Terwijl het motto van de jubileumeditie TM 400 vervat zit in de slingerbeweging “van gisteren tot morgen” staat de toekomst van de reisindustrie vandaag meer dan ooit centraal in onze 25ste jaargang. Daarbij dient opgemerkt dat TM – vandaag goed onderbouwd met een jonge, dynamische generatie van gepassioneerde millennials (allen tussen 22 en 32 jaar) – geruggensteund door enkele mature vrouwelijke collega’s die al jaren het klappen van de zweep kennen en begeleid door Willaert Junior-  méér is dan alleen maar de printuitgave of de wekelijkse elektronische newsletter die u nu aan het doorlopen bent.

Vernieuwing

Verschillende redactionele platforms bieden u vandaag als trouwe lezer bijna de helft van onze continue contentstroom – naast de driewekelijkse print – aan op de website, breaking newssite, cruise- en aviationnewsletter (24u/24u), momentopname, wedstrijd- of workshopsites, zonder uiteraard de wekelijkse TM-Newsletter te vergeten. Nieuw in dit verhaal is dat we bij TM – samen met enkele partners – overtuigd waren dat onze vormgeving dringend een nieuwe “look & feel” nodig had, wat met de historische TM-Newsletter 1000 op vrijdag 17 november zal resulteren in een nog veel gebruiksvriendelijker geheel aan verschillende website platformen.
In dit jubileumjaar ontbreekt uiteraard ook niet de 20ste feestelijke editie van de ondertussen legendarische of klassieke TM Travel Awards, die traditiegetrouw in de Hilton Antwerp Old Town op de Groenplaats plaatsvindt – dit jaar in de week van de WTM London – met name op vrijdagavond 10 november – één week vóór het ANVR-congres in Sevilla (wat perfect toelaat dat diverse Benelux-verantwoordelijken in de verschillende sectoren present tekenen in Antwerpen).

Buitenbeentje

Overigens hebben we de jongste twee jaar niet stilgezeten bij TM om “en marge” of buiten het volle geweld van de dagelijkse nieuwsstroom creatief aan de weg te timmeren van een uniek project dat in de eerste helft december gepubliceerd wordt: via een unieke vormgeving een zo’n 350 bladzijden tellend “magbook” over de “toekomst van de reisindustrie 2025” met als werktitel “A Journey”. Worden de nieuwe “baronnen van de cloud”, de zogenaamde GAFA (Google, Apple, Facebook, Amazon) en hun Chinese counterparts als een Alibaba, Baidu en een Ctrip, straks niet de nieuwe gigantische reisconcerns van morgen? Is het vandaag populaire tv-portaal Netflix morgen niet het volgende  entertainment en splinternieuw reisportaal?
Centrale leidraad is de “klantenbeleving” in een veranderende wereld vol nieuwe distributiekanalen, ecologisch en duurzame bestemmingen, nieuwe gezonde culinaire evaringen, ontmoetingen met andere biotopen en mensen in een sociaal verantwoorde omgeving, etc. Daarbij is duidelijk gezocht naar een mooi evenwicht tussen tekstuele en fotografische vormgeving. Méér hierover publiceren we in de loop van de maand november.
Verder niet te vergeten, in de loop van de 25e jaargang, is een serie interviews met ceo’s en topfiguren uit de Europese reisindustrie, te vergelijken met onze bijzondere serie interviews tijdens onze 20e jaargang die we deden met Grote Reizigers. De eerste in de rij is de topvrouw van de RIU Hotels & Resorts Carmen Riu. Dit interview verschijnt in TM 403, op vrijdag 13 oktober.

Morgen

Zoals al aangeduid in het edito van TM 400 op 11 augustus, “zit onze reisdistributie met z’n allen nog wel een hele tijd in een marktgebeuren waarbij de distributiekost voor een ‘travelproducent’ uiteindelijk goedkoper af is dan de lang voorspelde eigen online marketingkost die technologisch – met of zonder voor Google Sinterklaas te willen spelen – vaak duurder, omslachtiger en minder klantvriendelijk is dan op een modern verantwoorde manier een gezond evenwicht tussen eigen productie en verkoop en wederverkoop te blijven nastreven.”

