Analyse, Bestemmingen

Famtrip Washington DC: Kosmopolitische hoofdstad van de VSA

Van 23 tot 27 januari reisde een klein groepje reisagenten af naar Washington DC, de hoofdstad van de Verenigde Staten van Amerika. De famtrip werd georganiseerd door Exclusive Destinations en werd ondersteund door United Airlines, de toeristische dienst van Washington DC en de toeristische diensten van Virginia. Onze bevindingen van de veelzijdige – en vaak nog over het hoofd geziene – kosmopolitische stad, lees je hieronder.

Door Jonas Vandenabeele, staff reporter

In stijl naar DC met ED en United

De reis begon in stijl dankzij de goede zorgen van United Airlines. De check-in verloopt zeer vlot dankzij de verschillende incheckbalies met eigen personeel. In geen tijd kunnen we door de security via de fast lane, aangezien de hele groep het geluk heeft geüpgraded te worden naar Polaris. De groep maakt nog even gebruik van ‘The Suite by Brussels Airlines’, om daarna ontspannen aan boord van de B777-200 te stappen.

United Airlines vliegt dagelijks van Brussel naar Washington DC met 50 seats in United Polaris Businessclass, 24 seats in Premium Plus, 46 seats in Economy Plus en 156 seats in Economy. Aan boord kan je gebruik maken van (betalend) internet. Daarnaast vliegt een B787-10 Dreamliner dagelijks naar New York-Newark en Chicago.

Polaris

Polaris staat garant voor een comfortabele vliegervaring. Alle seats in business liggen aan een gangpad en de zetels gaan volledig plat tot een bed. Bij het plaatsnemen word je vriendelijk begroet door het boordpersoneel en krijg je meteen ook de menukaart, waarna je een keuze mag maken voor je hoofdgerecht (vlees, vis, of vegetarisch). Tussendoor zijn gedurende de hele vlucht snacks en dranken verkrijgbaar.

Er ligt een ‘Star Wars’ amenities kit klaar op je plaats, en een kussen, deken en dekbed. Ook de veiligheidsvideo staat in het teken van Star Wars en speelt in het Engels met Nederlandse en Franse ondertiteling. Alle aankondigingen worden ook zo veel mogelijk in deze drie talen uitgevoerd. Het inflight entertainment-systeem beschikt over een zeer uitgebreid aanbod films (voornamelijk Amerikaans) en tv-series. Bij Polaris beschik je over een groot scherm en nog net iets recentere films.

De maaltijd met voorgerecht, hoofdgerecht en dessert is verzorgd, en smakelijk zonder meer. Voor het landen wordt er ook nog een lichte lunch geserveerd.

Eens aangekomen op IAD verliepen de douaneformaliteiten heel erg vlot, en onze valiezen met priority-label rolden als eerste van de bagageband. In zo’n twintig minuten stonden we buiten aan de arrivals, klaar voor onze transfer naar het centrum van DC

Kloppend hart VSA

Check-in Thompson

We komen aan in ons verblijfshotel, Thompson Washington DC, een hip designhotel dat slechts enkele weken open is, maar dat is er niet aan te merken. De check-in verloopt zeer vlot en we kunnen meteen in onze erg ruime kamers, die knipogen naar het maritieme verleden van de buurt. Het Thompson-hotel ligt namelijk in een van DC’s opkomende buurten: Navy Yards, waar er veel nieuwe (horeca-)projecten ontwikkeld worden, dichtbij het water. Het hotel bevindt zich ook op wandelafstand van het baseballstadion van Washington DC

Naast verschillende bezoeken aan tophotels (n.v.d.r. zie wie wat waar onderaan dit stuk) is er ook tijd om kennis te maken met de belangrijkste bezienswaardigheden van de hoofdstad. En dat zijn er heel wat. DC staat voor District of Columbia, technisch gezien is het noch een staat, noch een stad, maar een ‘territory’, omdat de hoofdstad een speciaal statuut heeft. De hoofdstad heeft geen verkozen volksvertegenwoordigers, daarom vind je op de nummerplaten van vele auto’s in DC de slogan ‘taxation without representation’: de Washingtonian’s klagen zo op een ludieke manier aan dat ze belastingen moeten betalen, maar geen echte stem hebben door middel van volksvertegenwoordiging. De stad heeft een groen en open karakter, mede doordat er geen wolkenkrabbers zijn. Er mag namelijk geen gebouw hoger zijn dan het Capitool, want niemand staat – letterlijk – boven de wet.

