Newsflash

Gunther Hofman (TUI fly): “Technisch gezien heb ik het volste vertrouwen in de MAX”

Door Luk De Wilde & Robrecht Willaert

Interview Gunther Hofman, managing director TUI fly Benelux

Bijna vier maanden staat de Boeing 737 MAX wereldwijd aan de grond naar aanleiding van het neerstorten van een dergelijk toestel van Ethiopian Airlines en eerder ook al één van Lion Air. Bij de 376 reeds door Boeing geleverde toestellen zijn er zeven van TUI fly België en Nederland. Ze staan werkloos op het tarmac van Brussels Airport (4), Schiphol Airport (2) en de luchthaven Sofia (1). Aan de vooravond van het zomerseizoen maakt Travel Magazine (TM) met Gunther Hofman (GH), managing director TUI fly Benelux, een balans op van de situatie rond de Boeing 737 MAX en de zomer 2019.

TM: Zien we de MAX nog dit jaar opnieuw in de lucht?

GH: Dat is meteen een héél moeilijke vraag. Ze met ja of neen beantwoorden is vandaag niet mogelijk. Zoals je weet hangt dat van vele factoren af. Zonder te technisch te worden moet het toestel door Boeing eerst in orde worden gebracht.

Daarna zal de Amerikaanse luchtvaartautoriteit FAA zijn goedkeuring moeten geven, onder meer door het certifiëren van de modificatie die Boeing heeft uitgevoerd. Want eigenlijk heeft Boeing een designmodificatie gedaan en dus moet de MAX opnieuw gehomologeerd worden, zowel door de vliegtuigbouwer als door de autoriteiten. Daarna moet de Europese luchtvaartwaakhond EASA het licht op groen zetten, gevolgd door de lokale autoriteiten van de landen waar de MAX in gebruik is.

TM: Maar als dat gebeurd is, betekent dat nog niet dat het toestel meteen weer de lucht in kan?

GH: Helemaal niet. Eerst moeten wij als TUI fly ons trainingsapparaat weer op gang brengen. Afhankelijk van de beslissing van de FAA dienen onze piloten bijkomende trainingen te krijgen. Tegelijk zullen ook de vliegtuigen een grondige onderhoudsbeurt moeten ondergaan. Die toestellen hebben al een hele tijd stilgestaan en het vergt behoorlijk wat werk van onze technici vooraleer ze opnieuw vliegklaar zijn. Dus, het is zeker niet zo dat wanneer er van de FAA en EASA groen licht licht komt dat we onmiddellijk terug kunnen vliegen. Je mag al snel op enkele weken rekenen vooraleer dat allemaal is afgerond.

(Lees verder onder foto)

TM: Met TUI hebben jullie vandaag reeds voldoende vervangvliegtuigen vastgelegd tot nà de zomer. Dus gaan jullie er vanuit dat de MAX ten vroegste in september zal vliegen.

GH: Neen, dat klopt niet helemaal. Door het aan de grond houden van de MAX is de vraag naar extra capaciteit wereldwijd erg groot. Geen enkele maatschappij wil haar klanten in de steek laten en ziet zich dus genoodzaakt om extra vliegtuigen in te huren. Daardoor is de vraag bijzonder groot. Gezien de zomer is het sowieso een erg drukke periode in de luchtvaart. Zeker bij ons, als grootste reisorganisatie van Europa wilden we op zeker spelen en hebben we langdurige contracten afgesloten met andere maatschappijen die voldoen aan de normen van TUI om onze klanten naar hun vakantiebestemming te vliegen. Dat de vraag immens is, weten die leveranciers van vliegtuigen ook. Een beetje vanzelfsprekend dus dat zij hun toestellen liever voor een iets langere termijn verhuren dan enkele weken. Het spel van de markt, zeker? Daarom hebben we ons met TUI fly ingedekt tot na de zomerpiek.

TM: De hele TUI Group heeft bij Boeing 72 exemplaren van de MAX besteld, waarvan 12 voor België en Nederland. Blijft dat zo? Wordt er overwogen om iets aan dat order te veranderen?

GH: Neen. Daar is tot op vandaag niets aan gewijzigd.

TM: Verschillende carriers hebben al aangestuurd op een schadevergoeding of een compensatie van Boeing. Sommigen zelfs van een herziening van hun bestelling…

GH: Ik denk dat het logisch is dat je als klant probeert om een commerciële compensatie te negociëren. Ik vermoed dat iedereen, ook Boeing, door heeft dat dat ook gaat gebeuren. Als TUI fly zijn we met veel tentakels verankerd aan Boeing. Niet alleen met onze vloot die voor het overgrote deel uit Boeings bestaat, maar ook met onze simulatoren, contracten voor wisselstukken, etc. Ik wil onderstrepen dat we een zeer goede relatie hebben met hen.

TM: De TUI Groep begroot de extra kosten ingevolge de grounding van de MAX op circa 300 miljoen euro.

GH: Inderdaad, dat klopt. Die berekening is een prognose van de meerkosten tot eind september, dat is ook het einde van ons financieel boekjaar. Dat wil echter niet zeggen dat dat bedrag evenredig zal aandikken in de maanden erna. Tijdens de winter valt het aan de grond houden van de MAX iets makkelijker op te vangen dan in de drukke zomerperiode.

TM: Komt het ooit nog wel goed met de MAX? Pakweg een maand geleden was iedereen nog vrij optimistisch over een snelle terugkeer. Hoe zijn de verwachtingen vandaag?