Blockchain/Bitcoin

En toch zitten ondertussen enkele kopstukken van de reisindustrie niet stil inzake de op ons onvermijdelijk afkomende nieuwe technologische ontwikkelingen. Neem nu de bitcoin, het digitale crypto-geld dat de consument toelaat direct transacties te verrichten zonder tussenkomst van derde “tussenstadia” partijen (vandaag is 1 bitcoin 4230 US Dollar waard met 16 miljoen gebruikers (wallets) en 100 miljoen plus transacties). De blockchaintechnologie ligt aan de basis van de zogenaamde cryptovaluta als Bitcoin, maar – voor alle duidelijkheid – kent ook nog andere toepassingen. Zoals de New York Times het recent al aangaf, “Internet heeft de jongste 25 jaar de wereld veranderd. Maar Blockchain, als de grote nieuwe disruptor, zal de wereld opnieuw transformeren, en dit binnen de eerstkomende 10 jaar. ”
Internet maakt het uitwisselen van informatie toegankelijk maar Blockchain gaat het delen van waarden, gebaseerd op een lichte technologie, nog sterk vergemakkelijken. Terwijl de toegankelijkheid hetzelfde blijft, gaat de accurraatheid van data enorm toenemen met als gevolg een grotere transparantie en beveiliging. En dit in zowat alle sectoren, gaande van financiële partijen (alle belangrijke grootbanken ter wereld zitten tegenwoordig te experimenteren met de blockchaintechnologie en cryptogeld), multinationals, over logistics, entertainment tot consumenten – en overheidstoepassingen.

De Blockchain is oorspronkelijk de technologische datastructuur achter het Bitcoinnetwerk. Het is in feite één groot universeel open grootboek (database) waar niemand exclusief eigenaar is. Het is een zogenaamd peer-to-peer netwerk waar alle deelnemers van het netwerk samen de eigendom gelijk verdelen. Net zoals e-mail en het Internet van niemand is. Als we Blockchain vergelijken met het Internet, dan maakt dit voor de data in de databases mogelijk wat het Internet doet voor informatie. De doorbraak is hierbij dat dankzij “gedistribueerd vertrouwen” digitale gegevens niet bruikbaar kunnen gekopieerd (en ook niet gehacked) worden, maar dat de eigendom van activa digitaal betrouwbaar wordt overgedragen. Bitcoin is wellicht de meest bekende blockketen op dit ogenblik, maar er zijn tegenwoordig wel verschillende blockchains beschikbaar met allemaal een unieke set van kenmerken zoals Ethereum, IOTA, NEM, Ripple, etc. Vandaar dat de Blockchain een gigantische rol gaat spelen in de Internet of Things (IoT), waarbij de virtuele wereld van het Internet samenvloeit met de fysieke wereld van dingen door die wereld te verbinden met het Internet. Daarom dat bedrijven zoals IBM of Microsoft bestuderen hoe ze Blockchain kunnen gebruiken voor de verdere ontwikkeling van het Internet der dingen.

En wat met de actoren in de reisindustrie?