The Mall by night

Het kroonjuweel van Washington DC is ‘the National Mall’. Een wandelavenue die zich over ongeveer een mijl uitstrekt van het Lincoln memoriaal aan de ene kant naar het Capitool aan de andere kant, en ongeveer in het midden het ‘Washington Monument’, de iconische obelisk. Het is ook hier dat duizenden mensen verzamelen om de inauguratie van hun nieuwe president bij te wonen. Aan de oostkant, op de trappen voor het Capitool, wordt het nieuwe staatshoofd benoemd.

‘The Mall’ wordt omzoomd door oorlogsmemorialen en musea, allemaal gratis te bezoeken. Van het wereldberoemde Smithsonian museum for Natural History tot het monument voor de herdenking van de Vietnam-oorlog. Stuk voor stuk indrukwekkende plaatsen die het bezoeken waard zijn.

White House, view from Lafayette Square

Haaks op ‘the National Mall’, ten noorden van het Washington monument, staat het Witte Huis te pronken. Dit is in de buurt Downtown. Als je een glimp van de POTUS wil opvangen, moet je hier postvatten. Maar maak je geen illusies, uiteraard is het gebouw zwaarbeveiligd, scherpschutters op het dak inclusief. Vanop Lafayette Square voor het Witte Huis wordt veel tv-verslaggeving uitgezonden, hier kan je Björn Soenens spotten, wanneer hij hier op reportage is. Enkele stappen verder brachten we een bezoek aan twee hotels met grandeur: The Hay Adams, een historisch luxehotel waar je vanuit sommige kamers zicht hebt op het Witte Huis. Het favoriete bezochte hotel van Line Vandenabeele: “Centraal gelegen en luxueus. Ook al was het een ‘chique’ hotel, ik voelde me er wel op mijn gemak. Het ontbijt was ook hemels.” Ietsje verder zien we het statige St. Régis, met een nieuwbakken Nederlandse gm, waar er speciaal voor ons een fles cava gesabreerd wordt. In dezelfde buurt ligt ook het W hotel; een hip, hedendaags hotel met een heel populaire rooftopbar waar je originele cocktails kan drinken zoals de ‘Yes W Can’. Getest en goedgekeurd!

Dat er veel macht (en geld) aanwezig is in de hoofdstad, zien we in onze wandeling door de stadswijk Kalorama Heights, ook wel Embassy Row genoemd, tot aan Dupont Circle. Kersvers Via Americana stadsgids Laurence Genon neemt ons mee op sleeptouw door haar stad. Ze vertelt ons meteen ook waarom DC Belgen  vaak bevalt: een groene, leefbare stad, met veel restaurants die geen onderdeel uitmaken van een keten: je kan er heel lekker eten. In Embassy Row wandelen we langs verschillende ambassades en statige huizen, ook ex-President Obama heeft er zijn huis. Ook miljardair en ceo van Amazon, Jeff Bezos kocht in dezelfde wijk een nieuw ‘optrekje’ voor 23 miljoen euro. Het is altijd goed om een voet aan de grond en een vinger in de pap te hebben in de hoofdstad van het land, toch?

Georgetown en Adams Morgan zijn twee buurten die uitblinken in gezelligheid en die je beiden te voet kan ontdekken. De eerste is een charmante en kleurrijke historische buurt waar je kan shoppen, eten en drinken. Hier ligt ook het chique Four Seasons Georgetown, een luxehotel met aandacht voor detail. We namen er de brunch, en die was zeer uitgebreid en verzorgd, met erg attente bediening. De tweede, Adams Morgan, is een levendige buurt waar veel locals wonen en waar je ook veel – vaak internationale – eet- en drinkgelegenheden vindt, en waar je tot de vroege uurtjes kan blijven hangen. Je vindt er veel muurschilderingen en een grote verscheidenheid aan restaurants met chefs van over de hele wereld.

