Bestemmingen

Travel South USA Showcase: het zuiden van Amerika in de kijker

ABC van het zuiden

Travel South USA (TSUSA) is de officiële regionale bestemmingsmarketingorganisatie van het zuiden van de Verenigde Staten. Tot dit kransje authentieke Amerikaansheid en toonbeelden van gastvrijheid behoren in alfabetische volgorde: Alabama, Arkansas, Georgia, Kentucky, Louisiana, Mississippi, Missouri, North Carolina, South Carolina, Tennessee, Virginia en West-Virginia. Alhoewel er te debatteren valt over of er staten ontbreken (denk aan Texas), één iets staat buiten kijf: TSUSA vertegenwoordigt deze mooie staten op een daadkrachtige manier. Dit doen ze onder andere door de Travel South International Showcase te organiseren voor internationale buyers en journalisten. Hieronder geven we nog even graag heel kort enkele highlights per staat en gaan we dieper in op Louisiana. De zuiderse gastvrijheid krijg je er overal gratis bovenop!

Door Jonas Vandenabeele, Staff Reporter

Sweet home Alabama heeft zoals veel staten in het zuiden veel muzikaal erfgoed. Zo heb je de Muscle Shoals studio waar heel wat legendes de revue passeerden om op te nemen. Alabama beschikt ook over een kustlijn en een Civil Rights Movement route, met een podcast om bij te leren of je te gidsen. Arkansas bestempelt zichzelf als the natural state met 52 staatsparken. AR ligt ten noorden van Louisiana en wordt in het westen begrensd door de Mississippi. De rivier Arkansas doorklieft de staat horizontaal, waardoor er voldoende watersportmogelijkheden zijn. Georgia wordt gezien als de gateway to the south, niet in het minst omdat de gigantische luchthaven van Atlanta hier oneindige mogelijkheden aan vluchten biedt. Atlanta huisvest ook de geboorteplaats van een van de grootste merken ter wereld: Coca-Cola. Sinds de jaren 70 is de staat ook een favoriet om films en series in te blikken, denk aan Marvel-films of The Walking Dead. Kentucky ligt ten noorden van Tennessee en is bekend om zijn bourbon whiskey, muziek en zijn wereldklasse paarden en de Kentucky derby. Louisiana komt zo dadelijk uitgebreid aan bod. Mississippi is de thuis van de machtige rivier. Het is ook de plaats waar Elvis geboren werd en de blues springlevend is.

Missouri is een der noordelijke zuiderse staten. Route 66 doorkruist de staat en er zijn heel wat brouwerijen in de staat. Al combineer je deze twee best niet als je nog moet rijden! In St. Louis kan je de Gateway Arch bestijgen en het omliggende park doorwandelen. In Kansas City vind je dan weer jazz en kunst. In North Carolina vind je trektochten voor alle niveaus. Voor de ervaren hikers is er de Appalachian trail. Daarnaast heb je nog de NASCAR in het centrum en een grote kustlijn in het oosten. Die kustlijn loopt gewoon door in het zuiden in South Carolina. De kust zorgt voor verse zeevruchten en in Myrtle Beach kan je het Myrtle Beach countryfestival bijwonen. Ook hier zijn er wandeltochten voor alle niveaus en je kan er zelfs golfen. In Tennessee proef je een heleboel bourbon en kan je het Graceland van Elvis Presley bezoeken en de staat is de wieg van countrymuziek. Je kan er in Natchez kan je een wijnroute volgen en je kan er heerlijk BBQ eten zoals in veel van de omliggende staten. Tenslotte hebben we Virginia en West-Virginia in die laatste brengen de country roads je thuis. Met River Gorge NP heeft de staat het jongste Nationaal Park van de VS.

Let’s make plans

Zonder reisplannen geen reis, dat is zo klaar als een klontje. Dat was meteen ook de oproep van Liz Bittner, president en ceo van Travel South USA naar de professionals maar ook rechtstreeks naar de eindklant: maak plannen om naar de VS af te reizen en van de diversiteit van het land te genieten. De reisprofessionals zorgen ervoor dat uw klant in goede handen is, zowel uitgaand als receptief. De projecties zeggen dat het internationale toerisme zich zou moeten volledig hervatten zoals pre-corona in 2024. Van 2007 tot 2019 zag Travel South een stijging van 61% in de uitgaven van internationale reizigers naar de TSUSA staten, van 5,5 miljard dollar naar 8,8 miljard dollar, om dan ineen te zakken naar 1,1 miljard dollar. Als het toerisme zich in 2024 tot op het niveau van de prognose kan herstellen dan zou dat een verlies van 18,7 miljard dollar betekenen tussen 2019 en 2024.

