Analyse

Interview met Esayas Woldemariam Hailu (CCO Ethiopian Airlines)

“Onze vluchten naar Brussel trekken nog élke dag nieuwe passagiers”

 Door Luk De Wilde, aviation-reporter Travel Magazine

Het voorbije decennium is Ethiopian Airlines (ET) uitgegroeid tot een reus in de Afrikaanse luchtvaart. Met 16.000 medewerkers, een moderne vloot van 120 toestellen en een wereldwijd netwerk tilt de carrier zichzelf naar steeds hogere niveaus. Dat is in grote mate de verdienste van ceo Tewolde GebreMariam, al 35 jaar bij de maatschappij en sinds 2011 topman van Ethiopian. Zijn rechterhand, chief commercial officer Esayas Woldemariam Hailu, is uit hetzelfde hout gesneden: een al even lange staat van dienst bij Ethiopian én een ongeziene passie voor de klant, de reiziger. Travel Magazine sprak op de ET-hoofdzetel in Addis Abeba met cco Esayas Woldemariam Hailu.

Boeing 737 MAX

2019 was een moeilijk jaar voor alle betrokkenen na het ongeval in maart van ‘ET302’, met het verlies van alle 157 passagiers en bemanningsleden. De crash met een Boeing 737 MAX zorgde ervoor dat het toesteltype tot op vandaag wereldwijd aan de grond wordt gehouden. Niet te verwonderen dat het voorval zijn sporen heeft nagelaten en het onderwerp vandaag nog erg gevoelig ligt wanneer het ter sprake komt. Met zachte stem herhaalt Esayas de woorden van zijn grote baas Tewolde GebreMariam. “We zullen niet de eerste zijn die met dit vliegtuig weer gaat vliegen, maar wél de laatste. We moeten er 110 procent van overtuigd zijn dat het vliegtuig (weer) veilig is. En we moeten ook onze piloten, onze klanten kunnen overtuigen dat het opnieuw veilig is om met de MAX te vliegen.”

Hailu beklemtoont dat – ondanks de crash – de relatie met vliegtuigbouwer Boeing goed is gebleven. “Zij hebben het probleem onderkend en ze werken met ons samen om het leed van de families van de slachtoffers te verzachten. Zo zijn we momenteel in gesprek met hen om op de crashsite een gedenkteken te bouwen.”

“Het ongeluk is een zwarte bladzijde in onze bijna 75-jarige geschiedenis”, vervolgt hij. “Ethiopian is in het afgelopen decennium vijf keer zo groot geworden, dat ongeval heeft een grote schok veroorzaakt. Maar het kon met elke andere luchtvaartmaatschappij zijn gebeurd. Het is pech dat het ons is overkomen.”

Snelste groeier in Afrika

ET, voor de volle 100 procent eigendom van de Ethiopische overheid, wist zich de jongste jaren in Afrika op velerlei vlakken te onderscheiden. Esayas Woldemariam Hailu (EWH): “Sinds 2011 zijn we lid van Star Alliance. Als grootste luchtvaartmaatschappij van Afrika vliegen we naar 125 bestemmingen in vier continenten. Maar ons netwerk telt ook 62 Afrikaanse steden. We bouwen voortdurend voort op het potentieel van het continent, en dat doen we in samenwerking met andere Afrikaanse landen om zo de broodnodige intra-Afrikaanse connectiviteit verder te ontwikkelen.”

“Vanuit Brussel vliegen wij rechtstreeks naar Addis Abeba en van hieruit  naar alle uithoeken in Afrika, o.a. Tanzania, Kenia, Zuid-Afrika, Namibië, enz. Onze vlucht vertrekt elke dag om 21u30 in Brussel en komt de volgende ochtend om 6u30 plaatselijke tijd aan in Bole International Airport. De terugvlucht vanuit Ethiopië vertrekt elke dag om 00u45 met aankomst om 6u15 in Brussels Airport.”

