Analyse, Bestemmingen

Cuba met TUI Tours – rum, salsa en sigaren

Op 13 oktober 2019 stonden 11 ‘Cuba-leken’ te popelen op Brussels Airport, aan de nieuwe TUI balie, klaar voor vertrek. Het is te zeggen, het was voor iedereen de eerste kennismaking met het Midden-Amerikaanse en Caraïbische eiland. Iedereen heeft een mening over Cuba, en het was tijd voor de groep om die van hen te vormen. Iedereen aan boord van TUI fly TB111 en we zijn vertrokken!

door Jonas Vandenabeele, Staff Reporter

La Habana

TUI fly vliegt Varadero aan vanuit Brussel, en daar staat de bus van de lokale agent ons op te wachten om ons meteen richting Havana te brengen. De hoofdstad van Cuba heeft met ‘Oud Havana en zijn forten’ belangrijk UNESCO-werelderfgoed in petto, en de bescherming is er al sinds 1982. Maar onze Engelstalige gids Delio liet zich meteen grappend ontvallen: “Hier heb je Oud-Havana en minder-oud-Havana, nieuw Havana, dat bestaat hier niet.” TUI Tours biedt de rondreis trouwens standaard aan met een Nederlandstalige of een Franstalige gids. Havana is een stad met bakken vol charme. Je staat er versteld van de prachtige koloniale architectuur in het oudste deel van de stad. In november 2019 werd de stad 500 jaar oud, en de Cubanen springen (noodgedwongen) erg creatief om met wat ze hebben. Je ziet er prachtige Amerikaanse oldtimers met glimmend chroom, van voor het einde van de diplomatieke betrekkingen, naast paard en kar, en toeristenbussen geïmporteerd uit China. Het communistische systeem en het handelsembargo met de V.S. bepaalt tot op vandaag nog steeds het dagelijkse leven. Toerisme is een welkome, en broodnodige vorm van inkomsten. Het verblijfshotel in Havana was Memories Miramar, in het gelijknamige stadsdeel.

Havana Club museum

De oude stad is onlosmakelijk verbonden met de geschiedenis. Na de stichting was ‘San Cristobal de la Habana’ (de oude naam) een belangrijke haven voor de Spanjaarden, als tussenpunt van Zuid- en Midden-Amerika naar Spanje. Goud en schatten passeerden er dus de revue – Havana was namelijk de laatste haven die de Spaanse Zilvervloot aandeed alvorens naar het Europese vasteland te varen, en daarmee verschenen ook de piraten en kapers. Jacques de Sores stak in 1555 de stad in brand en scoorde daarmee de bedenkelijke bijnaam ‘L’Ange Exterminateur’. Verder is er weinig bekend over de aanval. Ook de vermaarde Piet Heyn, sloeg zijn slag in de slag om de baai van Matanzas (tussen Havana en Varadero) onder de vlag van de West-Indische Compagnie en maakte een fortuin buit. De bloei die de stad doormaakte en de grandeur is zichtbaar in alle koloniale gebouwen in verschillende stijlen. Deze zijn soms opgekalefaterd, maar soms roepen ze ook om renovatie. De brokstukken vallen er soms, bijna letterlijk, naar beneden. Maar ook dat geeft het oude Havana zijn onmiskenbare charme. We wandelen door het oude centrum en je hebt ogen te kort. Een bezoek aan het Havana Club museum mag ook niet ontbreken, op het einde van de tour krijg je een proevertje van de zeven jaar oude rum voorgeschoteld. Glaasje op? Laat je rijden. Neem een oldtimer taxi, een onvergetelijke ervaring en een reis in de tijd, in geuren en kleuren. In dit geval zijn de geuren de – nogal aanwezige – uitlaatgassen en de kleuren de prachtig glimmende rijdende museumstukken.

We rijden er rond in de bus langs verschillende belangrijke monumenten, het museum van de revolutie, het Cubaanse capitoolgebouw, het John Lennon-park en het het kleine kunstenaarsstraatje ‘Callejon de Hamel’ ter ere van de Afrocubaanse kunstenaar Salvador.

