Analyse

Grote Europese luchtvaartgroepen schudden de kaarten

© NIKI

Het Europese luchtvaartlandschap zal er in 2018 voor een flink deel anders uitzien. Zo komt de Oostenrijkse maatschappij NIKI onder de vleugels van International Airlines Group (IAG).

Het moederbedrijf van British Airways, Iberia, Aer Lingus en Vueling neemt de vroegere dochter van het failliete Air Berlin over voor 20 miljoen euro en voegt het samen met zijn filiaal van de Spaanse lagekostenmaatschappij Vueling. 740 van de 1000 personeelsleden kunnen direct aan de slag bij de nieuwe eigenaar. Ook neemt IAG alle start- en landingsrechten (o.a. op Palma en op verschillende Duitse luchthavens) en vijftien toestellen van NIKI over en geeft het een kapitaalinjectie van 16,5 miljoen aan de maatschappij.

Air Berlin ging in het najaar 2017 failliet, waarna grote delen van het bedrijf door Lufthansa werden overgenomen. Ruim tachtig vliegtuigen en 3000 werknemers worden ondergebracht bij Eurowings dat, in de strijd met Ryanair en easyJet, moet uitgroeien tot de derde grootste Europese lagekostenmaatschappij.

En dan moet Brussels Airlines nog worden geïntegreerd, een operatie die in Frankfurt en Brussel wel volop wordt voorbereid, maar waarvan tot nog toe weinig details zijn uitgelekt.

‘Moeilijk maar leuk’

In een interview met de krant De Tijd zei ceo Bernard Gustin daar vorig weekend het volgende over: “De hele oefening is moeilijk, maar het leuke is dat Eurowings zelf voortdurend evolueert, bijvoorbeeld door de overname van Air Berlin, wat weer nieuwe opportuniteiten creëert. Door Brussels Airlines te integreren, geven we dus ook vorm aan Eurowings.”

Als het op schaalvergroting aankomt, blijven de Duitsers ook vandaag nog op oorlogspad in Europa. Nadat de grootste Europese luchtvaartgroep zich had teruggetrokken voor een overname van NIKI richtte ze haar pijlen op Alitalia.

Hier zijn de hordes enorm. CEO Carsten Spohr heeft er nooit een geheim van gemaakt dat hij grote belangstelling heeft voor de Italiaanse markt.

Wie lijft Alitalia in?

© Alitalia

Een overname van Alitalia staat dan wel prominent op de agenda van de Lufthansa-top, een beslissing kan makkelijk nog 18 maanden op zich laten wachten. Spohr zette alvast zijn rechterhand Harry Hohmeister op het project. De ex-ceo van SWISS is nu bij Lufthansa verantwoordelijk voor het beheer van de grote hubs. “Italië is altijd al een belangrijke markt voor Lufthansa geweest. Als ze hier meer kunnen doen, moeten ze die kans ook benutten”, zegt een ingewijde.

Maar de hordes zijn enorm. Eén zaak is duidelijk, zo is te horen in kringen rond Lufthansa. “De herstructurering van de Italiaanse luchtvaartmaatschappij, die sinds mei 2017 insolvent is, zal niet door Lufthansa zélf worden afgehandeld.”

En Lufthansa is niet de enige geïnteresseerde. Andere partijen waaronder easyJet wachten af hoe het Italië politiek vergaat. In maart staan er verkiezingen gepland. Het lijkt dus weinig waarschijnlijk dat er vóór die datum een beslissing wordt genomen. De regering van Paolo Gentiloni had in oktober ’17 het einde van het biedingsproces al verlengd van november vorig jaar tot eind april 2018. Het overbruggingskrediet van 600 miljoen euro dat in mei werd goedgekeurd na het faillissement van Alitalia wel verlengd tot eind september 2018 en nog eens verhoogd met 300 miljoen euro.

Wat doet Europa?

Het overbruggingskrediet kan wel voor een probleem zorgen. Nogal wat sectorgenoten in de luchtvaart vragen zich af hoe lang de Europese Commissie de ogen dichtknijpt voor de manier waarop de insolvente Italiaanse luchtvaartmaatschappij in de lucht wordt gehouden met geld van de belastingbetaler (ook al blijkt operationeel dit extra krediet niet echt nodig te zijn).

Bij Air Berlin was er al veel kritiek te horen bij de nochtans veel kleinere staatssteun van 150 miljoen euro. Daarbij komt nog de vraag of een koper de overbruggingslening moet terugbetalen. Volgens berichten in de media heeft Alitalia tot nu toe (amper) 60 miljoen van de lening gebruikt.

Norwegian groeit organisch

© Norwegian

Een andere grote Europese speler, Norwegian, wil op een eigengereide manier verder groeien, zonder acquisities. De Scandinaviërs kochten wel 28 bijkomende slots op Londen Gatwick Airport en vliegen op dit moment al vanaf Gatwick naar dertig bestemmingen, waaronder negen in de VS en één in Singapore. Dit jaar worden lijnvluchten opgestart naar Buenos Aires (half februari), Chicago en Austin, waardoor de positie van de maatschappij in Londen verder wordt verstevigd.

Norwegian versterkt zich ook in Parijs, Barcelona en Madrid. En vanaf het voorjaar verbindt de carrier Amsterdam Schiphol vier keer per week met New York JFK.

De reeds lang voorspelde consolidatiegolf in de luchtvaart wordt nog aangewakkerd door het wegvallen van kleinere maatschappijen. Naast Air Berlin staakten recent ook het Britse Monarch Airlines, het Zwitserse Darwin Airline, Welcome Air, Thomas Cook Airlines Belgium (deels geïntegreerd in Brussels Airlines) en Powdair hun vluchtoperaties.

Luk De Wilde, eindredacteur TM Aviation Newsletter

Comments