Bestemmingen

Met Nordiska naar de witte wildernis

Nordiska, het Scandinavië-label van de Franse groep Salaün Holidays (in België aanwezig via BT Tours), heeft een boontje voor het echte sneeuwavontuur. Topman Michel Salaün nodigde TM uit voor een sneeuwscootertocht van Longyearbyen naar Barentszburg. ”Gentlemen, start your engines!”

In de Noordelijke IJszee, tussen Noorwegen en de Noordpool, strekt zich een eilandengroep uit van 62.050 vierkante kilometer met amper 2.600 inwoners. Het ligt op exact 78 graden noorderbreedte en is slechts 900 kilometer van de magnetische Noordpool verwijderd. Welkom op Spitsbergen! Eigenlijk is deze wildernis één groot ijsveld, want ruim 65 procent van de oppervlakte is permanent bedekt met gletsjerijs. ‘s Zomers broeden er miljoenen zeevogels, er lopen rendieren en ijsberen rond en met een beetje geluk ziet men blauwe vossen. Dit is het land van koning natuur, de meest extreme plaats van Europa. Spitsbergen is een niemandsland onder Noorse soevereiniteit. De eilandengroep werd reeds in de 12de eeuw door de Noren ontdekt, maar het waren de Nederlanders die er in 1596 de naam Spitsbergen aan gaven. Oorspronkelijk was dit een walvisvangstzone, maar toen die in de 18de eeuw reeds flink uitgeroeid waren, bleef het even stil rond Svalbard, de Noorse naam voor Spitsbergen. Na de ontdekking van steenkool in 1910 maakten zowel Rusland als Noorwegen aanspraak op dit stukje wereldkaart, maar het waren andermaal de Noren die het pleit wonnen. Vandaag de dag is Spitsbergen economisch dood. Er is nog een beperkte mijnbouw, maar ook die zal afgebouwd worden. Dan zullen alleen nog wetenschap en toerisme de belangrijkste activiteiten zijn van dit land dat dubbel zo groot is als België.

‘Out of space, out of time’, om het met de onheilspellende woorden uit een gedicht van Edgar Allan Poe te zeggen. Want dit is niet alleen het meest noordelijke permanent bewoonde gebied op aarde, het is ook de laatste witte vlek van Europa. Spitsbergen lardeert zich met gevaarlijke fjorden en amper onderzochte gletsjers en wordt onder meer bewoond door walvisvaarders en obscure Russische mijnwerkers. Het is zonder tegenspraak de meest aparte, unieke en verlaten hoek van Europa. Zo zijn er meer beren (3000) dan mensen (2600) en quasi evenveel sneeuwscooters (2200). ‘Remote places’ als deze bulken gegarandeerd van de eigenaardigheden. Wat dacht u van het wegennet? Voor een grondgebied waar België twee keer in past, is er amper 48 kilometer openbare weg. De andere verplaatsingen – als die er al zijn – dienen over water of per helikopter te gebeuren. Daarom hebben de straten hier geen naam, maar een nummer. Keep it simple! Tot slot: zowat in elke officiële plaats zal dit bordje op de voordeur hangen: “Take your shoes off and leave your gun at the door.”

Vorig jaar noteerde men zo’n 95.000 reizigers, en dat cijfer groeit crescendo. Dat het toerisme boomt in Spitsbergen is niet te verwonderen. Met de ijsberen én de ijsmassa’s als eerste grote slachtoffers van de klimaatopwarming, willen velen Svalbard nog zien zoals het altijd geweest is. Voeg daarbij de steeds grotere groep reizigers die naar de weergaloze decors van de outback trekken én de relatief vlotte bereikbaarheid door de dagelijkse lijnvluchten, en je krijgt een cocktail van exotisme die flink wat reizigers aanspreekt. Want dit is vaste grond met deftige hotellerie en een riant aanbod aan goed georganiseerde excursies. Kortom: een unieke locatie met een zeer exclusief karakter die toch vlot én comfortabel bereikbaar is.

Europa’s laatste witte vlek.

© Gerrit Op de Beeck

Comments