Ook de algemene economie van de zuidelijke staten kan zich niet volledig herstellen zonder de inkomsten uit het toerisme. Daarvoor werkt TSUSA ook nauw samen met Brand USA om reizigers warm te maken om naar de USA te reizen. Dat kwam Chris Thompson van Brand USA nog eens toelichten, op dezelfde manier als op IPW. De campagne United Stories is een belangrijke pijler in dat marketingverhaal. Het zijn verhalen van unieke plaatsen en mensen in de VS die jou uitnodigen je eigen verhaal te schrijven door ernaartoe te reizen.

Belgen op TSUSA

De Belgische delegatie was misschien niet groot in getallen desalniettemin was ze duidelijk aanwezig. Op de openingsavond ‘honors night’ in the Houmas House, in het splinternieuwe museum, ontving USA Travel Consultants een award. Het is een erkenning voor het doorgedreven werk dat ze – voor en achter de schermen – op de zuidelijke staten realiseerden over de jaren heen.

Patricia Schaumans (USA Travel Consultants): “Het was mijn eerste keer Travel South. Ik vond dit een zeer interessante beurs en heb veel goeie contacten gelegd. Leveranciers waren allemaal heel enthousiast om ons hun producten te leren kennen. De beurs zelf was ook erg goed georganisserd.

Steden als Nashville, Memphis en New Orleans zijn stuk voor stuk muzieksteden, ideaal voor liefhebbers van jazz, soul en blues, rock&roll en countrymuziek. Tupelo, de geboorteplaats van Elvis en Graceland: het contrast tussen beide is spectaculair. Ook Clarksdale en Indianola (geboorteplaats van BB King) zijn een bezoek meer dan waard. Ook als je geen muziekfan bent zit je hier goed. Het zuiden gaat ook over de geschiedenis van de burgeroorlog en de strijd van de burgerrechtenbeweging. Het Museum van History & Civil Rights Museum in Jackson is een echte aanrader.

Deze staten zijn ook ontegensprekelijk verbonden aan het tijdperk van katoenplantages en slavernij met de vele authentieke Antebellum-landhuizen en plantages. Een verhaal dat moet blijven verteld worden. En dan heb je natuurlijk ook de Carolinas met historische steden als Charleston en Savannah met hun Victoriaanse huizen en weelderige parken en pleinen, en de indrukwekkende natuur van de Great Smokey Mountains, de Appalachen en de Blue Ridge Mountains. Maar we mogen ook de prachtige kusten en stranden niet vergeten! Dus eigenlijk biedt the south voor elk wat wils.”

Ludwig Verbruggen (Product manager USA): “Travel South was een beurs op maat van Joker. Naast de verantwoordelijken van de verschillende staten kon je ook rechtstreeks praten met lokale CVB’s (nvdr. Convention & visitors bureau) en aanbieders van kleinschalige hotels en activiteiten. Het was fijn te ontdekken dat het Zuiden naast de legendarische muziek en het heerlijke eten ook nog prachtige natuur in petto heeft voor

Gérald, Patricia, Ludwig

onze actieve reizigers. Dit soort kleinere regionale beurzen, zoals Travel South, zijn de ideale gelegenheden om onze kennis van de USA te verdiepen en onze roadtrips in de toekomst nog aantrekkelijker te maken voor de reizigers die houden van Slow Travel en de verborgen parels tussen de hoogtepunten ook willen leren kennen.”

Gérald Ponsard (Gérald en Amérique): “De beurs was echt interessant. Dit was mijn tweede keer op de Travel South International Showcase en ik vond het zeer productief. Je kan er mensen ontmoeten die je niet op grotere shows ziet. Na de beurs trok ik voor de eerste keer naar Mississippi. Voor mij een van dé ontdekkingen: het Civil Rights Museum en het Mississippi History Museum in Jackson. Een ongelooflijke plek, leuk en interessant! Natuurlijk waren de muzikale traktaties ook geweldig. Concluderend zou ik zeggen dat de zuidelijke staten echt ongelooflijke plaatsen zijn om te komen ontdekken. Minder bekend op de Belgische markt maar met zo veel te bieden! Een ongelooflijke gastvrijheid, een culinair erfgoed om te ontdekken, een muzikale rijkdom zoals nergens anders, kortom, kom en ontdek de Zuidelijke Staten ze wachten op u met open armen”