Niet alleen een reisgigant als TUI houdt zich hiermee bezig, maar ook airlines en technologieproviders als een Amadeus werken koortsachtig aan het implementeren van allerlei databases in een virtuele Blockchain technologie.
Fritz Joussen, ceo van Europa’s reisconcern TUI, gaf eind augustus in een keynotespeech in Londen aan dat “de blockchain-technologie binnen 5 à 10 jaar de B2B-wereld zal domineren, terwijl bij de digitale gevolgen van het Internet het gedrag van de consument helemaal zal veranderen.” In die zin voorziet de topman het einde van de route van de huidige onlineportalen als de booking.coms en Expedia’s van deze wereld. Zijn argumentatie komt hierop neer: bedrijven als bovengenoemde online portalen (en gelijkgezinden) creëren een waarde voor de investeerders – door monopoliestructuren op te bouwen en die data op grote schaal te vermarkten via significante marketingbesteding door de klant, gedeeltelijk gebaseerd op de marges die deze bedrijven de leveranciers laten betalen omwille van het gecreëerde monopolie.
“Blockchain”, aldus F. Joussen, “verhindert dergelijke monopolies door een niet discriminerende toegang tot alles.” Het is duidelijk dat “toegang tot alles” een publieke Blockchain noodzakelijk maakt. TUI gebruikt voorlopig een privé-versie, in-house ontworpen, om die interne processen en de distributie van zijn eigen inventaris te optimaliseren. Tijdens zijn briefing eind augustus in Londen waar Joussen het voornamelijk had over “persoonlijke ideeën” kon (of wou) hij zich nog niet uitspreken om “zijn TUI Blockchain” ook naar derde partijen open te stellen. Het is hier duidelijk dat de TUI-topman de mogelijkheid onder ogen zag dat de TUI Blockchain een “uitwisselingsveld” zou kunnen worden voor hoteliers om de globale product- en portfolio-inhoud te distribueren zonder zich nog zorgen te moeten maken over de “monopoliemarges die vandaag door de online tussenpersonen nog geheven worden.”
Op dit ogenblik werken volgens Joussen zo’n 30 personeelsleden binnen TUI op het Blockchain-concept. Hij verwacht binnen 5 jaar een besparing van zo’n 100 miljoen euro per jaar door een consequent implementeren van Blockchain.
Daarenboven zit in het masterplan van TUI,  bekend onder de naam “TUI 2022 strategie”, een blockchainproject met name BedSwap. Blockchain laat op die manier TUI toe zijn eigen hotelinventarissen tussen verschillende verkoopspunten naargelang van de vraag te variëren en zijn verkoopmarges ad hoc aan te passen, door de integratie van TUI’s yieldsysteem in Blockchain. De verkregen consumentendata zouden dan in een latere fase in het Blockchainplatform ingevoerd worden en door de verbinding met een marketingengine zou TUI dan een keuzezoekmachine inbouwen om op die manier een one-to-one marketing relatie met de klant te creëren.
Een niet onbelangrijke opmerking in Londen ging verder nog over de verkoop van ‘s werelds grootste beddenbank Hotelbeds in de maand april 2017 aan de financiële investeerdersgroep Cinven voor 1,2 miljard euro. Joussen (in een vorig leven software ingenieur en ex-ceo Vodafone Duitsland) is er heilig van overtuigd dat de opkomst van Blockchain een bedreiging vormt voor het “beddenbank business model” (en alle tussenpartijen).

Conclusie

Dit alles zal voor vele lezers een nog ver-van-mijn-bed story lijken, maar interessant is dat een historisch gegroeide non-ferrogroep (Preussag) via reizen en maritieme cruise- en cargo activiteiten vandaag een wereldspeler als traditioneel reisconcern geworden is met 50% operationele winst gecreëerd uit de eigen hotel- en cruisebusiness en zich vandaag vanuit de traditionele analoge wereld in het digitale tijdperk gaat profileren met een proactief tech-gedreven businessmodel! Wordt meer dan ooit vervolgd.*
*Meer over Fritz Joussen en zijn visie over de toeomst van TUI zal morgen te lezen zijn in een interview met De Tijd. De topman was vorige dinsdagmorgen o.a. in Brussel in a.v. de jaarlijkse “Employees Day”. Opvallend was onder andere zijn uitspraak over de noodzaak en zijn geloof in de toekomst van eigen airlines die onafhankelijk routes en slots beheersen om van niemand afhankelijk te zijn toeristische regio’s mee verder te ontwikkelen.

Robrecht Willaert, directeur-hoofdredacteur Travel Magazine