Virginia, gewoon de Potomac over

We zijn elke dag vroeg uit de veren, om zo veel mogelijk zaken te zien. Maar de dag dat we de Potomac oversteken, staan we nog iets vroeger op. Wanneer je de rivier overgestoken bent, bevind je je meteen in de staat Virginia, nog geen tien minuten rijden van ons hotel. We zetten koers richting Mount Vernon, het landgoed van de eerste president van de Verenigde Staten George Washington. Je kan het landhuis bereiken per boot op de Potomac (Washington’s geliefkoosde manier), per auto, per fiets of te voet, bij goed weer zijn de boot of de fiets een aanrader. Washington deed zijn twee ambtstermijnen uit, waarna hij in 1797 gewoon weer terugkeerde naar Mount Vernon. Hij stierf er in 1799 aan de gevolgen van een keelinfectie op 14 december. Het huis en interieur worden bewaard en geconserveerd zoals het in 1799 was. Voor een uitgebreid bezoek van het huis en de omliggende gronden en bijgebouwen trek je best een halve dag of meer uit.

Virginia is een landelijke staat en heeft zowel kustlijn, als akkerland, als heuvelachtig gebied. Dat landschap wordt onder andere gebruikt voor wijnbouw. Veel van deze ‘wineries’ kan je dan ook bezoeken. The Winery at Bull Run bevindt zich op iets meer dan een halfuur van het centrum van DC en is vlot bereikbaar. Naast dit wijndomein bezochten we ook het idyllische Stone Tower Winery, een ware trekpleister ingebed in het heuvelachtige landschap, waar je vanop het terras een magnifiek zicht hebt op de omliggende wijngaarden. Wanneer we warm verwelkomd worden met een glas rosé brut in het hoofdgebouw, werden we meteen ondergedompeld in de gezellige drukte van de goed gevulde ‘oogstschuur’, de centrale ontvangst- en proefruimte. Wanneer je bij beide wijndomeinen wijn wil kopen, moet je wel rekenen op een gemiddeld hogere prijs per fles dan je in Europa zou betalen. De meeste proeverijen zijn betalend.

Reacties

Patricia Schaumans, product & contracting manager Exclusive Destinations: “We merken dat DC nog onvoldoende gekend is bij de reisagent, in tegenstelling tot New York en het Westen van de VSA. We willen graag in de verf zetten dat DC naast de regeringsgebouwen en cultuur nog veel meer in petto heeft. In 2019 zagen we al een stijging van 35% boekingen naar DC, en we bieden het ook in verschillende pakketten aan. Bij onze meegereisde reisagenten lijkt dit alvast gelukt. Deze stad kan je niet vergelijken met een andere grootstad, minder hectisch, er is veel te zien, onder andere de gratis musea, kortom heel gezellig. Naast de stad wilden we op deze studiereis ook het landelijke karakter van Virginia tonen, ook Mount Vernon is een must. De bezochte hotels (n.v.d.r. zie hieronder) zijn enkele van de hotels die bij ons vaak verkocht worden. DC is iets goedkoper in het weekend dan in de week door de vele zakenreizigers, en algemeen liggen de prijzen ook iets lager dan in bijvoorbeeld New York. Het voor- en najaar zijn de beste periodes, maar year-round is zeker mogelijk. DC kan zeker op zichzelf als citytrip, maar is ook perfect in combinatie met bijvoorbeeld NYC, Boston of Philadelphia.”