Louisiana ‘lagniappe: a little something extra’: op ontdekking

De trip start nabij Brussels Airport. We hebben een overnachting geboekt in het Van Der Valk hotel Brussels Airport. Het is de ideale uitvalsbasis voor een (vroeg) vertrek vanop Brussels Airport. Aan de vooravond van de vlucht richting Louisiana hielden we een babbel met de gm van het hotel, Joris Toye: “Ons hotel onderscheidt zich door de investeringen in onze F&B. We zorgen voor kwalitatieve en gezellige restaurants. Van Der Valk is een familiale onderneming en dat merk je ook. We hebben kamers die veel sneller dan het gemiddelde gerenoveerd worden. We bieden uiteraard ook een pakket Park&Fly aan, een overnachting met twee weken parking inbegrepen en een shuttleservice (€ 5) naar de luchthaven. Hier krijgt de reisorganisator 10% commissie op. We proberen ook daarnaast nieuwe leuke concepten op te zetten zoals de dome buiten, een ijspiste… het brengt allemaal bij aan de sfeer van het hotel.” Zelfs als je niet vliegt, valt er dus wel altijd vat te beleven in het Van Der Valk Brussels Airport. Het ontbijt is er trouwens uitstekend.

De eerste vlucht van Brussel naar Chicago kwam aan zonder echte vertraging ondanks de stiptheidsactie aan de paspoortcontrole in BRU. De Boeing 787-900 Dreamliner zorgde voor een erg  stille vlucht in alle comfort in de smaakvol ingerichte cabine. De lunch was verzorgd en lekker, daarna werden alle lichten gedimd om te kunnen slapen.

Lagniappe betekent een extraatje, iets wat je cadeau geeft aan iemand of extra doet voor iemand. Dat typeert de mentaliteit in Louisiana, gastvrijheid ten top. Het begon meteen toen ik van mijn derde vlucht – toegegeven redelijk uitgewrongen – stapte en de kleine regionale luchthaven van Shreveport (Noord-Louisiana) doorkruiste. Daar wachtte onze chauffeur ons op met een brede glimlach. In no time namen we plaats in zijn zwierige zwarte SUV en werden we hartelijk verwelkomd, om meteen aan het restaurant afgezet te worden. Wat volgde was een waar banket aan Louisiaanse kookkunst. ‘Ernests’ was een hyperauthentieke zuiderse bar en restaurant waar je erg royale porties hapjes, voorgerechten, hoofdgerechten en geflambeerde desserts voorgeschoteld krijgt met op de achtergrond een dikke streep muziek. De toon was meteen gezet.

Twee generaties bij Fertitta’s

De volgende dag ontdekken we nog wat meer van Shreveport, zoals zijn legendarische Shreveport Auditorium, een memoriaal voor de Eerste Wereldoorlog. Vele grote artiesten passeerden er de revue, de Louisiana Hayride werd er opgetreden en in ’54 ging het publiek helemaal uit zijn dak toen een negentienjarige Elvis er speelde. Maar ook o.a. Hank Williams en Johnny Cash gaven er het beste van zichzelf. De lunch was hyperauthentiek we aten er een Muffy (afkorting van muffaletta, Italiaans brood) een warm broodje in het Fertitta’s familierestaurant, nu al de vierde generatie, en de tijd lijkt er stil te hebben gestaan.

Volgende stop: Natchitoches, maar je spreekt het uit als ‘NAK-ə-tish’, het duurt een tijdje tegen je dat onder de knie krijgt. Natchitoches was oorspronkelijk een Franse nederzetting aan het begin van de 18e eeuw. We bezochten er de reconstructie van de burcht die moest dienen als bescherming tegen de nabije Spaanse kolonisten. Maar tot grote confrontaties kwam het nooit, en de Fransen, Spaansen, en Natchitoches indianen, naar wie het stadje vernoemd is, leefden vredevol naast en met elkaar. Vandaag is Natchitoches een gezellig stadje met een architecturale parel: de ‘Louisiana Sport hall of fame & Northwest Louisiana history museum’. Een hele mondvol maar laat ons eerlijk zijn, niet het museum maar het prachtig staaltje hedendaagse architectuur steelt de show. Het stadje zelf is aangenaam om te kuieren, langs de shops aan de waterkant van de Red River. De Kaffie-Frederick winkel, een general store met klusgerei, kookgerei, decoratie en noem maar op, bestaat er al langer dan 150 jaar en is nog steeds in handen van dezelfde familie.

