Aviation

Canadees Ben Smith wordt de nieuwe topman van Air France-KLM

Voor het eerst in het 85-jarige bestaan komt er geen Fransman aan het roer van Air France-KLM, maar een buitenlander. De top van de Frans-Nederlandse luchtvaartgroep heeft de Canadees Benjamin Smith donderdag benoemd als nieuwe ceo. Zijn naam circuleerde al een week in de media. Smith is nu nog de tweede man van Air Canada als chief operating officer. Uiterlijk 30 september treedt hij in dienst. De benoeming stond aanvankelijk gepland voor ergens in september, maar in de voorbije week zetten Franse piloten druk op het bedrijf onder dreiging van stakingen om zo snel mogelijk met een nieuwe topman te komen. Het loonconflict sleept al lange tijd. De vorige topman Jean-Marc Janaillac stapte drie maanden geleden op nadat werknemers diens finale loonbod in een referendum afwezen. De 46-jarige Smith werkt al twintig jaar bij Air Canada en heeft ook de nodige ervaring met arbeidsconflicten en vakbonden. In 2015 sloot hij tienjarige cao’s af met piloten en cabinepersoneel bij Air Canada. Hij is Engelstalig maar zou zich ook goed redden in het Frans. KLM baas Pieter Elbers noemt het goed voor de luchtvaartgroep dat er duidelijkheid is over de nieuwe topman Air France-KLM. “Ik kijk vol vertrouwen uit naar onze samenwerking en naar het gezamenlijk oppakken van de uitdagingen voor de groep in de toekomst.” Smith geniet de volle steun van de Franse staat. De Franse minister van Financiën Bruno Le Maire liet eerder al weten voor de benoeming van Smith te zijn, zonder overigens diens naam te noemen. De Franse staat is de grootste aandeelhouder van de luchtvaartcombinatie, met een belang van 14,3% en een nog groter stemrecht, en heeft om die reden een doorslaggevende stem in de benoeming. Twee andere grootaandeelhouders, Delta Air Lines en China Eastern, met elk bijna 9% van de de aandelen, drongen juist aan op een kandidaat met veel internationale luchtvaartervaring. De nieuwe topman wacht de ondankbare taak het slepende loonconflict op te lossen en de enorme sociale onrust te sussen.