Analyse

MSC Cruises lanceert MSC Bellissima in Southampton

Patrick Parez, Senior Cruise Editor

In Southampton heeft Sophia Loren afgelopen zaterdag de MSC Bellissima gedoopt. Het feest liep echter niet van een leien dakje. In de loop van de namiddag begon de wind fors aan te wakkeren. Twee uur vóór de plechtigheid besliste MSC Cruises nog het schip te verplaatsen om het als windscherm te gebruiken voor de feesttent. Toen de constructie echter gevaarlijk begon te bewegen onder de windstoten, besloot de rederij de doopshow stil te leggen en de feesttent te ontruimen. Een half uur later konden de 2.500 genodigden het feest hervatten aan boord en doopte Sophia Loren het schip in de Galleria Bellissima.

Het nieuwe vlaggenschip van MSC Cruises biedt plaats aan 5.686 passagiers en 1.536 bemanningsleden. Hoewel het vaartuig een zusterschip is van de MSC Meraviglia die in het voorjaar van 2017 in de vaart kwam, bevat het toch wel wat nieuwigheden. Zo genieten gasten voortaan van typisch Franse gerechten in L’Atelier Bistrot en van Spaanse tapas in de Hola! Tapas Bar van de Spaanse sterrenchef Ramón Freixa waarmee MSC Cruises sinds kort samenwerkt. Gasten in de MSC Yacht Club en op de Elegant Night kunnen voor het eerst proeven van exclusieve gerechten van de Duitse driesterrenchef Harald Wohlfahrt. Op entertainment vlak stelt de MSC Bellissima twee nieuwe Cirque du Soleil at Sea-producties voor, exclusief ontworpen voor MSC Cruises.

De grootste nieuwigheid situeert zich op technologisch vlak met de introductie van Zoe, ’s werelds eerste virtuele persoonlijke cruise-assistente, ontwikkeld in samenwerking met Harman Connected Services en Samsung Electronics. Zoe is een met stem bediende, artificiële intelligentie ten dienste van de passagiers, staat in elke kajuit en begrijpt maar liefst zeven talen. Dankzij haar vergevorderde stemherkenning kan elke passagier louter met zijn stem de gewenste informatie opvragen of opdrachten geven. Zoe begrijpt en beantwoordt achthonderd vragen over de cruise en de dienstverlening en begeleidt of suggereert gasten bij het boeken van diensten waarvoor zij vroeger naar de receptie moesten. Volgens Luca Pronzati, MSC’s Chief Business Innovation Officer, is Zoe een ware primeur in de cruisewereld en een sprekend voorbeeld van hoe MSC Cruises het voortouw neemt op het vlak van innovatieve top-technologie ten dienste van haar gasten.

De MSC Bellissima is het 16de schip van MSC Cruises. De maatschappij heeft nog eens 13 schepen van de Meraviglia Plus-klasse, Seaside Evo, World Class en Luxury Class in aanbouw of bestelling die de volgende acht jaar de vloot vervoegen. Vijf van deze schepen zullen varen op vloeibaar aardgas (LNG). MSC Cruises zal dit jaar zo’n 2,8 miljoen gasten verwelkomen. Dat cijfer zal met de nieuwe en grotere schepen tegen 2027 maar liefst verdrievoudigen!  In België en Luxemburg was MSC Cruises vorig jaar goed voor 33.000 passagiers. De maatschappij had daarmee volgens Patrick Pourbaix een marktaandeel van circa 47 procent. “MSC Cruises telt in de BeLux zo’n 600 verkooppunten. 92,2 procent van alle boekingen gebeurt via de reiskantoren.” Om de reisagenten aan te zetten MSC Cruises proactief te verkopen, ontplooit de maatschappij nog dit jaar een MSC Paspoort-programma. De bedoeling is dat elke sales tien tot twintig reisagenten begeleidt en zij in hun kantoor een ‘outsourced sales’ van MSC Cruises worden. Het geheel zal worden gecoördineerd door een binnenkort aangestelde verkoopdirectice die een deel van de taken van Myriam Di Girolamo, hoofd Sales BeLux, overneemt.

