Analyse

Een gouden toekomst voor de Caraïben?

Het gaat de Caraïben voor de wind. Op een toeristisch forum in Antigua voorspelde Michael Bayley, de CEO van Royal Caribbean International, onlangs een groei van het cruisetoerisme met maar liefst 50 procent tegen 2030. “De Caraïben waren, zijn en zullen altijd de eerste cruisebestemming zijn.” Acht van de tien belangrijkste cruisebestemmingen in de wereld situeren zich in het gebied en die zullen de volgende jaren alleen maar groeien want nieuwe cruiseprojecten rijzen de jongste tijd als paddenstoelen uit de grond. De eilanden horen het graag, want het toerisme is voor het merendeel van deze bestemmingen en eilandstaten de belangrijkste bron van inkomsten.

Door Patrick Parez, cruise editor Travel Magazine

Nieuwe terminals

Port Zante, St. Kitts

Net geen tien miljoen vakantiegangers kozen in 2018 voor een cruisevakantie in de Caraïben. De rederijen voorspellen dat het er tegen 2030 zo’n 15 miljoen worden. Om deze groei waar te maken, zullen belangrijke investeringen nodig zijn, niet alleen in de toeristische infrastructuur, maar vooral in cruiseterminals. Afgelopen week nog nam Port Zante op St. Kitts een nieuwe cruisekade in gebruik. Het eiland telt amper 55.000 inwoners maar verwelkomt sinds vorig jaar meer dan een miljoen cruisepassagiers. De jongste jaren groeit het cruisetoerisme er met meer dan 30 procent!

De Carnival Corporation start nog deze maand met de bouw van een nieuwe cruisehaven op Grand Bahama Island. Daarnaast plant de rederij een kade op Little San Salvador waar Holland America Line’s Half Moon Cay is gevestigd. Global Ports Holding haalde in augustus het contract binnen voor een totale herinrichting en uitbreiding van Nassau Cruise Port. Nassau is een van de meest populaire cruisebestemmingen met 3,7 miljoen passagiers per jaar.

Afgelopen maand ondertekenden de eerste minister van St. Lucia, de Carnival Corporation en Royal Caribbean Cruises een intentieverklaring om een nieuwe cruisehaven te ontwikkelen in Vieux Fort. De langlopende concessie betekent dat de twee rederijen de terminal zullen ontwerpen, financieren, bouwen en uitbaten. Carnival en Royal Caribbean werden onlangs eveneens weerhouden voor de bouw van een cruisekade en -terminal in de Kaaimaneilanden. Op dit ogenblik moeten de schepen in George Town tenderen, wat voor de grote resortschepen een quasi onmogelijke zaak is. Hierdoor varen heel wat nieuwe, grote schepen dit eiland voorbij. De bouw van een terminal op Grand Cayman is al jaren een heet hangijzer. Voorstanders hopen zo meer cruisetoeristen aan te trekken. Tegenstanders vrezen voor een overrompeling en milieuschade. De vaste constructie en de vaargeulen zullen namelijk heel wat koralen verwoesten.

Beach clubs en eilanden

Perfect Day at CocoCay, Labadee, private island,

Rederijen investeren niet alleen in kaden, maar ook in particuliere eilanden. Bestaande eilanden worden volop vernieuwd en uitgebreid met indrukwekkende voorzieningen. Royal Caribbean opende eerder dit jaar Perfect Day at CocoCay in de Bahama’s. Op 5 december neemt MSC Cruises op dezelfde eilandengroep haar Ocean Cay MSC Marine Reserve in gebruik. Disney Cruise Line werkt aan een tweede eiland op Eleuthera dat de naam Lighthouse Point meekrijgt.

Een nieuwe trend lijken de beach clubs te worden. De schepen van Virgin Voyages zullen vanaf april 2020 afmeren aan de Virgin Beach Club in Bimini. Royal Caribbean sloot in oktober een contract met de regering in Antigua en Barbuda voor de opening van The Royal Beach Club in Fort James. De ingebruikneming is gepland voor 2021. De beach club moet de eerste in een reeks vormen.

Bahamas

Een volgende stap zou wel eens de opening van cruisehotels kunnen worden. Dit gegeven bestaat al in Alaska waar onder meer Holland America Line in het Denali National Park over een eigen hotelcomplex beschikt. Royal Caribbean Cruises heeft onlangs het Grand Lucayan Resort op Grand Bahama gekocht. Concrete details over het project zijn nog niet vrijgegeven, maar het is niet uitgesloten dat gasten straks een cruise in de Caraïben kunnen koppelen aan een hotelverblijf in Freeport. Samen met de ITM Group, een Mexicaanse uitbater van cruiseterminals en themaparken, heeft Royal Caribbean hiervoor het bedrijf Holistica opgericht. Tussen de lijnen valt te lezen dat nog meer projecten in de schouwpijp zitten. Er doen trouwens al enige tijd geruchten de ronde over de realisatie van een hotel op Perfect Day at CocoCay.

Kosten en baten

Maar is het allemaal goud wat blinkt? Recente orkanen zoals Dorian, Irma of Katrina hebben aangetoond dat de Caraïben zeer kwetsbaar zijn voor het natuurgeweld. Met de klimaatsverandering is de kans groot dat het gebied het volgende decennium meer en vooral zwaardere orkanen over zich heen krijgt. Niet alleen de wind, maar ook de stijging van het zeeniveau vormen een enorme bedreiging. Bestemmingen als de Kaaimaneilanden zijn niet meer dan een zandbank van enkele meters hoog. In Jamaica leeft een kwart van de bevolking langs de kustlijn, die het meest bloot staat aan de natuurelementen.

Om de toekomst van de Caraïben en het toerisme veilig te stellen, zal meer nodig zijn dan nieuwe kaaimuren. Ook van stevige woningen en nutsvoorzieningen moet dringend werk van worden gemaakt. Het (cruise)toerisme kan extra middelen opleveren, maar dan moeten de baten wel naar de eilanden en niet naar de rederijen gaan. Dat is precies de bezorgdheid van een groep inwoners op de Kaaimaneilanden over de plannen van de Carnival Corporation en Royal Caribbean Cruises om in George Town de cruiseterminal te bouwen en uit te baten. Zij noemen het contract een uitverkoop van het eiland aan de ‘Big 2’ en vrezen dat het project eerder Carnival en Royal Caribbean dan de Kaaimaneilanden ten goede zal komen. De ongeruste inwoners hebben de nodige handtekeningen verzameld om een referendum af te dwingen. Deze volksraadpleging vindt midden december plaats.

Ook andere eilanden vinden dat de cruiserederijen meer moeten bijdragen. In navolging van de OPEC gaan stemmen op voor de oprichting van de OTEC of Organization of Tourism Economy Countries. Op die manier kunnen ze als kartel hogere haventaksen afdwingen. Individuele regeringen durven namelijk amper de cruisebelastingen te verhogen uit vrees dat de cruiserederijen de vaarschema’s aanpassen en hun eiland overslaan, wat trouwens in het verleden al is gebeurd.

Comments