Aviation

Commercieel directeur Tijn Huys: “We willen VLM Airlines weer op de kaart zetten”

TM Aviation Newsletter: exclusief interview

“We hebben een netwerk met acht bestemmingen, betrouwbare vliegtuigen en gemotiveerde mensen. Een mooie cocktail om van VLM Airlines een succesverhaal te maken.” Aan het woord is Konstantijn of Tijn Huys, sinds februari commercieel directeur van de hergelanceerde ‘Antwerpse’ luchtvaartmaatschappij.

 

VLM Airlines voert na een maandenlange onderbreking opnieuw vluchten uit. Eerst naar London City, nadien ook naar Zürich, München en het Sloveense Maribor en sinds einde maart is er ook een dagelijkse verbinding met Birmingham. Begin juni komen daar ook nog Aberdeen (Schotland), Keulen-Bonn en Rostock (Duitsland) bij.

De wedergeboorte van VLM verliep niet van een leien dakje. Er waren de problemen met het bekomen van een vlieglicentie, de achtereenvolgende wissels aan de top van het bedrijf en de waas van geheimzinnigheid rond de eigendomsstructuur.

Veel enthousiasme

Officieel is VLM in handen van SHS Aviation en staat de maatschappij in de boeken als VLM Airlines Regional. De benaming ‘Regional’ werd begin dit jaar toegevoegd nadat de Brusselse activiteit met twee Airbus A320’s (ex-TCAB) werd losgekoppeld en er vanaf de luchthaven Deurne op eigen elan verder wordt geopereerd.

Wie achter SHS Aviation schuilgaat blijft een mysterie. Vermoedelijk Nederlandse en Chinese investeerders, ook Konstantijn Huys moet ons het antwoord schuldig blijven.

“Er wordt hier elke dag hard gewerkt én met veel enthousiasme. Deze ploeg heeft de wil om er iets van te maken. Wij zijn niet bezig met dat soort zaken”, geeft hij mee.

Zes maanden na de heropstart van VLM Airlines gonst het van de bedrijvigheid op de hoofdzetel in Deurne. Alles samen werken er nu zo’n 100 mensen.

“Onze vloot telt zes Fokker 50’s die heel flexibel inzetbaar zijn, dus niet alleen voor ons eigen netwerk maar ook voor charteroperaties en voor onze partner Vizion Air”, legt Tijn uit.

Eerst consolideren

“Uiteraard wordt er naar vernieuwing van onze toestellen gekeken maar momenteel is dit vliegtuigtype ideaal voor de routes die VLM bedient. Ze zijn relatief zuinig, erg betrouwbaar en onze klanten zijn nog steeds tevreden met het goede zitcomfort.”

Voor de vervanging van de Fokker 50 komen er naar verluidt nog twee nieuwe vliegtuigtypes in aanmerking, zo vernamen we eerder: de Embraer E175 en de Bombardier Dash 8 Q400. Maar ook dat wil of kan Tijn Huys niet bevestigen.

“De focus ligt nu op het consolideren van onze verschillende routes”, gaat hij verder. “Onze drie dagelijkse vluchten naar Londen City doen het behoorlijk goed. Het voordeel is dat deze lijn niet helemaal nieuw is voor Antwerpen.”

Bij de oprichting van VLM in 1992 werd er al vanuit Antwerpen gevlogen naar wat toen nog de Docklands werd genoemd.

“Ook over München en Zürich mogen we relatief tevreden zijn. Het gaat toch om twee totaal nieuwe bestemmingen vanuit Antwerpen. Het vergt dan ook enige tijd om voldoende bekend te raken dat je vanuit Antwerpen naar deze steden kunt vliegen. Bij al onze bestemmingen mikken we op zowel zakelijke reizigers als toeristen. Het is mijn taak om samen met de andere teams ruchtbaarheid te geven aan wat VLM Airlines vandaag te bieden heeft.”

Campagnes

“Voor de komende weken staan er verschillende, crossmediale advertentiecampagnes gepland. Wij willen VLM Airlines op de kaart zetten, vooral in de ruime regio rond Antwerpen. En dat kan gaan tot diep in Oost-Vlaanderen, Limburg, Zuid-Nederland en uiteaard in de provincie Antwerpen zelf.”

“Daarnaast ligt de focus op de grote corporate klanten en de travel companies. En omdat we écht iedereen willen bereiken, schenken we samen met onze partners ook veel aandacht aan het aantrekken van buitenlandse toeristen naar Antwerpen en omgeving. Het zomerseizoen komt er aan, we zien daar nu al de eerste – zij het nog bescheiden – resultaten van. VLM Airlines vult hier zeker een leemte in.”

