Analyse, Bestemmingen, Studiereis

Horizon Select: studiereis Sri Lanka & Malediven

Twintig jaar Horizon Select: een bijzondere verjaardag die niet onopgemerkt mocht blijven!  Daarom nam de nichetouroperator, met basis in Poperinge, een select groepje reisagenten begin september mee op sleeptouw naar dé topbestemming in hun aanbod: Sri Lanka! Voor deze studiereis kreeg Horizon Select de steun van RIU Hotels & Resorts en Emirates. Zeven dagen cultuur en natuur in Sri Lanka werden beëindigd met pure verwennerij in de recent geopende Riu Palace Maldivas. En daar bleef het niet bij…want tijdens de reis lanceerde Horizon Select zijn nieuwe logo, website én brochure!

Door Adeline Willems

Als enige Belgische touroperator is Horizon Select al van bij het prille begin van zijn activiteiten non-stop aanbieder van reizen naar Sri Lanka. Oprichtster Greta Suffys, moeder van Peter Warlop, was twintig jaar geleden al helemaal overtuigd van het grote toeristische potentieel van deze “parel in de Indische Oceaan”. Ook ten tijde van de Sri Lankaanse burgeroorlog, toen andere toeristische spelers het land meden, bleef Horizon Select trouw aan de zijde van Sri Lanka staan, met georganiseerde groepsreizen en individuele vakanties. Ook na de recente aanslag op Paasmaandag, waarbij zelfmoordterroristen het op kerken en luxehotels hadden gemunt, verloor Horizon Select zijn vertrouwen niet. “Na twintig jaar zijn we uitgegroeid tot dé Sri Lanka specialist. Het is dan ook een zeer belangrijke bestemming in ons aanbod van 28 landen (in Zuid-Amerika, Afrika, Azië, Oceanië). Al snel na de aanslag op Paasmaandag mochten we alweer boekingen noteren. Ook de beslissing van de Sri Lankaanse overheid om gedurende enkele maanden gratis visa te voorzien, moeten het toerisme boosten.” En dat blijkt nodig te zijn. Tijdens de studiereis ondervonden de reisagenten aan den lijve hoe rustig het er momenteel is. “Nu is het ideale moment om Sri Lanka aan je klanten aan te bieden, het land snakt naar toeristen. Aantrekkelijke prijzen, hotelupgrades en geen grote mensenmassa aan de beroemde leeuwenrots van Sigiriya of bij de Tempel van de Tand in Kandy”, aldus de reisagenten.

13 september 2019 was een belangrijke datum voor de touroperator. Op die dag stelden zaakvoerders Peter Warlop en Mieke Vervaecke (die ook het Selectair reiskantoor HoppeTravel in Veurne runt) hun vernieuwde Horizon Select voor. “Dezelfde waarden en service, maar aangepast aan de huidige noden en verwachtingen van de klant. Zo mogen reiskantoren van ons nog steeds binnen de 24u antwoord verwachten en werken we steeds op maat van de klant. Maar de exclusieve reisbeleving die wij onze klanten bieden, zal voortaan nóg een extra tikkeltje luxe krijgen, zo kunnen onze klanten voortaan ook terecht in de Diamond Lounge op Brussels Airport en worden de reisdocumenten niet langer in een plastic farde aangeboden, maar wél in een mooie luxe verpakking!” Het nieuwe logo, brochure en website werden in nauwe samenwerking met een marketingbureau ontwikkeld en laat zien dat Horizon Select ook de komende jaren volop wil inzetten op de reisbeleving van de klant.

De producten van Horizon Select worden aangeboden aan zo’n 515 Belgische reiskantoren. 35% van hun verkoop wordt gerealiseerd via het eigen reiskantoor (Hoppetravel in Veurne), voor de overige 65% kan de nichetouroperator rekenen op third parties.

Sri Lanka: highlights

Tijdens de studiereis toonde Horizon Select ons enkele highlights van de bestemming.

