Analyse

Qatar Airways Qsuite: met de Q van Quantum vis (zoveel men belieft)

In het rampjaar 2020 werd Qatar Airways door het internationale luchtvaartadviesbureau Skytrax uitgeroepen tot ‘Airline of the Year’, en dit voor de zesde keer. Niemand deed hen dat voor. Daarnaast kaapte Qatar Airways nog vijf andere prijzen weg, met name ‘World’s Best Business Class’, ‘World’s Best Business Class Airline Lounge’, ‘World’s Best Business Class Airline Seat’ (vijfde jaar op rij), ‘World’s Best Business Class Onboard Catering’ en ‘Best Airline in the Middle East’. Zelf noemt Qatar Airways hun gepatenteerde Qsuite de absolute leider op het gebied van luxe in Business Class. Kortom: overladen met awards, maar hoe goed zijn ze in het echt? Travel Magazine vloog een retourtje Amsterdam-Doha-Kaapstad-Doha-Brussel. Drie van de vier vluchten waren in de Qsuite, de vierde in de ‘standaard’ Business Class richting Brussel, maar elk van de vier in verschillende vliegtuigtypes.

Even duiden: Qatar Airways is de nationale luchtvaartmaatschappij van het emiraat Qatar. De onderneming werd in 1993 op initiatief van de koninklijke familie opgericht. De carrier is vanaf 1994 actief en begon te vliegen met een geleende Boeing 767-200ER van Kuwait Airways. Zelf noemen ze 1997 hun officiële lanceerjaar. Qatar Airways werkt met een hub-and-spoke netwerk, met Doha als basis. Pre corona vlogen ze naar meer dan 160 internationale bestemmingen, en dit met een vloot van meer dan 200 vliegtuigen. Op 30 oktober 2013 werd de luchtvaartmaatschappij volwaardig lid van de Oneworld-alliantie. De carrier wordt met vaste hand geleid door Qatarees Akbar Al-Baker, die niet verlegen zit om een harde confrontatie of uitspraak. In juli 2017 zei Al-Baker in een toespraak tijdens een diner in Ierland dat Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen “onzin” waren en dat hun passagiers “altijd werden bediend door grootmoeders”. Hij voegde er aan toe dat de gemiddelde leeftijd van het cabinepersoneel van Qatar Airways 26 jaar was. Op 5 juni 2018, op een persconferentie na zijn verkiezing tot voorzitter van de International Air Transport Association, tijdens de jaarlijkse bijeenkomst van de vereniging in Sydney, vertelde hij aan verslaggevers over het management van Qatar Airways: “Natuurlijk moet het geleid worden door een man, want het is een zeer uitdagende functie.” Later verontschuldigde hij zich hiervoor. Momenteel leeft hij in onvrede met constructeur Airbus over erosie van de A350’s onder de verflaag van het rompoppervlak. En daarom moet hij ook terugkomen op een eerdere uitspraak over de A380, die hij principieel afgeschreven had. Want door een structureel tekort aan vliegtuigen (er staan flink wat Qatar Airways A350’s aan de grond) moet CEO Al-Baker willens nillens A380’s terug in dienst nemen.

Vliegervaring: boarding & lounges

Met twee balies voor Business Class en aangepast tapijt is het grote klasse in Schiphol, afgekruid met een zeer persoonlijke touch en een warm welkom. Er is de rompslomp van ontelbare protocollen om de deels open of volledig open landen ter wereld binnen te mogen – allen schuiven ze de eerste controleverantwoordelijkheid ongegeneerd in de schoenen van de luchtvaartmaatschappij, hell of a job voor een connectiemaatschappij als Qatar Airways. Toch verloopt de procedure snel, efficiënt en vriendelijk. In Amsterdam rekent Qatar Airways wat de lounge betreft op de diensten van Oneworld-partner British Airways. Maar deze lounge is nog steeds gesloten, dus wordt uitgeweken naar een tijdelijke oplossing, een wit product. Deze lounge is geen wereldtopper, maar ook geen teleurstelling. Boarding start ruim op tijd, met duidelijke prioriteit voor C-class-vliegers. De overstap in de nieuwe Doha Airport (via veiligheidscontrole wanneer je op een buitenpositie staat, zonder wanneer je aan een gate dokt) verloopt vlot. De sfeer is rustig en de Al Mourjan Business Lounge is van wereldklasse: een hogergelegen mega-eiland met bars, werk- en stiltehoeken, tot en met een heus restaurant. In Kaapstad gebruikt Qatar ook een neutrale lounge, en daar valt niets op aan te merken. De boarding start 40 minuten voor vertrek, via een duidelijke procedure.

