Bestemmingen

De magie van de Connemara

De naam Connemara (Conamara in het Keltisch) klinkt velen mysterieus maar niet helemaal onbekend in de oren. Uiteraard zit Michel Sardou daar voor iets tussen. Deze Franse trouwfeest-servettenzwierder heeft immers flink bijgedragen tot de naambekendheid. Maar wie kent het echt? Wie kan deze mysterieuze streek, de meest woeste van Ierland, plaatsen én beschrijven?

Om een portret en het karakter van Connemara te schetsen moeten we ons behelpen met lyrische omschrijvingen: geheimzinnig, woest, romantisch. Maar het is wel de realiteit. Dit is een streek van groene weiden en sombere veengebieden. Van zilveren meren en desolate heidelandschappen. Van steile kliffen en een schuimende kustlijn. Ierland op z’n best dus.

Een stille hoek

De regio duikt voor het eerst op onder de oud-Ierse benaming Conmahaicne mara, naar de stam van de Conmaicnes die aan de kust (mara) leefden. Dat was toen nog niet meer dan een baronie. Vandaag verwijst Connemara naar een gebied in het uiterste westen van de county (het graafschap) Galway, onderdeel van de historische provincie Connaught. Het hart van deze streek klopt in de bergen van Maumturk en op de toppen van de Twelve Bens. Connemara bestrijkt haast het volledige grondgebied van Galway, dat in het zuiden door de gelijknamige baai wordt begrensd, in het noorden door die van Clew. In het westen loopt het uit op de Atlantische Oceaan, in het oosten op de meren Lough Mask en Lough Corrib. Meer dan elk ander deel van Ierland staat Connemara garant voor authenticiteit en ongereptheid, een dorre aarde die zich amper leent tot landbouw waardoor het uitzicht vrijwel onaangetast bleef. Maar daar ging een wrede geschiedenis aan vooraf. In de zeventiende eeuw was dit onvruchtbaar land een verbanningsoord, in het leven geroepen tijdens het schrikbewind van de Engelse dictator Cromwell: “Naar Connaught of naar de hel!” Na een reeks mislukte aardappeloogsten brak in het midden van de negentiende eeuw de Grote Hongersnood uit. Eén miljoen inwoners stierf de hongerdood, evenveel besloten te migreren, vooral naar de VSA.

Schitterende autovakantie

Galway is de logische uitvalsbasis voor deze regio. De titel ‘poort van Connemara’ is uiterst toepasselijk. Van daaruit kan je –volledig à la carte– doen wat je wil. Het gros van de reizigers kiest een grote lusroute, meestal in wijzerzin. Clifden, Westport en Kylemore Abbey zijn dan verplichte nummers. Maar uiteraard is ook een verdere doorsteek naar het noorden een mogelijkheid, richting Giant’s Causeway om zo de volledige noordelijke boog van Ierland af te rijden… A great Irish Drive! Weet dat de verbindingsrit Dublin-Galway een makkie is omwille van de autoweg die dwars door Ierland loopt. Vliegen op Dublin met Aer Lingus of een lowcostcarrier en daar met de huurwagen vertrekken, is een logisch reisplan.

Travel Magazine reisde op uitnodiging van Belco Travel & Tours en Tourism Ireland. www.belcotravel.com, www.tourismireland.com

Net buiten Galway, in Bearna Village, is The Twelve Hotel een aanrader.

Comments