Aviation, Newsflash

Lufthansa/Eurowings grijpt de macht bij Brussels Airlines

Een verschil in visie over de toekomst van de luchtvaartmaatschappij, zo luidt het officieel. Maar in de wandelgangen van Brussels Airlines B.House aan de Ringbaan in Diegem is te horen dat ook haantjesgedrag ervoor zorgde dat hoofdaandeelhouder Lufthansa snel en doortastend wil ingrijpen.

Komende maandag al in Frankfurt. Om 13 uur hakt de raad van bestuur van SN Airholding (voor 100 procent in bezit van Lufthansa) de knoop door. Er staan slechts twee punten op de agenda: de verdere toekomst van Brussels Airlines en een wissel aan de top van de onderneming.

CEO Bernard Gustin en financieel directeur Jan De Raeymaeker zou deze week gevraagd zijn ontslag te nemen, wat ze geweigerd hebben.

Wissel aan de top

Lufthansa, en in het bijzonder ceo Carsten Spöhr en Thorsten Dirks, ceo van dochteronderneming Eurowings, willen verder met Christina Förster, de huidige commercieel directeur van Brussels Airlines.

De Duitse kwam in 2016 over van Lufthansa. Förster (46) was voordien senior vice president Network & Partner Management Hub Airlines en die in functie verantwoordelijk voor Lufthansa’s langetermijnstrategie. En minstens even belangrijk: Förster kreeg onlangs een zitje in de raad van bestuur van… Eurowings.

De sfeer tussen de Belgische top van Brussels Airlines en eigenaar Lufthansa was al geruime tijd zwaar vertroebeld. Dat zorgde voor spanningen, vooral wanneer er gepraat werd over de toekomst van Brussels Airlines. Lufthansa heeft er nooit een geheim van gemaakt dat het de Belgische luchtvaartmaatschappij wil integreren in dochterbedrijf Eurowings, dat de Duitsers willen uitbouwen tot een grote Europese lagekostenmaatschappij zowel op de korte, middellange als lange afstandsroutes.

Geen plaats voor huidig model

Gesteund door een meerderheid van het Belgische management, wil ceo Bernard Gustin het huidige model van Brussels Airlines behouden: een luchtvaartmaatschappij met een Belgische identiteit die alle soorten klanten bedient, van rugzaktoeristen tot zakenlui. Het hybride-model wordt wel eens gezegd omdat Brussels Airlines al vele jaren een groot marktaandeel heeft op de Afrikaanse markt en sinds een jaar of drie ook sterk(er) staat op de Europese markt waar men vanuit thuisbasis Brussels Airport het gevecht moest aangaan met grote lagekostenmaatschappijen als Ryanair, Vueling en easyJet.

Carsten Spöhr en Thorsten Dirks zien dat helemaal anders. Zij staan voor een volledige integratie in Eurowings en voelen zich gesterkt door de tot dusver succesvolle overname van grote delen van het failliete Air Berlin.

Lufthansa kocht de belangrijkste onderdelen van Air Berlin voor 1,5 miljard euro. In totaal 81 vliegtuigen en 3.000 werknemers. Voor Brussels Airlines legden de Duitsers in twee schijven amper 67,6 miljoen euro op tafel voor 47 vliegtuigen en 3300 werknemers.

Eerste stappen al gezet

Nu de overname van Air Berlin is afgerond, kan Lufthansa zich volledig toeleggen op de integratie van Brussels Airlines in Eurowings. De eerste stappen daarvoor werden al gezet.

Vanaf april/mei vliegen twee Airbus A340’s en één A330 van Brussels Airlines vanuit het Duitse Düsseldorf voor rekening van Eurowings naar New York, Miami en Port Myers, iets later gevolgd door Cancun (Mexico) en de Dominicaanse Republiek.

Brussels Airlines zorgt voor de bemanning, regelt het onderhoud maar de commercialisering van de vluchten gebeurt wel door Eurowings. En de toestellen in Düsseldorf dragen de kleuren van Eurowings.

Als het van Spöhr en Dirks afhangt zal een verdere integratie snel volgen. Zij willen vaart zetten achter hun plan nu meer en meer luchtvaartmaatschappijen (Norwegian, Joon, WOW air, Level, e.a.) hun pijlen richten op de lucratieve lange afstandsmarkt.

Belangrijk keerpunt

Brussels Airlines staat maandag op een belangrijk keerpunt van haar 15-jarige geschiedenis. Het eigen businessmodel dreigt verloren te gaan en voor een deel van het grondpersoneel oogt de toekomst allerminst rooskleurig.

Lufthansa legt z’n wil op en dat zal zich mogelijk ook op Brussels Airport laten gevoelen. Tot op vandaag is Brussels Airlines een netwerkmaatschappij. Als lid van luchtvaartalliantie Star Alliance vervoert men ook duizenden klanten van partnermaatschappijen, al dan niet via Zaventem op doorreis naar een andere Europese bestemming.

De negatieve gevolgen van een koerswijziging bij Brussels Airlines zijn nu nog niet in te schatten maar velen houden (terecht) hun hart vast.

Het dreigt helemaal een doemscenario te worden wanneer Lufthansa beslist de Afrika-vluchten van Brussels Airlines over te hevelen naar de luchthaven Düsseldorf, op amper 200 kilometer van Zaventem en sinds kort een sterke Eurowings-hub.

Weg beloftes

Een dergelijke scenario zou dan wel in schril contrast staan met de beloftes van Lufthansa-topman Carsten Spöhr, 14 maanden geleden in Brussel. Brussel moet “een nieuwe thuis” worden voor Lufthansa, met een belangrijke rol voor Sub-Sahara-Afrika, klonk het midden december 2016 nog bij de aankondiging van de volledige overname.

“We geloven in de Belgische markt en in Brussels Airlines en zijn personeel”, voegde Spöhr er nog aan toe.

Luk De Wilde, senior aviation editor TM Aviation Newsletter

Comments