Vliegervaring: het product Qsuite

Vele van de B777’s en A350’s van Qatar Airways zijn ondertussen uitgerust met de doodgeknuffelde Qsuite (voorgesteld op ITB in 2017), en ondertussen meermaals uitgeroepen tot ’s werelds beste businessclass. In deze cabine wordt de privacy nog een stukje opgedreven door de schuifdeuren in het gangpad. Qatar Airways noemt het nieuwe product Qsuite dan ook niet voor niets ‘First in Business’. De grote verschillen? De individuele ruimte is nog groter (extra armruimte, tafeltje, giga scherm, opbergvak, enzovoorts). Anderzijds staan er deels ‘backward-facing’ stoelen. Of je nu voorwaarts of rugwaarts ten opzicht van de cockpit vliegt, maakt eigenlijk niet veel uit; maar vele passagiers zitten toch liever niet tegen de vliegrichting in. Dus zijn deze stoelen het minst gegeerd. Maar… de verschillen tussen een solo-seat, of een deel van een vierblok (dat kan geopend worden voor samenreizende passagiers), zijn aanzienlijk. Kortom, na in de Qsuite gevlogen te hebben in een B777-300ER, een A350-900 en een A350-1000: niet iedereen zal hier altijd het perfecte plekje vinden, zeker niet wanneer je als koppel reist. An sich een fantastisch product, maar iets minder overzichtelijk en voer voor specialisten in seat plans. Meest gehoorde kritiek van de non-believers is het ‘claustrofobisch’ effect, de hokjesmentaliteit. Hoge deur aan de ene kant, hoog scheidingsscherm aan de andere. Qsuite-lovers prijzen dan weer net die super-privacy, vooral omdat je met gesloten deuren kan slapen. Het valt niet te ontkennen dat Qatar Airways hier de trend volgt van Emirates (deuren in First), Singapore Airlines en Etihad Airways (het ooit roemrijke A380 First-product).

Voor de vierde en laatste vlucht kom ik terecht in een Boeing 787 Dreamliner, waarin de generatie schuingeplaatste zitjes in een 1-2-1-configuratie verwerkt zijn. Daarvoor kwamen we, na de eerste kennismaking 7 jaar geleden, toen meteen lofbetuigingen te kort en dat product staat er nog steeds. Hier geen individuele cabines, maar een zee van ruimte, een dome-effect, vooral ook door het weglaten van de centrale rij bagagebakken. Zo creëer je een luchtige en zeer stijlvolle cabine.

Conclusie: het is een kwestie van persoonlijkheid. De nieuwe Qsuite is niet per se nóg beter, maar vooral ánders.

Welke versie businessclass je ook vliegt, bij Qatar Airways zit de stijl hem ook in de kleine details. We denken aan de schoenenopbergbak, een pyjama op maat voor elke passagier, net als een gepersonaliseerd toilettasje, het grote tv-scherm, de schuiftafel, het privacy-scherm, enz. Bovendien kozen ze voor klassestoelen, zowel qua kleuren als gebruikte materialen. 

Vliegervaring: In-flight service 

Na deze vier vluchten kunnen we zonder voorbehoud zeggen dat Qatar Airways wat crew betreft een zeer geoliede machine is. Is het omdat ze een bij uitstek internationale staff inzetten die deftig getraind wordt om de neuzen in dezelfde richting te krijgen? Onder meer. Maar dan nog: waarom is hier iedereen supervriendelijk én gedienstig zonder dat het betuttelend wordt? En bovendien: conform op de vier vluchten. Zeer sterke prestatie. Qatar heeft ook een fantastische catering. Vanuit elk station was het top. Voeg daarbij een zeer mooi servies annex presentatie en een zeer gebalanceerde wijnkaart, en je krijgt wat vele carriers hopen te kunnen realiseren maar niet voor mekaar krijgen: een restaurant in de lucht. Vermeldenswaardig is dat alle maaltijdservices volledig à la carte verlopen: wat en wanneer je wil dus.  Ook nu weer aangename details, zoals grote wijnglazen en hoge champagnefluiten. In die laatste categorie bieden ze ook steevast de keuze uit een klassieke brut, of een brut rosé. De Q van Qsuite refereert uiteraard aan Qatar, maar wat ons betreft ook aan Quantum vis (“zoveel men belieft”).

Vliegervaring: vlucht en bagage

Alle vier netjes op tijd. Bagage snel op de band, én… priority eerst op de band in Kaapstad! (Zo hoort het, maar voor het gros van de airlines is dit eerder een droom dan realiteit). Brussel was een beetje trager, maar ook hier priority consequent als eerste lichting op de band (wat zeer uitzonderlijk is in BRU).

Het verdict

Qatar Airways toonde zich als een pure klassecarrier. De A350’s (zowel serie 900 als 1000) zijn net als hun iets oudere zusjes de Boeing 787 Dreamliners een prachtige familie van langeafstandsjets, waarin het Qatar Airways-product maximaal tot zijn recht komt. Deze maatschappij doet wat alle carriers continu beloven maar niet altijd waarmaken: de klant eerst plaatsen. Grote onderscheiding, met felicitaties van de jury.

Gerrit Op de Beeck

 

Qatar Airways in België

Qatar Airways vierde in januari ll. de tiende verjaardag van haar route tussen Brussel en Hamad International Airport, de hub van de maatschappij in Doha. De route Doha-Brussel werd op 31 januari 2011 ingehuldigd met een A330 en de carrier bood meteen vijf vluchten per week aan. In 2013 verhoogde Qatar Airways haar frequentie naar dagelijks en introduceerde ook de Boeing 787 op deze route. In 2015 werd de frequentie alweer opgetrokken naar acht vluchten per week. Sinds de inhuldiging van deze route hebben (cijfers januari ll.) meer dan 968.000 passagiers op één van de 3.500 vluchten Brussel-Doha plaatsgenomen.

Met de start van de COVID-19-pandemie in maart 2020 heeft de luchtvaartmaatschappij ook meer dan 12.000 passagiers gerepatrieerd naar België.

Comments