Een overzicht

De Dambulla Cave Temple, bestaande uit vijf grottempels hoog op een rots, en de vele boeddhistische wandschilderingen en Boeddha-beelden, stond op de eerste dag van de studiereis op het programma. In de namiddag bezochten de reisagenten de historische stad Polonnaruwa met de fiets! De overgebleven ruïnes vormden ooit de hoofdstad van Sri Lanka (van de 11e – 12e eeuw). Er heerste een mysterieuze sfeer op deze UNESCO-site en de vele aapjes die vrolijk en nieuwsgierig ons tegemoet komen, zorgen voor leuke foto-momenten!  Dambulla en Polonnaruwa maken samen met Anuradhapura deel uit van Sri Lanka’s Culturele Driehoek, gelegen in Noord-Centraal Sri Lanka.

Misschien is de Sigirya, ook wel de leeuwenrots genoemd, wel de grootste trekpleister van het land? Deze rots torent fier boven de jungle (zo’n 200m!) uit en vertelt de boeiende geschiedenis van koning Kassapa die tussen 477 en 495 na Chr. bovenop de rots zijn paleis liet bouwen. Overblijfselen van het paleis en de bekende leeuwenpoten onderaan de rots zijn een echte must om te bezichtigen. De trip tot helemaal bovenaan is helemaal de moeite waard, want ook het uitzicht is adembenemend!

Tijd voor een beetje natuur hadden ze bij Horizon Select gedacht, dus ging de reis verder naar het Minneriya National Park voor een olifantensafari! Dit park is het bekendste park van de culturele driehoek en ligt rond het Minneriya reservoir. In augustus en september hebben klanten de grootste kans om veel wilde Aziatische olifanten te spotten, want dan vindt ‘The Gathering’ plaats. De reisagenten hadden met andere woorden het geluk om niet één, twee, drie, vier, vijf,… olifanten te spotten!

Later tijdens de studiereis stonden ook een bezoek aan de kruidentuin van Matale op het programma, waar vooral de vrouwelijke reisagenten met veel aandacht luisterden naar onze enthousiaste gids die de helende krachten van de verschillende kruiden die in Sri Lanka groeien, belichtte. Kers op de taart was een deugddoende rugmassage met een kruidenolie voor elke reisagent. Een kort bezoek aan een traditionele batik-fabriek stond eveneens op het programma.

De reis bracht ons verder naar Kandy waar de Tempel van de Tand, het belangrijkste boeddhistische Heiligdom van het land, zich bevindt. Hier wordt de heilige tand van Boeddha bewaard in de kleinste van zeven gouden kistjes, die goed verborgen in de tempel bewaard wordt. Het relikwie trekt naast de vele gelovigen ook heel wat toeristen aan. Zowel de Tempel van de Tand als Kandy in zijn geheel zijn UNESCO Werelderfgoed. Onmisbaar tijdens een bezoek aan Kandy is een dansvoorstelling van de bekende Kandy dansers die in traditionele klederdracht en begeleid door typische instrumenten, het beste van zichzelf geven in de Kandyan Arts Association Hall, vlakbij de Tempel van de Tand.

Cultuur: check. Natuur: check! Avontuur? Keuze te over! Zo ging de groep raften op de Kelani Rivier, vlakbij Kitulgala. Hier werd de bekende film “Bridge on the River Kwai” destijds opgenomen. Verschillende afdalingen en stroomversnellingen brachten de raftingboot (mét nog alle inzittenden) enkele kilometers verder, waar de bus ons opwachtte en we onze reis verder konden zetten richting het vijfsterrenhotel Riu Sri Lanka, in Ahungalla (in het zuiden van het land). Het all-in resort ligt langs een mooi zandstrand, waar je met een beetje geluk ook schildpadden kan spotten, en omvat alles wat je van een RIU Hotel verwacht: verschillende zwembaden, kidsclub, mooi activiteitenprogramma, comfortabele en erg ruime kamers, een verzorgde Renova Spa en een gevarieerd gastronomisch aanbod.

