Analyse

Sint Maarten is terug!

Door Bart Matthijs

Sint Maarten, een van de Caraïbische eilanden die in september 2017 zwaar werd getroffen na de verwoestende doortocht van orkaan Irma, is bezig aan een toeristische wederopstanding. Travel Magazine trok op uitnodiging van het Sint Maarten Tourist Bureau (in België vertegenwoordigd door Aviareps) en Divi Resorts, naar het Nederlands-Franse eiland voor een stand van zaken van de heropbouw. Het is ongezien welke schade orkaan Irma aanrichtte, maar het is even ongezien hoe spoedig de heropbouw werd aangevat en hoe snel het eiland zich herstelde. Een must, want toerisme is goed voor ruim 90 procent van de economische activiteit op Sint Maarten/Saint-Martin.

Princess Juliana International Airport operationeel

Het terminalgebouw van de Princess Juliana International Airport in Sint Maarten is opnieuw operationeel. Na de doortocht van orkaan Irma in september 2017 raakte de hoofdterminal ernstig beschadigd. De vertrek- en aankomsthal verhuisden daaropvolgend naar tijdelijke paviljoens. Intussen is de nieuwe aankomsthal in het terminalgebouw van SXM Airport opnieuw in gebruik. De eer was weggelegd voor de passagiers van de WINAIR-vlucht vanuit Saba op dinsdag 11 december 2018 jl. “Dit is een zeer belangrijke stap in het herstelproces van onze internationale luchthaven,” aldus SXM Airport CEO Michel Hyman. “Onze medewerkers zijn ware helden voor wat ze het afgelopen jaar gepresteerd hebben om de luchthaven opnieuw operationeel te krijgen.” Op vrijdag 14 december mochten de passagiers van de WINAIR-vlucht naar St. Eustatius (07u22) voor het eerst gebruik maken van de vernieuwde vertrekhal. De officiële ceremonie, die de terugkeer naar het terminalgebouw viert, vond afgelopen dinsdag plaats. Tegelijkertijd is het de start van de feestelijkheden rond het 75-jarig bestaan van de luchthaven.

21 van de 26 luchtvaartmaatschappijen die het land pre-Irma bedienden, zijn inmiddels teruggekeerd naar de bestemming. Daarnaast zijn er nu vier nieuwe maatschappijen op de route van Sint Maarten: Air Century, SkyHigh, SXM Airways en interCaribbean. “Sint Maarten is blij met de toename van langeafstandsvluchten van Europa, de Verenigde Staten, Canada en Latijns-Amerika tijdens het hoogseizoen van 2018-2019,” aldus May-Ling Chun, Director of Tourism van Sint Maarten. KLM voegde eind november een extra vlucht toe naar Sint Maarten en ook Amerikaanse en Canadese luchtvaartmaatschappijen voerden de frequentie weer op. Het aantal vluchten zal in januari 2019 ongeveer 69% van het aantal vluchten in januari 2017 weerspiegelen.

Cruiserederijen meteen terug aan wal

Maar het zijn toch vooral de cruiserederijen die maakten dat Sint Maarten snel opnieuw de wind in de zeilen had. Het was een tactische keuze van de autoriteiten om de kaden snel terug operationeel te krijgen. Tegelijk werd de Voorstraat, de winkelstraat in Philipsburg, snel opgeknapt en de stranden in sneltempo gereinigd. Het plan sloeg aan, want al in december 2017 keerden de eerste rederijen terug naar Philipsburg. De haven van Philipsburg op Sint Maarten verwelkomde half oktober 2018 haar miljoenste passagier van dit jaar. De eer viel de Carnival Horizon (Carnival Cruise Line) te beurt. Het aantal cruisepassagiers zit nog niet op het niveau van voor het orkaanseizoen 2017 (nvdr. vorig jaar haalde het eiland al in juni de kaap van de miljoenste cruisepassagier), maar toch was het event een belangrijke mijlpaal voor het eiland. Momenteel zijn er 51 bedrijven die excursies aanbieden weer geopend. Dit is ongeveer 85% van het aantal voor de orkaan. Van de 300 restaurants zijn er inmiddels weer 150 heropend.

Hotelsector: 56% capaciteit

Het hotelonderzoek van het Sint Maarten Tourist Bureau wijst uit dat er momenteel 1,328 kamers beschikbaar zijn op het Nederlandse deel van Sint Maarten. “Dit is 34% van de capaciteit van voor de orkaan. Tijdens het vierde kwartaal voeren we de capaciteit op tot 56% en tijdens het eerste kwartaal van 2019 tot 70% in vergelijking met de pre-Irma capaciteit,” aldus May-Ling Chun. De vluchtfrequentie groeit m.a.w. sneller dan het aantal beschikbare hotelkamers. “Dat hoeft geen probleem te zijn aangezien heel wat passagiers die op Sint Maarten arriveren op doorreis zijn naar de omliggende eilanden. Elke passagier is dus zeker van zijn hotelkamer.” Tegen eind 2018 zal de hotelcapaciteit op het Franse Saint-Martin – waar de heropbouw, volgens onze vaststellingen, iets langzamer op gang komt – 1.035 kamers bedragen.

De hotels werkten keihard om hun gasten weer te kunnen verwelkomen. Divi Little Bay Beach Resort verwelkomde op 12 mei opnieuw de eerste gasten. Travel Magazine verbleef in dit resort en stelde vast dat alle faciliteiten en services opnieuw tot in de puntjes geregeld zijn. Op woensdag 5 december vond in Divi Little Bay Beach Resort een officiële heropening plaats. Op 1 juni opende Oyster Bay Beach Resort opnieuw de deuren. Ook het Columbus Hotel en het Midtown Hotel zijn operationeel. Het Sonesta Ocean Point ging half december opnieuw open, de heropening van Sonesta Maho Beach Resort, Casino & Spa zal plaatsvinden op 1 februari 2019. Na een grondige renovatie werd het luxehotel Belmond La Samanna half december ook heropend.