We kronkelen mee met de Red River richting Melrose Plantation (ook wel eens Yucca Plantation genoemd). We bevinden ons centraal in de staat. Het stuk grond was van Louis Metoyer, zoon van een bevrijde slaaf Marie Therese Coincoin. Het hoofdhuis op het landgoed dateert van 1832. Het is daarrond dat het opmerkelijke verhaal van Clementine Hunter zich afspeelt. Ze was oorspronkelijk afkomstig van zwarte slaven, en ze kon noch lezen noch schrijven. Ze was op Melrose samen met andere ‘vrije kleurlingen’ in dienst op de plantage. Ze pakte op een gegeven moment verfspullen en begon te schilderen zonder enige opleiding. Haar kunst is gebaseerd op gebeurtenissen in haar eigen leven, een van haar belangrijkste werken valt er te bezichtigen. Hunter overleed in 1988 op 101-jarige leeftijd en wordt erkend als een van de meest invloedrijke Afrikaans-Amerikaanse volksartiesten. Hier meer over haar verhaal. Een aangrijpende plaats met minstens even interessante levensverhalen. De rust die er nu heerst staat in schril contrast tot de bedrijvigheid die er zo’n honderd jaar geleden moet geheerst hebben.

Eens aangekomen in Lafayette bevinden we ons in het zuiden van het land. Hier bezoeken we een openluchtmuseum waar ze de geschiedenis levend houden van ongeveer 1765 tot 1890. Je kan er uiteraard – zoals op zoveel plaatsen in Louisiana – gaan dansen op de muziek van toen, zydeko of cajun, beide nog steeds springlevend. We lunchen er in Prejean’s en proeven van de authentieke Cajun keuken, waar alligator proeven een must is. Niet je ding? Misschien lust je wel de heerlijk houtskoolgegrilde oesters. Wanneer je in Lafayette bent, bezoek dan zeker ook Avery Island een dertigtal mijl verder naar het zuiden. Je kunt er de Tabascofabriek bezoeken een aanrader voor wie het heet mag zijn! Het domein heeft trouwens ook een mooie tuin met verschillende planten- en boomsoorten en de kenmerkende zuidelijke moerasachtige landschappen.

Eindigen doen we met de kers op de taart: New Orleans. Hier vindt TSUSA plaats in het Hyatt Regency. Er is ook voldoende tijd voorzien om de stad zelf en zijn attracties te ontdekken. Absolute hoogtepunt is de French Quarter met zijn oude huizen met smeedijzeren balkons waar de festiviteiten van het onnavolgbare Mardi Gras telkens losbarsten. Op Bourbon Street en Frenchmen Street kan je terecht voor cocktails, bieren enzovoort en live muziek. Op Frenchmen heb je bijvoorbeeld een heerlijk donkere jazzbar zoals The Spotted Cat, maar er zijn er uiteraard meerdere. Muziekliefhebbers kunnen hier hun hart ophalen. Het New Orleans Jazz Museum is nog zo’n plaats. We bezochten er ook enkele nieuwigheden zoals het hippe en erg instagrammable JAMNOLA museum waar artiesten per ruimte carte blanche krijgen. Er wordt ook een nieuwe Civil Rights Trail opgezet, waar Dooky Chase, een authentiek en heerlijk restaurant sinds 1941, een belangrijke plaats innam de burgerrechtenbeweging in Amerika. Nog een nieuwigheid: Sazerac house, een interactief en prachtig ingericht museum ter ere van de Sazerac, de officiële cocktail van New Orleans op basis van rye whiskey, Peychaud bitters, absint en citroenzeste. Oorspronkelijk werd in plaats van roggewhisky cognac gebruikt, maar na de verkoop van New Orleans van Frankrijk aan de VSA werd dit ‘veramerikaanst’, en de rest is geschiedenis. New Orleans is een stad die bruist van het leven, trots en warmte, en eentje die je zeker eens moet bezoeken.

Bekijk het volledige fotoalbum hier.

De volgende edities van TSUSA International Showcase:

  • Nov. 27 – 30 (Louisville, KY) 2022
  • Dec. 4 – 7*tbc (Memphis, TN) 2023

Comments