Analyse

Hoe België de Icelandair Mid-Atlantic Tradeshow stal (en iedereen daar blij mee was)

Zoals Brussel het hart van Europa is, zo ligt IJsland midden in de Atlantische Oceaan. Icelandair zet die troef jaarlijks in de verf door reisprofessionals gespecialiseerd in het noorden uit te nodigen op de Icelandair Mid-Atlantic Tradeshow. Dankzij een wervelende Belgische gala-avond hadden de ruim 600 deelnemers aan de 28ste editie, die van 30 januari tot 2 februari plaatsvond in Reykjavik, ook de mond vol over België.

Door Gert Corremans, freelance reporter Travel Magazine

Belgen op de Belgische gala-avond. Achteraan: Fabienne Van Megroot (Icelandair Belgium), Nele Van Eetvelde (Keolis Travel), Geert Van Dessel (Brussels Airport), Jasmine Kestens (Connections), Lieve Daniels (Imagine Travel), Reissmurf, presentator Felix Bergsson, Grote Smurf, Elke De Winne (USA Travel Consultants), Jonathan Lanoye (Asteria Expeditions), Manon Leila Lambrecht (Continents Insolites), Marco Frank (Toerisme Vlaanderen – North-America Office). Vooraan: Marcel Van der Gaag(Icelandair Belgium), Betty Van De Nobelen (Brussels Airport), Sven Steyaert (Martin’s Hotels), Tania Ter-Ossepiantz (Brussels Airport).

Drie dagen netwerken

Brussels chocolatier Laurent Gerbaud maakt live chocolaatjes op de Belgische gala-avond.

‘Nooit zo’n stormloop meegemaakt’, zegt Laurent Gerbaud. De Brusselse topchocolatier is de deejay voor zoetekauwen op de Belgische gala-avond van de Icelandair Mid-Atlantic Tradeshow. Hij maakt live pralines en studentenhaver, dipt speculaasjes in vloeibare chocolade en neemt zelfs verzoeknummers aan. Zowat de halve wereld snoept van zijn Belgisch kwaliteitsproduct par excellence. Om precies te zijn, de noordelijke helft van die wereld. Reykjavik ligt halfweg tussen Europa en Noord-Amerika en is de ideale hub of stop-over voor vele trans-Atlantische vliegverbindingen. Waar kun je dan als reisspecialist op noordelijke bestemmingen beter netwerken? En waar kan het door Brussels Airport en Toerisme Vlaanderen gesponsorde gala meer effect sorteren dan op deze bijzondere beurs?

De Icelandair Mid-Atlantic Tradeshow (MATS) brengt drie dagen lang suppliers en buyers van toeristische producten samen aan tafel. Zakelijk op de beurs, informeel op de feestavonden en het galadiner. De beurs zelf is sober, de feestelijkheden palmen premium locaties in Reykjavik in (dit jaar het futuristische Harpa Concert- en Congrescentrum en de historische bioscoop Gamla Bíó). De dag na de beurs verkennen de deelnemers IJsland. Ze kiezen hun excursie uit een breed aanbod, van wellness of museumbezoek tot avonturen op de gletsjer of met de superjeep. Dat je IJsland kunt exploreren, is volgens Jasmine Kestens (Connections) niet de enige bonus. ‘Ik leerde mijn zakencontacten van de beurs ook persoonlijk kennen. Zo groeit er vertrouwen, wat onmisbaar is in een people’s business als de reissector.’

Vliegtuigen en vulkanen

België is sterk vertegenwoordigd op de 28ste editie van MATS, omdat Icelandair en Brussels Airport de tiende verjaardag vieren van de rechtstreekse verbinding met Brussel. Een hecht partnership dat altijd stevig overeind bleef, zelfs als de natuur tegenwerkte. Chief Commercial Officer bij Icelandair Birna Ósk Einarsdóttir benadrukt dat in haar openingsspeech op de beurs. “De eerste vluchten op Brussel vertrokken kort na de uitbarsting van de Eyjafjallajökull, die het vliegverkeer boven Europa dagenlang lam legde. Icelandair heeft het voorbije decennium continue groei gekend, ondanks tegenslagen. De spirit van IJsland zit vervat in de uitdrukking: ‘thetta reddast’. Alles komt goed. Met vulkanen onderhandel je niet. We zijn altijd voorbereid op onvoorziene omstandigheden en reageren flexibel.” Computer never says no in Iceland.