Belgische touroperators reageren positief

Uit een rondvraag bij de Belgische touroperators blijkt dat het merendeel, die voor de doortocht van orkaan Irma actief waren op de bestemming, hun aanbod opnieuw geopend hebben op de Belgische markt.

Lieven Bossaert (Travelworld): “Als Caraïben-specialist heeft Travelworld de bestemming nooit uit de brochures of van de website verwijderd. Samen met de toeristische dienst van het eiland doen we er ook alles aan om weer heel wat Belgen die richting uit te sturen. Op onze eerste Caribbean Latin Workshop werd dan ook heel wat aandacht aan Sint Maarten gegeven. Het was echter vooral wachten op de heropening van de hotels. Divi Little Bay Beach Resort was het eerste hotel dat net voor de zomer heropende. De andere hotels volgen nu één voor één. De hotels staan reeds open voor verkoop en promoten we dan ook actief. De reacties die wij horen zijn positief, zeker aan de Nederlandse kant van het eiland. Men verwacht om tegen de lente alles weer operationeel te hebben.

De Franse kant heeft meer moeite met de heropbouw. Verschillende hotels, restaurants en winkels blijven dan ook gesloten. Al is er ook daar positief nieuws, want het gehavende RIU Hotel zal heropgebouwd worden als een Secrets Resort (deel van de AM hotelgroep). We hebben er alvast alle vertrouwen in dat Sint Maarten zich in 2019 opnieuw op de kaart zal zetten. Als er al een ‘voordeel’ is aan deze situatie, dan is het dat alle hotels nu weer volledig opgefrist gelanceerd worden en het hotelproduct dus beter is dan voor de orkaan over het eiland raasde.

Wij blijven dan ook rotsvast geloven in de bestemming en voegden naast enkele hotels ook een aantal Islandhopping combinaties toe, alsook een cruise met Star Clippers die vertrekt en eindigt in Sint Maarten. Het eiland heeft heel wat troeven. Het staat bekend als het meest culinaire eiland van de Caraïben, met meer dan 300 restaurants. Het is tegelijk een goede uitvalsbasis om te gaan ‘islandhoppen’. Vanuit Sint Maarten kan je immers makkelijk naar o.m. Anguilla, St. Barth, Saba en St. Eustatius. Het is ook één van de populairste cruisebestemmingen. Zowel op het vlak van bezienswaardigheden, hotels, winkels, restaurants, natuur en (sport)activiteiten is er echt voor elk wat wils. We staan dan ook klaar om Sint Maarten weer helemaal op de kaart te zetten samen met onze gemotiveerde reisagenten.”

Patricia Schaumans (Exclusive Destinations): “De inwoners van Sint Maarten hebben hard gewerkt om opnieuw toeristen te ontvangen. De grootste troef van het eiland? Op één eiland tref je met de Franse en Nederlandse kant twee verschillende werelden aan. Dat is heel bijzonder! Verder tref je er de mooiste zandstranden aan, je kan er taxfree shoppen en culinair genieten in één van de vele toprestaurants. Exclusive Destinations werkt op de bestemming samen met het Belmond La Samanna hotel, dat vandaag opnieuw volledig operationeel is.”

Sergio Perissionotto (Rainbow): “Vermoedelijk kunnen we binnen de twee jaar het eiland opnieuw voor 100% aanbieden. Vanaf midden december zijn alvast enkele hotels, na een grondige renovatiebeurt, opnieuw heropend (soms gedeeltelijk). De vraag van de klant voor de bestemming blijft op dit moment nog onder het normaal niveau, maar we plannen toch om enkele hotels opnieuw op te nemen in de brochure: Belmond La Samanna, Sonesta Ocean Point & La Playa Orient Bay. In tegenstelling tot andere Franse eilanden in de regio is Sint Maarten vlot bereikbaar vanuit België, dankzij de vluchten met AF/KL vanuit CDG, met een TGV-verbinding vanuit Brussel. Het is een essentieel knooppunt om naar St. Barth te reizen, waar de situatie volledig genormaliseerd is, evenals de eilanden Anguilla of Antigua. Al deze eilanden hebben uitstekende vijfsterrenhotels die perfect aansluiten bij ons programma. Niet te vergeten: Sint Maarten is een belangrijke vertrekhaven voor vele cruises, zoals Star Clippers (aangeboden in de Rainbow-brochure).”

Wim David (Silverjet): “Sint Maarten werd als bestemming niet opgenomen in de nieuwe zomerbrochure 2019. Toch dragen we de bestemming hoog in het vaandel en bieden we de beste producten à la carte aan.”

TUI België wacht nog even af

TUI België had een nieuwe bestemming gepland voor het winterseizoen 2017-2018: Sint Maarten. Orkaan Irma zorgde ervoor dat de touroperator zijn plannen moest opbergen. Uitstel maar geen afstel? “Bij TUI (fly) België zijn nog geen concrete stappen om de bestemming terug op te nemen,” aldus Piet Demeyere (woordvoerder TUI België). “De besprekingen voor het winterseizoen 2019-2020 worden over enkele weken pas gestart. Hoe dan ook is de balans van de bestemming blijkbaar positief, want TUI Nederland heeft Sint Maarten terug in het aanbod opgenomen. Gezien de speciale band tussen Nederland en het Nederlandse deel van het eiland, is de vraag er ook veel groter. Zodra er vanuit Nederlandse hoek een positieve feedback komt over de vakantiebeleving ter plaatse, zal de opstart in België zeker versneld worden geëvalueerd.”

Foto’s © Travel Magazine

Comments