GH: Technisch gezien heb ik er het volste vertrouwen in dat er een oplossing komt en dat het toestel op korte termijn zal gecertifiëerd worden. We zullen uiteraard ook de updates in het trainingsprogramma bekijken. Boeing en de bevoegde autoriteiten zullen met een voorstel komen en wij zullen dat dan in ons eigen programma invoegen. Als TUI Groep zullen wij het advies volgen van EASA en van de nationale autoriteiten, dat staat buiten kijf.

TM: Het valt niet uit te sluiten dat een computersimulatie zal volstaan.

GH: Inderdaad. Daar zijn de verschillende autoriteiten nog niet uit. Het is ook niet makkelijk om tot een compromis te komen. Er zijn bijeenkomsten met als doel om alle luchtvaartautoriteiten van over de hele wereld op één en dezelfde lijn te krijgen, dus niet alleen de Amerikaanse en de Europese maar ook de Canadese, de Chinese, de Britse, enz. De UK bijvoorbeeld is daarbij een belangrijke speler. Vergeet niet dat het Verenigd Koninkrijk destijds als eerste Europese land heeft beslist om de MAX aan de grond te houden.

TM: U had het al over de technische oplossing voor de MAX, het ganse certificatieproces, de pilotentraining die er aankomt. Maar zal het niet vooral moeilijk worden om de klant weer aan boord te krijgen? M.a.w. om het vertrouwen van de passagier terug te winnen?

GH: Boeing heeft zelf al onderzoek gedaan, voor Europa tot nog toe enkel in Groot-Brittannië. Ook wij zullen een rondvraag doen in onze verschillende markten. Met verschillende vraagstellingen en een verschillende typologie van klanten, onder andere met mensen die vaak vliegen, reizigers die maar één keer per jaar vliegen, enz. Dat onderzoek moet ons leren of de klanten ongerust zijn en waarvoor dan wel precies. Die bevraging is erg uitgebreid, heel breed ook. De resultaten zullen ons in staat stellen om onze communicatie er op af te stemmen. Zelf heb ik er vertrouwen in dat wanneer de MAX terug gaat vliegen dat dat toestel volledig in orde zal zijn. Nooit eerder in de geschiedenis van de moderne luchtvaart is er zo vaak en grondig met het vergrootglas gekeken naar de veiligheidsaspecten van een bepaald vliegtuigtype. Onder andere omdat de problemen met de MAX zoveel media-aandacht hebben gekregen. Nogmaals, mijn mening is duidelijk: eens het toestel luchtwaardig wordt bevonden is er op het vlak van veiligheid geen groter risico met de MAX dan met om het even welk ander vliegtuigtype. Alleen, dat moet allemaal nog vertaald worden naar de klant: de gebruiker, de passagier. En daar zijn we nu bij TUI momenteel volop mee bezig.

TM: In afwachting hiervan kan de TUI-klant de komende maanden met een gerust hart op reis vertrekken?

GH: Absoluut! We hebben voor de Belgische en de Nederlandse markt vliegtuigen ingehuurd van SmartLynx, Sunwing Airlines, Miami Air, GetJet, Gowair, EuroAtlantic Airways, LEVEL en Wamos Air om de volledige behoefte te kunnen afdekken. Dat is een ingewikkelde en kostelijke operatie, maar voor ons was het het belangrijkste dat alle vakanties van onze reizigers in het hoogseizoen door kunnen gaan. Op al deze vluchten, overigens mét een TUI-vluchtnummer, is er personeel van TUI fly aan boord en staan wij als luchtvaartmaatschappij en als touroperator garant voor de gekende TUI-service. Daarnaast doen we al vele jaren een beroep op Freebird Airlines, een partner waarmee we een deel van ons Turkije-vluchtprogramma afwerken.

TM: Tot daar het hoofdstuk MAX. Wat zijn de toekomstplannen van TUI fly rond de regionale luchthavens?

GH: TUI fly heeft bij de reizigers al veel succes geoogst door het steeds groeiende aanbod van vluchten uit meerdere Belgische luchthavens. En tot vandaag kunnen we enkel spreken van een toenemende vraag om dichter bij huis te vertrekken. Dit jaar zijn zowel Antwerpen als Oostende de basis voor een extra toestel, waardoor we nieuwe bestemmingen of hogere frequenties hebben kunnen inplannen. Brussels Airport blijft veruit onze belangrijkste luchthaven, maar in steeds moeilijker tijden om interessante slots te krijgen voor nieuwe vluchten, zijn de regionale luchthavens een waardevol initiatief voor verdere groei. Elk seizoen opnieuw worden de routes geëvalueerd en wordt er bekeken waar we vanuit de regionale luchthavens nog kunnen uitbreiden met bestemmingen die onze klanten aanspreken. Dit zal ook in de toekomst steeds zo gebeuren.

TM: TUI fly zet zijn Boeing 767 niet meer in terwijl het toestel niet uit de vloot verdwijnt. Wat is de bedoeling van deze beslissing?

GH: Er is inderdaad een operationele beslissing gevallen binnen TUI fly Benelux om ook voor onze verre bestemmingen een vervangtoestel te kunnen inzetten in geval van vertragingen. Zeker wanneer een toestel op een Caraibische bestemming een technisch probleem ondervindt, zijn grote vertragingen niet uit te sluiten. Door op elk moment onze Boeing 767 als vervangtoestel te kunnen inschakelen, zullen we die vertragingen veel beter kunnen opvangen.

TM: Komen er nieuwe bestemmingen bij dit najaar of volgend winterseizoen?

GH: Nieuwe bestemmingen zijn er niet. Vanaf september wordt het programma op Mombasa/Zanzibar uitgebreid met 2 vluchten per week, een belangrijke frequentie omdat veel reizigers voor een verblijf van anderhalve week kiezen.

Foto’s © Studio Ariane Kok

Comments