Studiereis

Utah – 100% outdoor en 100% natuur

De eerste studiereis naar de trans-Atlantische bestemming Utah van USA Travel was voorbehouden voor vijf succesvolle reisagenten. Ze ontdekten er veelzijdige landschappen die vormgegeven zijn door de wind en de tijd, een ideale omgeving voor een week vol avontuur in de bergen.

Authentiek Amerika

Salt Lake City, de wereldhoofdstad van de mormonen en de stad van de Olympische Winterspelen in 2002, is wellicht het enige waaraan de 45e Amerikaanse staat je doet denken. Salt Lake City wordt ook als de tweede meest hipster stad van het land beschouwd volgens de New York Times, en wordt een gedegen concurrent in de ambachtelijke brouwerijsector. In SLC, op de flanken van de Rocky Mountains, vermijd je de drukte van de grote luchthavens als je naar het westen van de Verenigde Staten reist. Je duikt er meteen de natuur in, de hoofdrolspeler van deze rondreis, die Utah Office of Tourism heeft uitgestippeld voor USA Travel rond drie thema’s: outdoor, buiten seizoen en ongekende parken.

Hartje van de Far West

De groep trok zijn wandelschoenen aan en zette zijn muts op, en bleef niet lang rondhangen in de steden, maar zocht al snel hogergelegen oorden op. De hoogte varieert tussen 1.000 en 4.000 m, met zacht glooiende hellingen en horizonten als van een postkaart. De route naar het zuiden was een aaneenschakeling van parken, canyons, smalle doorgangen, valleien, woestijnen, kloven en mesa’s. Wanneer je de parken doorkruist, ontrolt zich een kleurrijk schouwspel: witte, rode, groene, gele en oranje rotslagen, in alle mogelijke kleurschakeringen, zo ver je ogen reiken. Hier heerst absolute rust en stilte: Utah is een van de minst bevolkte staten van Amerika en de toeristen weten nog niet dat dit het hartje van de Far West – van de pioniers – is, ooit bevolkt door het grootste aantal dinosaurussen! De Amerikanen zeggen dat Utah zijn highlights goed verborgen houdt, en dat klopt.

Alleen al voor je ogen

Behalve enkele korte gesprekken in de coffee shop, een gepassioneerde gids in het Western Mining & Railroad Museum van Helper, enkele grapjassen verkleed als pompoen (het is Halloween en in de USA probeert iedereen elkaar schrik aan te jagen), een speelse serveerster of een verkoper van warme kousen, leer je in deze verlaten landschappen niet veel mensen kennen. Hier wandel je en soms klim je. Je gaat van de ene hoogvlakte naar de andere met de tokkelbaan. Je doorkruist, ingepakt in een waterdichte uitrusting, een rivier. Je stopt voor een cowboy en zijn kudde koeien of bizons die in volle vrijheid leven. Je picknickt op een andere planeet. Je verplaatst je met een van, jeep of helikopter. En je blijft bij de groep om niet verloren te lopen. Je beleeft topavonturen met een topteam.

Highway 12

Utah is, na Alaska, de staat met het grootste aantal beschermde natuurparken. Zijn vijf nationale parken liggen in het plateau van Colorado: een getrapt reliëf, geologische landschappen uitgesneden door de gelijknamige rivier en mythische wegen met de naam National Scenic Byway. Zoals de Highway 12, die de verschillende buitengewone sites met elkaar verbindt. 200 km op 3.000 m hoogte en een opeenvolging van grandioze landschappen, archeologische en geologische bezienswaardigheden, de dorre Red Rocks, Boulder Mountain, waar wilde dieren de koelte opzoeken en de lariksbomen lijken de heldere blauwe hemel te raken. Soms verlaat je de brede, bewegwijzerde routes en ontdek je een stukje onwaarschijnlijke woestijn. Voor zo’n originele tocht beschikken de lokale gidsen over terreinwagens. Zo vinden ze zelfs de kleinste trumped plant, de bloem die wijst op opslagplaatsen van uranium. Het is aan te raden een terreinwagen te reserveren als je de route van je klanten uitstippelt.

Mighty Fives

Je moet voor dag en dauw uit de veren om Delicate Arch te beklimmen en de zonsopgang te bewonderen. Dit symbool van Arches National Park prijkt op heel wat nummerplaten. Een vrij eenvoudige trail gevolgd door een steilere slickrock leiden je naar een decor van honderden natuurlijke bogen. Je zou denken dat ze in scène zijn gezet voor de fotografen, die naast de wandelaars het best vertegenwoordigd zijn in Utah. Canyonlands, de wieg van talrijke inheemse stammen, en Capitol Reef, het land van de eerste cowboys en de eerste outlaws, bieden de kans om in de geschiedenis van de verovering van het westen te duiken en de decors van de grootste westerns te ontdekken, niet ver van de laatste goudzoekers van de Henry Mountains. Wat verder speelt zich het spektakel van de aardpiramides (hoodoo) af, versteend in de gloeiende rotsen van Bryce Canyon. Het doet de -16° op de thermometer vergeten. De vele uitzichtpunten rond dit immense natuurlijke keteldal bieden een fascinerend lichtspel. Je hoeft helemaal niet diep in het labyrint af te dalen om van dit schouwspel te genieten. Ten slotte kruisen we enkele wilde mustangs op weg naar de rode kliffen van Zion National Park, met zijn canyons, Narrows en Virgin River, waar je kunt wandelen met de voeten (of meer) in het water en je ogen gericht op het feeërieke spektakel van de scherpe bergtoppen en zandstenen koepels.

