hoofdkwartier van het Virunga National Park en van daaruit wordt de bescherming georganiseerd. Het ligt op zo’n anderhalf uur van Goma in een enorm afgegrendeld domein. Hier huizen de medewerkers, de rangers en Emmanuel de Merode, de Belgisch directeur en grote beschermer van het Virungapark in Congo. Op het domein is ook een lodge omgeven door twaalf ruime bungalows, allen met open haard en een grote badkamer in natuursteen. Het is een andere wereld en een fantastische plaats om te verblijven, ondervonden de Vlaamse reisagenten. Het domein biedt ook de mogelijkheid om korte wandelingen in het woud te maken, kennis te maken met het opvangcentrum voor weesgorilla’s of het opleidingscentrum van de Sint-Hubertushonden te bezoeken. Dit in oorsprong Belgische hondenras met uitzonderlijke speurzin, wordt ingezet in de strijd tegen stropers.

Actieve vulkaankrater

Virunga vereist een goede fysieke conditie zonder daarom extreem sportief te moeten zijn. Het is stevig wandelen naar het leefgebied van de gorilla’s en het is een afmattende tocht naar de top van de Nyiragongo, de actieve vulkaan met het grootste permanente lavameer van de wereld. Het hoogteverschil van zo’n tweeduizend meter moet overwonnen worden want de top ligt op 3470 meter. Maar na een calvarietocht van meer dan vijf uur is de beloning in verhouding. Het is een schouwspel dat met niets te vergelijken valt. “Gewoon super, wat een bestemming. Het heeft een enorm potentieel voor klanten die een beetje avontuurlijk zijn aangelegd”, zegt Veronique Ginee (Travel Plus, Antwerpen). Niemand raakt uitgekeken op dat kolkende lavameer en zeker bij nacht is het kleurenspel fascinerend. Logeren aan de rand van de krater kan in hutten maar de voorzieningen zijn minimalistisch. Maar niet getreurd. “Uiteraard is dit geen bestemming voor iedereen want wie de tocht door het woud naar de gorilla’s of de trekking naar de vulkaan niet aankan, mist al meteen de twee grootste troeven van Virunga”, zegt Hans Van der Stock (Live To Travel). “Het is dan ook het echte Afrika en wie zenuwachtig wordt van al die kleine gebreken, die komt beter niet naar hier.”

Uitblazen

Een fantastische plek om te bekomen van de beproeving van de Nyiragongo is het eiland Tchegera in het Kivumeer. Ook hier gaat het om een goed uitgerust tentenkamp met prachtig uitzicht op het meer. Bij heldere nachten is het er genieten van de gloed van de vulkaan die ver weg op het vasteland opdoemt. “Wij zijn blij dit te mogen meemaken en ik denk dat veel van mijn klanten er ook naar uitkijken en dit zeker aankunnen”, aldus Lisa Schaeken (Oranjetours, Heist-op-den-Berg). “Ik wist niet aan wat me te verwachten maar dit is met niets te vergelijken. Deze natuur is het mooiste wat ik ooit heb gezien.”

Wie Wat Waar?

Wanneer: 20 – 27 februari 2018
Carrier: RwandAir
Deelnemers: Koen Herbots (Herbots Reizen, Herk-de-stad), Anja Lecointre (Selectair Travel Partners, Zonhoven), Lisa Schaeken (Oranjetours, Heist-op-den-Berg), Nathalie De Roeck (Selectair Reizen De Lathauwer, Lede), Veronique Ginee (Travel Plus, Antwerpen), Kristin Broeckaert (Thomas Cook Travel Shop, Kortenberg)
Begeleiding: Hans Van der Stock (Live To Travel), Hendrik Stroobandt (Live To Travel)
Accommodatie: Kibumba Tented Camp, Mikeno Lodge, Tchegera Island Tented Camp, Flame Tree Hotel Kigali

Luc De Smet, Senior reporter Travel Magzine

Comments