Icelandair vliegt dit zomerseizoen dagelijks op Brussel. De gunstige ligging en de frequentie van de verbinding maken van Reykjavik een aantrekkelijke hub of stop-over voor steden als Seattle, Boston, Chicago, Montréal en zelfs Orlando, Florida. “De vliegroutes met overstap via IJsland zijn kort en efficiënt”, zegt Fabienne Van Megroot (Icelandair Belgium). “Bovendien kun je met Icelandair een stop-over van één tot zeven dagen op IJsland maken zonder extra airfare te betalen. Even ontspannen in de Blue Lagoon, een citytrip Reykjavik of een retourtje Faroer of Groenland: je kunt het meepikken op weg naar Amerika.” Naar zo’n stop-over bestaat vraag bij Connections, de Belgische marktleider op vliegreizen naar de VS. Jasmine Kestens: ‘Bestemmingen combineren is een nieuwe trend en kan niet overal zonder meerprijs.’

Speeddaten voor reisprofessionals

Suppliers uit hoofdzakelijk IJsland, Scandinavië en Noord-Amerika stellen op MATS hun producten voor aan buyers gespecialiseerd in noordelijke bestemmingen. Denk aan hotels, musea, luchthavens, wellness, avontuurlijke excursies, toeristische diensten van regio’s of steden. De sporthal van Laugardolshöll is een sobere werkplek en de tradeshow verloopt strak gechronometreerd. Om het kwartier ontvangen de suppliers nieuwe buyers aan hun tafeltjes. Ze weten wie ze mogen verwachten, want ze hebben de afspraken vooraf online gemaakt. “Het lijkt op speeddaten”, grinnikt Olivier Halleux (Continents Insolites). “Maar dan efficiënter. Ik ontmoet vandaag first contacts. Het gesprek kan de aanzet zijn van een nieuw partnership. Thuis volg ik alles verder op. IJsland en Scandinavië groeien in Franstalig België. Hun sterkte? Pure natuurbeleving.”

De Belgische buyers vertegenwoordigen negen reisorganisaties en komen uiteraard met verschillende prioriteiten. Manon Hollink (Mr. Yeti) bereidt een nieuwe wintergroepsreis naar IJsland voor. “De zomer zit in ons aanbod. We pakken de winter erbij omdat IJsland ook dan veel mogelijkheden biedt.” Elke De Winne (USA Travel Consultants), die gespecialiseerd is in Canada en de VS, ontdekt het potentieel van IJsland als stop-over. “Een revelatie”, vindt ze. Ook Lieve Daniels (ImagineTravel) beleeft een heel nuttige driedaagse. “Ik interesseer me voor Scandinavië en de Faeröer, maar IJsland krijgt voorrang. Een topbestemming voor incentives en groepsreizen. Je kunt hier verrassende belevenissen plannen zonder de extreme toer op te gaan. Op onze excursie dronken we Bloody Mary’s in een tomatenkas die op geothermische energie werkt. En bij Fontana Spa proefden we lavabrood, dat in een kuil op een zwart lavastrand gebakken was.”

Mister Eurovision en de Smurfen

Het persoonlijke contact met de suppliers wordt gewaardeerd. “De ontmoetingen overtreffen vaak je verwachtingen”, zegt Jonathan Lanoye (Asteria Expeditions). “Hier zie je opportuniteiten die je van thuis uit niet opmerkt.” Nele Van Eetvelde (Keolis Travel) is het daarmee eens. “Ons bedrijf steunt op betrouwbare partners. In een face-to-facegesprek ontdek je wie meedenkt en maatwerk levert.” Freya Germonpre en Roselien Beerten (Noorderhuis) hebben afspraken met vertrouwde contacten. Ze hebben in IJsland gewoond en mogen zich experts noemen. “IJsland evolueert snel”, zegt Roselien. “Om je kennis up-to-date te houden, moet je hiernaartoe komen en blijven bijleren van je lokale partners. Vanuit België kun je niet kort op de bal spelen.”

Brussels Airport en Toerisme Vlaanderen promoten België als supplier en sponsoren de gala-avond van de 28ste MATS. De halve wereld, de noordelijke dus, klapt enthousiast mee met de hits van het zangkoor Scala. Felix Bergsson, de IJslandse mister Eurovision, praat en zingt de show aaneen. Twee Smurfen staan paraat voor selfies. Er wordt gegeten, gedanst en chocolade gesnoept. “Onze uitstekende relatie met Icelandair verdient een mooi feest”, zegt Tania Ter-Ossepiantz (Brussels Airport). “MATS biedt bovendien de kans om Brussel en Vlaanderen stevig op de kaart te zetten bij Amerikaanse reisorganisaties. België is voor Amerikanen te vaak een land dat ze kort bezoeken of alleen met de trein doorkruisen. Het hart van Europa hoort een evident startpunt voor hun Europareis te zijn.” Sven Steyaert (Martin’s Hotels) noemt het charmeoffensief meer dan geslaagd. “Toerisme Vlaanderen en Martin’s Hotels deelden een stand op de tradeshow. De belangstelling voor Vlaanderen en voor onze hotels was overweldigend. Tijdens de excursie roemden deelnemers het sponsordiner als het beste in jaren.”

Comments