Verborgen pareltjes

Naast deze grote klassiekers, zijn er nog tal van andere openbare en privéparken. Je ontdekt ze langs panoramaroutes die kleine canyons, kloven, bossen en schilderachtige dorpjes met elkaar verbinden. Goblin Valley State Park is heel toegankelijk voor een wandeling tussen de ‘goblins’ of aardmannetjes, duizenden kleine, ludieke rotsformaties, zo rond als paddenstoelen. Calf Creek Falls, Peek-a-boo of Coral Pink Sand Dunes State Park, in het hartje van het wandelparadijs Grand Staircase-Escalante, mogen niet ontbreken in het programma. Ten eerste omdat het een ideale bestemming is voor een dagje picknicken in een groenere natuur, langs een rivier. Ten tweede omdat het een slot canyon is zoals de beroemde Antelope Canyon, maar waar helemaal niemand je pad kruist. Deze laatste is uiterst geschikt voor een partijtje rodelen of surfen op het rode zand, ideaal voor gezinnen. White Pocket ten slotte, in Vermilion Cliffs National Monument, biedt een adembenemend decor met reusachtige, veelkleurige rotsen, die je kunt verkennen met een gids. Trek hiervoor minstens een halve dag uit.

Steden

Er zijn ook steden in Utah. Ze zijn klein en leunen tegen de bergen aan of liggen aan de rand van parken. Vaak tellen ze maar enkele duizenden inwoners en één enkele grote straat, met een aaneenschakeling van hotels, eetgelegenheden, sportwinkels en mountainbikeverhuurders. Overal staat de tv op een sportzender, John Wayne tot in de toiletten, deurklinken in baseballbats, bandana’s als servetten, reusachtige steakmessen, ketchup en tabasco op de tafels. Helper is gebouwd voor de spoorwegarbeiders, in the middle of nowhere en leeft tegenwoordig op dankzij kunstenaars die uit het hele land naar hier zijn afgezakt om er te investeren in de oude huizen, saloons en ateliers. Moab, op het plateau van Colorado, is een land vol sporen van uraniummijnen, doorspekt met het blauw van de bovengrondse potasmijnen en omzoomd met rode kliffen. Een majestueus decor van de stad van de levenskunst en het toerisme van Utah, waar ook tal van films zijn opgenomen. Torrey en Hanksville, aan de poorten van Capitol Reef National Park, ademen de sfeer uit van de legendes van de Far West. Je hebt er het gevoel dat je aan het einde van de wereld bent beland. Bryce Canyon City ligt dicht bij het nationale park. Kanab is imposanter en huisvest met name de favoriete lodge van John Wayne en John Ford en de Best Friends Animal Sanctuary, het grootste dierenasiel ter wereld (permanent 1.600 dieren), dat vrijwilligers verwelkomt voor enkele uren of dagen. Springdale telt minder dan 500 inwoners, maar de festivalkalender daar is even gevuld als die van de andere plaatsen die we doorkruisten. Dit is de toegangspoort naar het Zion National Park. En St George, op de grens met Arizona en op twee uur van Las Vegas, is de grootste stad in het zuiden.

Utah begrijpen

Utah is een bestemming die verwend is door de natuur en vooral bestemd is voor liefhebbers van uitgestrekte landschappen, trektochten, ideaal voor gezinnen en actieve reizigers. Een roadtrip is een must, met uitermate goed onderhouden, brede wegen tot in de parken. Er zijn federale, nationale en privéparken, met een natuur- of cultuurlabel. Maar zelfs buiten deze heel goed georganiseerde sites, vormen de landschappen een natuurmuseum. Het klimaat is droog, zelfs al zakt de thermometer. Er heerst een gastvrije, coole en sportieve sfeer. Een goed roadbook volstaat, de parken zijn goed bewegwijzerd en de rangers staan gratis ter beschikking om informatie te verstrekken.

Praktische info

Deze reis is mogelijk gemaakt door USA Travel, in samenwerking met de dienst voor toerisme van Utah. Utah Office of Tourism is tegenwoordig heel actief in België via Olivier Barthez, ook een geweldige gids ter plaatse. De dienst geeft een brochure uit in het Nederlands en het Frans, die in januari verschijnt. USA Travel werkt aan nieuwe rondreizen. Overigens wenst 80% van de klanten een à la carte rondreis. Meer info via Visitutah.com en usatravel.be. Met Delta-KLM-Airlines vlieg je vlot naar Utah met rechtstreekse vluchten naar SLC via Parijs en Amsterdam.

Comments