Analyse

SMART St. Maarten Annual Regional Tradeshow

St. Maarten uit de as verrezen

Luc De Smet, senior reporter Travel Magazine

Elk nadeel heb zijn voordeel, orakelde voetballegende Johan Cruijff en dat geldt ook voor het Caraïbisch eiland St. Maarten. Twee jaar geleden heeft orkaan Irma het eiland in puin herschapen maar een tegenslag brengt ook kansen, en vandaag lonkt het eiland vernieuwd en stralend naar de toeristische toekomst.

Mirakel

Nooit waren in St. Maarten zoveel buyers en suppliers op SMART (21-23 mei 2019), de jaarlijkse regionale vakbeurs voor de reissector en het toerisme in het noordoosten van de Caraïben. Dat heeft alles te maken met de hernieuwde belangstelling voor de regio. Er zijn meer toeristen, meer lijnvluchten en ook de grote cruiseschepen meren weer aan. Orkaan Irma heeft een verwoesting aangericht en de sporen zijn nog niet allemaal uitgewist. Her en der steken nog boegen uit het water, ligt een vliegtuigje tussen de struiken en wachten gebouwen op bouwvakkers. Maar niemand is bij de pakken blijven zitten en onvoorstelbaar snel gingen de eerste hotels weer open. Nauwelijks twee jaar na de alles verwoestende ramp is een mirakel geschied. Zo’n zestig procent van de hotelinfrastructuur is weer beschikbaar. Van het Sonesta Maho Resort bleef in september 2017 niets meer over dan enkele gestripte betonstructuren. En zowaar, in december vorig jaar opende het luxueuze Sonesta Ocean Point Resort en in februari ging Sonesta Maho Beach Resort, Casino & Spa weer open. Een gigantische, bijna ongelooflijke prestatie want alles is vernieuwd: kamers heringericht, nieuwe meubelen, badkamers,… noem maar op en zelfs de planten en de palmbomen op het domein zijn vanuit Florida naar St. Maarten verscheept.

De Belgisch-Nederlandse delegatie tijdens SMART 2019.

Nieuwe kansen

May-Ling Chung

“Een tegenslag brengt ook kansen en op St Maarten heeft iedereen de ambities verlegd,” zegt Wyb Meijer van St. Maarten Hospitality & Trade Association en organisator van de vakbeurs SMART. “Toerisme is de allerbelangrijkste bron van inkomsten en er zat dus niets anders op dan meteen de handen uit de mouwen te steken. En het is alleen maar beter geworden. De bouwnormen zijn strenger zodat de hotels nu bestand zijn tegen orkanen van categorie 5 (vroeger categorie 3) en de faciliteiten zijn op maat van het hedendaagse toerisme.” Vooral op het Nederlandse deel van het eiland is heel hard gewerkt. Op het Franse deel was de schade groter en gaat het iets trager omdat in vele gevallen de financiële mogelijkheden de ambities niet volgen. Maar het gaat vooruit en sneller dan iedereen durfde te voorspellen. “We zaten in hetzelfde schuitje en beter dan ooit is er samengewerkt tussen de Franse en de Nederlandse gemeenschap,” zegt May Ling Chung van St. Maarten Toerist Bureau. “De accommodatie is nog niet helemaal op punt en ook de luchthaven draait nog niet op volle kracht. Maar in 2020 is de luchthaven kant en klaar en zijn er genoeg hotels om nog meer toeristen te verwelkomen.”

Investeringsfonds

Sergio Perissinotto

Geld en investeringen blijven de grootste uitdaging. Nederland heeft zo’n 600 miljoen euro toegezegd voor de wederopbouw. Maar volgens sommigen is twee jaar later nog een fractie doorgestroomd omdat de Wereldbank veel te streng toezicht houdt en weigert de fondsen uit te keren. Vooral kleine handelszaken geraken nauwelijks aan centen om weer op te starten. Er zijn dus nog altijd minder lolos dan vroeger maar geleidelijk aan komen ze terug in het straatbeeld. Lolos zijn die kleine eetkraampjes in openlucht bekend voor hun lokale lekkernijen.

“Vooral de kleine ondernemers hebben het moeilijk om de rug weer te rechten”, zegt Matt Cooper van de Caribbean Hotel and Tourism Association. “En we hadden de perceptie tegen. Iedereen dacht dat de hele regio tot puin was herschapen terwijl sommige eilanden hier in de buurt nauwelijks schade leden”. Sergio Perissinotto (Rainbow) maakte van de vakbeurs gebruik om de omliggende eilanden Anguilla en St. Barth te bezoeken. “Alle hotels en resorts waarmee wij samenwerken, draaien weer op 100 procent capaciteit. Dat zijn sublieme vijfsterrenhotels die perfect passen in ons aanbod. St. Maarten is de ideale hub naar die eilanden. Hier is een internationale luchthaven en ook wij wachten vol ongeduld tot die weer op volle toeren draait met meer verbindingen met Europa.”

Islandhopping

Brecht De Blaere

Anguilla met zijn exclusieve resorts was nauwelijks getroffen en heeft zich heel snel herpakt. “De jongste vier maanden zijn hier records gesneuveld,” zegt Colwayne A. Pickering van Anguilla Tourist Board. “We hebben nu meer verblijven dan in het laatste topjaar 2016, zo’n vijfde meer. Anguilla staat voor luxe, gastronomie en avontuur, en daar wordt nog meer op ingezet”. St. Maarten heeft de ambitie om tegen volgend jaar sterker te staan dan ooit en de belangstelling in Europa voor deze bestemming in de Caraïben stijgt. Ook Brecht De Blaere (Travelworld) ging zich op St. Maarten vergewissen van de toestand. “Als Caraïben-specialist kijken we vooral uit naar de nieuwe vijfsterrenhotels die we in ons aanbod kunnen opnemen. Volgend jaar zou Secrets St.Martin Resort & Spa weer open gaan maar voorlopig is het nog gissen hoe het zal lopen. St. Maarten heeft het voordeel gemakkelijk bereikbaar te zijn. Het is niet onze hoofdbestemming maar we bieden het aan als uitvalsbasis voor islandhopping. We blijven geloven in St. Maarten en wat ik zie, geeft me vertrouwen”. Ook de Nederlandse touroperators geloven rotsvast in de toekomst van dit opgedeelde Nederlands-Frans Caraïbische eiland. “Sommige hotels voldoen nog niet aan onze standaarden maar heel snel komen ze in het bereik,” weet Yvette Verheijen (ABC Travel). “Het is een bestemming die we niet kunnen laten schieten. Vooral voor de verbinding met de omliggende exclusieve eilanden zoals St.Barth, St.Eustatius en Saba is St. Maarten van groot belang.”

Vertrouwen

“Er zijn nog veel kansen voor St. Maarten,” denkt May Ling Chung van de lokale toeristische dienst. “De heropbouw wordt gekoppeld aan meer aandacht voor de omgeving. We zien een grote markt in het eco-toerisme. Dat bestaat al maar geniet weinig bekendheid. Daar moeten we iets aan doen. Anderzijds wint ook het topsegment aan belang. We zien dat meer geïnvesteerd wordt in heel exclusieve hotels en villa’s. St. Maarten wordt weer een exclusieve bestemming, de toekomst is aan ons”.

Comments