Een 30-tal reispartners en mediavertegenwoordigers uit de BeLux mochten de lancering in Southampton bijwonen. Het Vakantiehuis was een van die gelukkigen. Het reiskantoor uit Averbode en Scherpenheuvel werkt nauw samen met MSC Cruises en organiseert in september een groepscruise met 60 deelnemers aan boord van de MSC Bellissima in de Middellandse Zee. Zaakvoerster Tina Bauwens: “Ik heb al verschillende schepen van MSC Cruises bezocht of erop gevaren met groepen. De rederij overtreft met elk nieuw vaartuig zichzelf. Op de MSC Bellissima is de maatschappij er op culinair vlak opnieuw op vooruit gegaan. Ze investeert in topchefs van over de hele wereld. Ook het entertainment is fantastisch met mooie shows en twee nieuwe Cirque du Soleil-producties. Zoe vind ik zeer vooruitstrevend. Het is wel heel knap dat MSC Cruises uitpakt met de eerste virtuele assistent aan boord van een schip.”

Ben Scheefhals van ATC Cruises zag op de MSC Bellissima mooie buitendekken, alleen zat het weer niet mee om ervan te profiteren. “MSC Cruises is een schitterend instapproduct. De rederij heeft nog de charme en de glamour die mensen associëren met een cruise. Het is een product dat ik zeker zal voorstellen. Daarnaast hebben we ook klanten die altijd met het nieuwste schip willen meevaren.” MSC Cruises wil zich profileren als een premium product. Zie jij dat ook zo? “Iedereen wil de premium-business, maar ik zie MSC Cruises eerder als een heel goed massaproduct. De MSC Bellissima is te groot en te druk om een premiumschip te zijn, maar ik stel wel vast dat MSC Cruises haar product en de kwaliteit met elk nieuw schip beter en hoger maakt. Mensen met een doorsnee inkomen willen ook graag het gevoel dat ze een luxecruise maken. MSC Cruises verkoopt die droom en daar is helemaal niks mis mee. Bovendien is een MSC-cruise niet duur voor wat je allemaal krijgt, waarmee ik evenwel niet wil zeggen dat een cruisevakantie een goedkoop product is.” ATC Cruises was aan boord met een vertegenwoordiging van The Ark. De party-cruise vaart in mei 2020 namelijk uit op de Adriatische Zee aan boord van de MSC Orchestra.

Lauwers Reizen organiseert praktisch alle groepscruises met MSC Cruises. Peter Merckx: “Wij werken al een tiental jaar samen met MSC Cruises. Het is een maatschappij die geeft om haar klanten en de cruises zijn goed betaalbaar, al moeten we daarvoor soms zwaar negotiëren. MSC Cruises is ook een rederij waarmee je goed kan samenwerken omdat het bedrijf een lantaarn heeft in België en je alle medewerkers kent. We proberen ons product heel democratisch te houden, maar zetten tegelijk in op service. Wij halen de cruisepassagiers thuis op en zetten ze op het einde van de reis terug af. Wij hebben veel oudere klanten en die weten dat fel te appreciëren. Ons cruiseproduct loopt heel goed. Bovendien bieden we op alle cruises een Nederlandstalige begeleiding aan.” Lauwers stelt een totaalpakket voor dat niet alleen de cruise, maar ook de busreis naar en van de inscheephaven omvat. Dat zijn onder meer Marseille, Genua en Venetië in de Middellandse Zee. Voor de zomer 2019 stelt zij ook een groter aanbod in Noord-Europa voor met inscheping in onder meer Hamburg, Kiel en Warnemünde.

MSC Bellissima is na het feestweekend maandagavond op haar maidentrip vertrokken naar Genua en vaart de hele zomer lang in de Westelijke Middellandse Zee. Volgende winter verzorgt het schip weekcruises vanuit Dubai. In de lente van 2020 zet de Bellissima haar weg verder richting de Oost-Chinese Zee voor cruises vanuit Yohohama en Shanghai.

Comments