Van hieruit kan je heel eenvoudig een bezoek brengen aan één van de vele schildpaddencentra in de omgeving en natuurlijk kan een bezoek aan het historische stadje Galle waar we met de typische tuk-tuk’s de binnenstad verkenden, niet ontbreken.

Malediven: paradijs op aarde

De laatste dagen van de studiereis stonden in het teken van pure ontspanning en verwennerij op één van de meest paradijselijke plekken ter wereld: de Malediven!  De reisagenten maakten er kennis met de recent geopende RIU Hotels: het vijfsterrenhotel Riu Palace Maldivas en het viersterrenhotel Riu Atoll. Elk hotel ligt op een verschillend privé-eiland die deel uitmaken van de Dhaalu Atol. De hotels zijn met een loopbrug met elkaar verbonden en bieden beiden een 24u all-inclusive service aan. De reisagenten verbleven drie nachten in Riu Palace Maldivas en hadden daardoor ook toegang tot het activiteitenaanbod, restaurants, zwembaden, bars,… van de Riu Atoll.

Riu Palace Maldivas heeft junior suites alsook enkele exclusieve swim-up villa’s waarvan sommigen een klein privézwembad hebben. De meer dan 150 kamers zijn voorzien van alle moderne comfort, incl. regendouche, minibar, sterkedrankenverdeler,… Het hotel pakt uit met een Japans restaurant en een fusion-restaurant waarin klanten à la carte kunnen bestellen. In het hoofdrestaurant worden ontbijt, lunch en diner geserveerd. Het steakhouse en het Italiaanse restaurant in de Riu Atoll zijn voor klanten van de Riu Palace Maldivas ook toegankelijk!

Riu Atoll heeft dan wel één ster minder dan de RIU Palace Maldivas, maar het water is er even helder, de lucht even blauw en de zon schijnt er evenveel. Waar zit dan het verschil? Dit resort beschikt over meer dan 250 kamers, waaronder enkele junior suites met ligging boven de zee. Het wellness centrum en watersportcentrum bevinden zich eveneens op dit eiland. Fitness, toegang tot de sauna, snorkelen, SUP’pen, waterkajak,… zijn inbegrepen in de prijs. Voor gemotoriseerde watersporten, extra duiklessen en wellnessbehandelingen en excursies (zoals dolfijnen spotten) moeten klanten wel bijbetalen. Voor de kleinste gasten is er RiuLand kids Club!

Goed om weten: vanaf november beschikken de RIU Hotels in de Malediven over een watervliegtuig waarmee ze hun klanten rechtstreeks naar de Dhaalu Atol kunnen brengen, tegen een extra kost per persoon. Nu gebeurt dit nog per speedboot en een extra binnenlandse vlucht.

De reisagenten aan het woord

Wat vonden de reisagenten van Sri Lanka?

… en van de Malediven?

Hoe is de samenwerking met Horizon Select?

Wat is jullie ervaring met RIU Hotels & Resorts?

Hoe was jullie ervaring met Emirates?

Algemene conclusie van de reisagenten?

De studiereis in’t kort

Wanneer: 6 september tot 15 september 2019
Wie: Annemie Taeymans (Travel Experts), Patricia Uyttendaele (BCD Travel Merelbeke), Julie Hutse (TUI Travel Shop), Marjan De Saegher (Selectair Sedona Travel, Ekeren) en Sophie Warlop (Hoppe Travel)
Begeleiding: Peter Warlop, Mieke Vervaeke (Horizon Select – Hoppe Travel)
Overnachtingshotels: Suriya Resort Negombo (4*), Amaya Lake (4*), Amaya Hills (4*), RIU Sri Lanka en RIU Palace Maldivas

 

Comments