Star Alliance

Esayas Woldemariam Hailu (CCO Ethiopian Airlines)

TM: Brussels Airlines is jullie partner binnen Star Alliance maar toch hebben jullie geen codeshare op die vluchten met SN?
EWH: “Dat klopt. Door ons erg uitgebreid netwerk over de hele wereld (o.a. Sao Paulo, Buenos Aires, Chicago, Toronto, Tokyo, Seoul, Kuala Lumpur, Bejing, Mumbai e.a.) zou samenwerking voor ons geen grote meerwaarde opleveren. In Europa vliegen we zelf naast Brussel ook naar Oslo, Stockholm, Marseille, Parijs, Milaan, Rome, Athene, Madrid en binnenkort ook naar Amsterdam. Wellicht is ook Lufthansa als eigenaar van Brussels Airlines van mening dat een samenwerking niet veel toegevoegde waarde biedt.”

TM: Hoe belangrijk is de Belgische markt voor ET?
EWH: “Er zijn heel veel Belgische en Europese bedrijven in Afrika. Maar ook ambassades, consulaten en Belgische community’s. Andersom is er ook in Brussel een grote Afrikaanse Community. De vraag naar vliegreizen tussen de Europese hoofdstad en Afrika stijgt van jaar tot jaar. Op de BRU-vluchten winnen we nog élke dag nieuwe passagiers. Dus, ja er is nog veel marge om te groeien en daar werken we hard aan.”

TM: ET heeft al flink wat bestemmingen in Europa. Komen er nog meer?
EWH: Jazeker. Binnen de twee jaar starten we met lijndiensten naar Amsterdam en Kopenhagen. En daar blijft het waarschijnlijk niet bij. Zelfs Australië, het enige continent waarop we momenteel nog niet vliegen, staat op de planning. Vergeet niet dat er veel Afrikaanse immigranten in Australië wonen. Met de Boeing B787-9 Dreamliner hebben we ook het geschikte vliegtuig om bijvoorbeeld naar Perth te vliegen. Die regio heeft ook een groot toeristisch potentieel. Binnen de twee jaar zit Perth in het ET-netwerk.”

TM: South African Airways (SAA) zit al lang in financiële moeilijkheden. Zit er een overname aan te komen?
EWH: “SAA heeft al veel lijnen geschrapt. Wij hebben interesse in een samenwerking met hen. De Standard Bank die voor de Zuid-Afrikaanse overheid op zoek is naar bijkomend kapitaal heeft enkele voorstellen overgemaakt. Maar een overname is niet aan de orde, dat is ook niet onze doelstelling. Daarentegen bieden we hen veel win-win voorstellen. Maar tot akkoorden is het (nog) niet gekomen. Ons doel is om elke Afrikaanse luchtvaartmaatschappij sterk(er) te maken.”

TM: Is er nog wel voldoende ruimte om alleen verder te groeien?
EWH: “Als je alle vluchten in Afrika bekijkt, wordt er 80 procent uitgevoerd door niet-Afrikaanse maatschappijen, en maar 20% door Afrikaanse maatschappijen. Onze opzet is om alle Afrikaanse maatschappijen te laten groeien. Wij willen vooral met andere carriers samenwerken, o.a. met Kenia Airways, South African Airways, Ghana en Nigeria. Dat is ook de reden waarom we nu regionale maatschappijen helpen ontwikkelen zodat ze sterker worden op allerlei vlakken. Het aandeel van Afrikaanse carriers binnen Afrika kan nog flink omhoog. Zo hebben we Malawi, Mozambique en Zambia geholpen bij de ontwikkeling van de luchtvaart in die landen. En vergeet niet: van de globale luchtvaart vervoeren wij maar 3% van alle passagiers.”

TM: Is de oprichting van een eigen lagekostenmaatschappij een optie?
EWH: “Misschien wel. Maar om dit te verwezenlijken heb je een tweede luchthaven nodig, goedkope parkings, goedkope(re) kerosine, lagere taksen en een infrastructuur die gericht is op een andere dienstverlening. En al deze zaken bestaan niet in Afrika. In Afrika zijn de taksen hoog, de kerosine duur, enz. Waarom is dat zo? Omdat vele Afrikaanse overheden vliegreizen nog steeds als een luxe transportmiddel zien, en niet als een manier van zaken doen om het continent verder te helpen ontwikkelen.

 

 

Comments