Naar West-Cuba

Als je vanaf Havana westwaarts reist, kom je terecht in een groen decor, de met putten bezaaide ‘autopistas’ moet je er – willen of niet – bij nemen om er te geraken. Maar de beloning voor het stuiteren over de wegen is groot. We bevinden ons in de vallei van Viñales.

In Piñar del Rio, stappen we binnen in de sigarenfabriek Francisco Donatien waar een van Cuba’s iconen wordt gemaakt: de sigaar. Alle merken worden in alle fabrieken gemaakt, het is dus niet zo dat één merk sigaar in één specifieke fabriek wordt geproduceerd. Nadien worden alle vakkundig gerolde sigaren naar Cuba verscheept. Foto’s nemen mag er niet, maar als je een woordje Spaans spreekt, praat dan zeker tegen een van de vriendelijke sigarenrollers, die hun métier beheersen. Onderweg maken we een fotostop aan het ‘Los Jazmines’-hotel waar je een prachtig uitzicht hebt over de vlaktes van Viñales, bezaaid met Mogotes (kalkstenen bergjes) en een pitstop aan de grote kleurrijke muurschildering, waarvan je je de vraag kan stellen of ze er überhaupt had moeten komen in het unieke landschap.

Niet veel later dalen we een grot af die het water uitschuurde uit de poreuze kalksteen, en maken we een korte boottocht waarin we enkele mooie formaties zien die het sijpelende water in de grot heeft uitgehouwen doorheen de jaren.

Centraal Cuba : Cienfuegos, Trinidad, Santa Clara en Varadero

Cienfuegos is een stadje waar niet zo heel veel toeristen lang halt houden. Ze bezit een Parque José Marti, vernoemd naar de revolutionaire dichter die over heel Cuba straten en parken heeft die zijn naam dragen. Er is een promenade waar je over kan wandelen en een mooi groepshotel met blauwe kleur, toepasselijk ‘Palacio Azul’ genaamd. Wij wandelden er door de winkel-wandelstraat waar kraampjes met souvenirs de weinige toeristen aanspreken, door tot aan de zee, waar een gigantische bril uit een soort afval je letterlijk doet uitkijken over de Caraïbische zee terwijl de warme wind in je gezicht blaast. Cienfuegos betekent ‘honderd vuren’, en zo voelt het ook aan in het natte seizoen (we zagen er weliswaar geen regen), bij de oplopende temperaturen.

Meteen verder dan naar Trinidad, koloniaal pronkstuk uit de tijd van toen de Spanjaarden de plak zwaaiden. Doordat de tijd er als het ware heeft stil gestaan, krijg je een goed beeld van hoe een Spaans koloniaal stadje er enkele honderden jaren geleden moet hebben uitgezien. Beklim de hoofdstraat via de erg hobbelige kasseien en je komt tot aan het centrale plein met koloniaal kerkje en ook hier: charme te over. Op de trappen naast de kerk vinden elke avond optredens plaats. Inkom bedraagt 1 euro en het is de ideale plaats om ’s avonds te ontspannen vergezeld van zwoele temperaturen en de Cubaanse geneugten: rum (al dan niet in een cocktail), sigaren en salsa.

Parque El Cubano

In Trinidad sliepen we in een Casa Particular (een soort privé-B&B), de hele groep was verspreid over drie huisjes in eenzelfde straat. De ervaring om bij locals ondergebracht te worden is een belevenis op zich. De kamers zijn correct en proper, maar niet al te modern. De elektriciteit kan ook al eens uitvallen… maar je voelt je zelf een tikkeltje Cubaan onder de Cubanen.

Vanuit Trinidad is het vroeg uit de veren om op het minst warme moment van de dag een lichtjes avontuurlijke wandeltocht te maken in het Parque El Cubano, waar het eindpunt de waterval is waar je kan plonzen in het verkoelende water. De weg ernaartoe kruist in het regenseizoen een paar keer de waterloop, schoenen die nat mogen worden zijn dus aangeraden.