Eliane Swinnen, key accountmanager United Airlines: “Exclusive Destinations is voor ons een booming klant. Ze hebben ook aandacht voor Washington DC en zien het potentieel. Hun interesse reikt verder dan New York. Daarom vonden we het opportuun om deze studiereis te ondersteunen. Washington DC is ook de bestemming die vanuit Brussel al sinds 1992 dagelijks wordt aangevlogen, en voor ons is IAD een hub om vlot door te vliegen naar onze andere bestemmingen in de VSA. Ik ben al meerdere malen in DC geweest, maar toch word ik altijd verrast en ben ik elke keer onder de indruk van de monumenten. Alle musea zijn bovendien gratis en heel kindvriendelijk. Je kan hier ook fietsen en wandelen. We hopen dan ook dat een combinatie van twee Amerikaanse steden makkelijker voorgesteld wordt door de reisagent. Onze drie rechtstreekse bestemmingen ex-BRU, Chicago, Washington DC en New York, doen het ook alle drie ongeveer even goed.”

Sofie Bijttebier, Apollo Travel Deinze: “Washington DC is een stad voor cultuurliefhebbers, omwille van de gratis musea. Niet meteen voor jongeren, omdat het misschien niet zo hip en trendy is als New York. De stad heeft in iedere periode zijn charmes, zeker in de lente met de Japanse kerselaars als die in bloei staan, maar dan moet je natuurlijk geluk hebben! Het Watergate hotel was een van mijn favorieten, toegankelijk en luxueus. Het eten en drinken in de stad en in de hotels was bovendien overal erg lekker!’

Laurence Genon

Kathleen Ampen, World of Travel, Kortrijk: “Vliegen met United was erg aangenaam. De zetels waren erg comfortabel en de bemanning was erg vriendelijk. DC was voor mij een echte topbestemming, de stad voelt een beetje Europees aan, niet zo druk als NY en er valt enorm veel te beleven en te bezoeken. De sightseeing wandeling was voor mij een hoogtepunt. Met de Belgische gids Laurence langs alle belangrijke monumenten en gebouwen. We stapten ook even binnen in de luisterrijke Library of Congress. Een bezoek aan Virginia kan een leuke extensie zijn op een stadsbezoek. Het Salamander Resort om te relaxen is een aanrader. Je kan er in de buurt wijn proeven, wandelen, paardrijden… in dat geval zou ik aanraden van april tot september af te reizen.”

Line Vandenabeele, Verbeke Reizen: “Ik werk de laatste twee jaar erg nauw samen met Exclusive Destinations voor de VSA. Ze zijn erg flexibel, bereikbaar en ze hebben veel productkennis. Ook de vluchtprijzen, vooral met United Airlines, en hotelprijzen zijn erg competitief. DC is een bestemming waar je zowel koppels als families met kinderen en jongvolwassenen, vriendengroepen of echte VSA-reizigers naar kan sturen. De stad is ook ideaal als begin- of eindpunt van een rondreis in Oost-VSA, meestal i.c.m. Amish country (Lancaster), Philadelphia, NY, Cape Cod, Boston, White Mountains, Green Mountains… maar vaak raden wij klanten die naar New York gaan ook DC aan als verlenging. Ik ga zeker terug en ik ben nu nog meer dan vroeger een wandelende reclame voor DC!”

Wie, wat, waar?

Bestemming: Washington DC en Virginia.
Duur: van 23 tot 27 januari.
Organisatie: Exclusive Destinations i.s.m. United Airlines, Destination DC en Virginia for lovers.
Begeleiding: Patricia Schaumans, Product & Contracting Manager Exclusive Destinations
Carrier: United Airlines B777-200.
Vertegenwoordiging United: Key account manager United Airlines.
Verblijfshotel: Thompson Hotel Washington DC
Bezochte hotels: The St. Regis Washington DC, The Hay Adams, The Watergate Hotel, W Washington DC, Willard Intercontinental Washington DC, The Alexandrian – Autograph Collection – Alexandria VA, The Salamandar Resort & Spa, Middleburg VA, Four Seasons Washington DC.
Deelnemers: Sofie Bijttebier (Apollo Travel Deinze), Line Vandenabeele (Verbeke Reizen Oudenaarde), Shana Devriese (Het Reiswinkeltje Rumbeke), Kathleen Ampen (Selectair World of Travel Kortrijk) en Polina Vaisman (Selectair KDM Reizen Wondelgem).

Bekijk alle foto’s van de famtrip hier.

Comments