Volgens Tijn Huys is er nog een bijkomend voordeel. “Al onze routes zijn year-round, wat betekent dat het allemaal erg duidelijk is voor de passagier.”

Maribor, Aberdeen, Keulen-Bonn en Rostock

De route naar het Sloveense Maribor, een connectie via München, is wat lastiger om aan de man te krijgen.

Huys: “Dat we daar naartoe vliegen, heeft voor een deel te maken met het feit dat de investeerders achter VLM Airlines ook eigenaar zijn van de luchthaven van de tweede grootste stad van Slovenië. We vliegen deze route nu twee keer per week, op woensdag en vrijdag. En we stellen vast dat deze route aan populariteit wint, aan beide kanten. De streek rond Maribor lokt elk jaar een groot aantal toeristen.”

Begin juni komen er nog drie nieuwe bestemmingen bij: Aberdeen (drie keer per week), Keulen-Bonn en Rostock (elk vijf keer per week)

“Met Aberdeen mikken we vooral op klanten uit de olie- en aardgassector. De reden ligt voor de hand: enerzijds is Antwerpen na Houston in Texas de tweede belangrijkste petrochemische cluster in de wereld, anderzijds worden vanuit Aberdeen, één van de drukste helihavens van Europa, tal van helikoptervluchten uitgevoerd naar offshore boorplatformen in de Noordzee”, aldus Konstantijn Huys.

“Het land van de kilt en de doedelzak is ook een aangename vakantiebestemming. Dankzij de mooie kustlijn, de wereldberoemde whisky’s, prachtige kastelen en gezellige steden oefent Schotland zowel op de actieve outdoor-toerist als de eerder cultuurgerichte reiziger een grote aantrekkingskracht uit.”

De routes naar Keulen-Bon en Rostock zullen alle dagen worden gevlogen behalve op woensdag en vrijdag. Huys: “Keulen is met meer dan 1 miljoen inwoners de vierde stad van Duitsland en de grootste van Noordrijn-Westfalen. In de agglomeratie wonen ongeveer 2.500.000 mensen. De nieuwe verbinding tussen de luchthaven Keulen-Bonn en Rostock biedt zakenreizigers en vakantiegangers uit Noordrijn-Westfalen de mogelijkheid om zowel Antwerpen als de kust aan de Oostzee en andere toeristische bestemmingen in Mecklenburg Vorpommern snel en gemakkelijk te bereiken. De tijdswinst op het traject Keulen-Bonn – Rostock is beduidend: iets meer dan een uur vliegen in plaats van 6 uur rijden met de auto of 7 uur met de trein.”

VLM Airlines biedt al zijn bestemmingen aan tegen een ‘vanafprijs’ van 59 euro. Tijn Huys: “Vergeet niet dat er ook weinig concurrentie is op onze huidige routes. Vanuit Antwerpen al helemaal niet. Vanuit België wordt er enkel nog door bmi regional van Brussel naar Birmingham gevlogen, voor München en Zürich zijn dat enkel Lufthansa en SWISS, eveneens vanuit Brussel. En naar Londen City is VLM de enige carrier vanuit België.”

China niét einde verhaal

En hoe zit het met de lange afstandsvluchten naar China? Aanvankelijk zou VLM Airlines vanaf april naar Schenzhen gaan vliegen. Zijn die plannen nu definitief opgeborgen?

“Helemaal niet”, aldus Huys. “Die plannen zijn er nog steeds maar de aandeelhouders hebben de voorkeur gegeven aan de uitbouw van het huidige regionale netwerk. In een volgend stadium behoren vluchten naar China zeker nog tot de mogelijkheden.”

Intussen bekijkt VLM Airlines een samenwerking met andere airlines. Tijn Huys: “Dat kan zijn door middel van interline agreements maar ook via codeshare-overeenkomsten. München en Zürich lenen zich het beste als mogelijke overstapluchthaven. De gesprekken zijn lopende.”

Na slechts enkele maanden voelt Konstantijn Huys zich duidelijk thuis bij VLM Airlines. Hij kent de omgeving dan ook door en door.

Alvorens hij tot commercieel directeur werd aangesteld was hij bijna een jaar lang network manager van VLM Airlines. Voordien werkte hij tien maanden bij Marcel Buelens op het departement Airport Development van Egis, de Franse uitbater van de luchthavens Antwerpen en Oostende.

Luk De Wilde, TM Aviation Newsletter

Comments