De dag erna trekken we via opnieuw een hobbelige, maar mooie weg verder naar Santa Clara. Een enorm belangrijke plaats voor de revolutie. Het was hier dat het allemaal ontspoorde. Letterlijk. Ernesto ‘Che’ Guevara trok samen met andere rebellen naar Santa Clara om er in december 1958 een trein met wapentransport aan te vallen, en met succes. Even later viel het regime van Batista en kwamen de revolutionairen aan de macht. Che is en blijft dan ook een held in Santa Clara. Hier vind je dan ook het mausoleum van de Argentijnse dokter en verzetsstrijder.

De week ontdekking van Cuba zat er bijna op. Bij het verlaten van Santa Clara maakten we nog enkele stops in de ‘Valle de los Ingenios’, dit groene lappendeken was tijdens de periode van slavernij de bakermat van het witte goud, rietsuiker. Er lagen verschillende plantages met uitkijktorens. Deze kan je ook nog bezoeken. Gelukkig ruimden de slaven plaats voor machines. Deze ‘ingenieuze’ machines verwerkten het suikerriet tot suiker, of de basis voor rum. Vandaar de naam ‘Valle de los Ingenios’. Deze machines bezochten we ook in een suikerrietfabrieksmuseum, waar er ook een mooie collectie stoomtreinen uit de twintigste eeuw tentoon staan. Veelal van Noord-Amerikaanse makelij. Hier kan je ook kraakvers suikerrietsap proeven, al dan niet aangelengd met een scheutje lokale rum.

De reis eindigde op de landtong Varadero, het meest toeristische deel van Cuba, waar ook alle grote resorts staan. Ideaal om tot rust te komen na een drukke rondreis, al is de service niet echt op het niveau van de omliggende Caraïbische bestemmingen. Ons verblijfshotel, Melia Marina Varadero was goed, maar prijs-kwaliteit zijn er betere hotels om een weeklange verblijfsvakantie te boeken. Je reist vooral naar Cuba, als je het land wil beleven.

Melia Marina Varadero

Reacties

Elke de Greef (TUI Tours): “Deze Cuba TUI Tours heeft het dit jaar goed gedaan. Volgend jaar komen er nog enkele bij. Dan hebben we 15 Nederlandstalige afreizen gepland, en komen er ook Franstalige rondreizen bij. We krijgen heel veel positieve feedback. Volgend jaar wordt er een optioneel excursiepakket toegevoegd: een oldtimertocht in Havana en de excursie naar Parque El Cubano. Absolute aanraders. Ik had op voorhand al veel over Cuba gehoord, en het is fantastisch meegevallen. Het is een prachtig land, zeker wanneer je het binnenland intrekt. Ook voor mij was het een nieuwe ervaring. Het verblijf in de casas particulares vind ik een meerwaarde. Je ziet hoe de mensen leven, waar ze eten, waar ze wonen. Typischer kan gewoon niet, ik zou het iedereen aanraden. Op deze rondreis leer je zowel de cultuur als de natuur beter kennen. Laat je onderdompelen in de geschiedenis, dan maakt het land een nog diepere indruk.”

Pascale Losson (TUI Retail): “Ik ben blij dat ik erbij was en heb veel opgestoken tijdens deze studiereis. Het programma zag er alvast veelbelovend uit en ik keek uit naar enkele hoogtepunten zoals de salsa-avond, het mausoleum van Che en de sigarenfabriek. Uiteindelijk werd een heel andere belevenis mijn hoogtepunt, namelijk het bezoek aan de lokale boerderij: authentiek en leerrijk, top gewoon! De bestemming op zich is fantastisch. Wie droomt er niet van om naar Havana te gaan en een trip te maken in een oldtimer? Cuba is een bestemming die je echt moet beleven.”

Liesbeth Bierebeeck (TUI Lier): “Cuba stond al lang op mijn lijstje. Ik weet niet of ik nog zou terugkeren maar het was heel interessant. Cuba is een veelzijdige bestemming. Havana sprong er voor mij bovenuit, samen met Trinidad. Beide steden zijn nog erg authentiek. Een TUI Tours reis is perfect voor mensen die niet alles zelf willen uitzoeken.”

Ann-Sophie Teerlynck (TUI Kortrijk): “Een heel leerrijke studiereis, Cuba is een bestemming die je echt moet beleefd hebben om te zien, te voelen en te horen hoe het land is en hoe de Cubanen leven. De geschiedenis van dit land is zo belangrijk, en dat voel je.”

Alana Georgissen (TUI Antwerpen) vult aan: “Cuba is een unieke bestemming in de Caraïben. Je kan het niet vergelijken met bijvoorbeeld Mexico, dat hier toch dichtbij ligt. Cuba is specialer: de geschiedenis, de koloniale steden,… het is een heel intrigerend land. Alleen al het feit dat je hier moeilijk een wagen kan huren, begrijp ik nu. De wegen zijn niet top, maar ik had het erger verwacht. En er staan hier overal mensen langs de weg die mee willen liften met auto’s, de chauffeurs doen telkens teken of ze iemand al dan niet kunnen meenemen.” Ann-Sophie: “Ook het communistisch systeem begrijp je nu beter. Je moet het zelf beleven. Ik wist trouwens ook niet dat Cuba zo’n groen land was.” Alana: “Voor mij was de boerderij met pottenbakkerij een hoogtepunt. Een heel hartelijke ontvangst, en ook het eten dat we er voorgeschoteld kregen was heerlijk.”

Evy Lacoere (TUI Gent): “Ik beaam het: Cuba is speciaal en je moet het eens in je leven bezocht hebben. Havana is een supermooie stad. In het oude centrum komt de charme echt tot leven, dit is het Cuba wat ik verwacht had. Het was ook onze eerste kennismaking met Cuba. Volgens mij is er ook nog niet veel verandering geweest sinds de soepelere banden met de V.S. Een sigarenfabriek moet je sowieso ook bezoeken, dat is een must in Cuba. Ons programma bood een mooie mix van natuur en cultuur. Bij TUI Tours logeer je ook in verschillende categorieën van hotels, een mooie afwisseling met ook een casa particular tussen de accommodaties, om te proeven van de authenticiteit. Deze TUI Tours is ook een perfecte formule voor mensen die eens willen testen of een groepsreis iets voor hen is. Er zijn georganiseerde excursies overdag, maar er is ook voldoende ruimte voor vrije tijd en vrijheid, ook qua maaltijden.”

John Lennon Park

Bert De Hertogh (TUI Beveren): “De studiereis is goed meegevallen maar was anders dan verwacht. Communistische invloeden zijn er duidelijk, maar Varadero voelt dan weer heel westers aan hoewel de service die wij er ervoeren niet echt op hetzelfde niveau is dan wat we gewoon zijn. Alleen als strandvakantie is Varadero prijs-kwaliteit niet echt aan te raden, als extraatje op een rondreis is het dan weer wel leuk. Het bezoek aan het Parque El Cubano met de waterval was voor mij een van de hoogtepunten. Je moet je klanten wel verwittigen dat het soms back-to-basics is, je klant moet ervoor openstaan.”

Wie-wat-waar?

Begeleiding: Elke de Greef, TUI Tours
Programma: TUI Tours: Rum, Salsa & Sigaren.
Periode: 13-21/10/2019.
Overnachtingshotels: Memories Miramar Havana, Casa Particular Trinidad, Hotel E Barcelona Los Remedios, Melia Marina Varadero.
Deelnemers: Ots Eliane (TUI Halle), Georgissen Alana (TUI Antwerpen), Teerlynck Ann-Sophie (TUI Kortrijk), Bierebeeck Liesbeth  (TUI Lier) Lacoere Evy (TUI Gent), De Hertogh Bert (TUI Beveren), Allievo Rosaria (TUI Uccle), Alexandre Maurisset (TUI Waterloo), De Greef (TUI tours), Pascale Losson (TUI Retail).
Carrier: TUI fly.

Bekijk alle foto’s via deze link.

 

 

 

Chan Chan in Trinidad

 

 

 

Comments