Analyse

Brussels Airlines bij Eurowings toevoegen was nooit een goed idee

De zucht van opluchting was tot ver in de omtrek van b.house te horen. De hoofdzetel van Brussels Airlines daverde maandagmorgen net niet op zijn grondvesten. Vreugdedansjes bij die zwoele zomerse temperaturen werden evenmin gesignaleerd. Maar dat het loskoppelen van Eurowings zowat het beste nieuws in jaren moet zijn geweest voor de Belgische luchtvaartmaatschappij valt niet te ontkennen.

Brussels Airlines bij Eurowings toevoegen was nooit een goed idee. Behalve in Keulen en in Frankfurt was eigenlijk niemand het plan genegen. Sceptici voorspelden drie jaar geleden – niet helemaal ten onrechte – het einde van Brussels Airlines. Met uitzondering van toenmalig ceo Bernard Gustin, bleef openlijk verzet binnenskamers nagenoeg uit.

Vrij spel

Lufthansa, sinds 2016 volledig en alleen eigenaar van Brussels Airlines, had vrij spel. Geflankeerd door burggraaf Etienne Davignon (voorzitter SN Airholding) en Eurowings-baas Thorsten Dirks verkondigde hun ceo, de gewezen A320-piloot Carsten Spohr, dat Brussels Airlines deel zou gaan uitmaken van wat toen nog nog Germanwings werd genoemd.

Spohr had een plan. Zijn Duitse thuismarkt afschermen voor de opmars van populaire concurrent Ryanair. Vragen hoe Brussels Airlines met zijn hybride bedrijfsmodel (lange afstandsvluchten en Europese netwerk) in dat geheel zou passen, werden op een persconferentie vakkundig omzeild of afgewimpeld. Voor Gustin en zijn managementteam was het in elk geval geen prettig vooruitzicht. De Belgische entiteit, tesamen met de voordien al geleverde en succesvolle inspanningen, op termijn te zien verdampen. Om tegen 2019 plaats te maken voor iets dat toen op papier al erg vaag bleek.

Zenuwachtigheid

Anno juni 2019 is de integratie van Brussels Airlines in Eurowings volledig van tafel geveegd. Van de spreadsheets verdwenen ook. Geplaagd door zware verliezen bij zijn geesteskind Eurowings (-257 miljoen euro in het eerste kwartaal 2019) en na een al miserabel 2018 kon de wat nukkige Lufthansa-topman geen andere kant op. Een andere dan een drastische ingreep had Carsten Spohr niet met aandeelhouders die lichtjes zenuwachtig worden door de slechte vooruitzichten, het integratieproces SN/EW dat zowel op papier als operationeel helemaal niet vlot lijkt te lopen en twee bondgenoten – de Duitse Christina Foerster en de Belgische Lufthansa-boy en financieel directeur Dieter Vranckx – die in b.house niet langer warm lopen om een artificiële fusie verder gestalte te geven. Meer zelfs, de poging om de opmars van concurrenten Ryanair en easyJet aan banden te leggen is in het eigen Duitsland tot dusver evenmin gelukt. Ook niet op twee andere markten waar de Lufthansa Groep relatief sterk staat of stond, namelijk Oostenrijk en België.

Rijkelijk laat

Dat het geweer nu pas van schouder wordt veranderd, is rijkelijk laat. In Oostenrijk met het eigen merk Austrian Airlines opboksen tegen Lauda/Ryanair blijkt helemaal geen sinecure. In België met het ‘eigen’ Brussels Airlines ten aanval trekken tegen Ryanair – in Charleroi en in Zaventem – is ook al geen ‘walk in the park’.

Het door Lufthansa vorige week uitgestuurde winstalarm is een logisch gevolg van de rampzalige situatie bij vooral Eurowings. De andere maatschappijen van de Lufthansa Groep doen het ondanks gestegen olieprijzen en stevige concurrentie relatief goed.

De ingreep om Brussels Airlines opeens weer los te laten, doet wel vragen rijzen over de toekomst van het Lufthansa-filiaal. Bijna het volledige management van de Belgische luchtvaartmaatschappij is de voorbije maanden zelf opgestapt of de laan uitgestuurd. En met hen is ook veel knowhow uit b.house verdwenen.

Het Duitse moederbedrijf wil dat Brussels Airlines op eigen kracht fors meer winst gaat boeken. Hoe men dat wil realiseren is voorlopig onduidelijk. Er wordt uitgekeken naar een ‘turnaroundplan’ dat in het najaar zal worden voorgesteld.

Voor ceo Christina Foerster staat nu al vast dat Brussels Airlines ‘eerst naar de fitness moet’. Of het nadien een koude douche wordt of een warm bad, daarover durft niemand zich vandaag uit te spreken.

Hoe dan ook, het zal mét steun van de Duitse moeder moeten gebeuren. Anders is een kans op slagen erg klein.

Voldoende kansen

Hierbij weerklinkt één vraag: is de Lufthansa Groep bereid om Brussels Airlines als een van haar ‘Network Airlines’ op dezelfde manier te faciliteren als dat ze dat destijds heeft gedaan en vandaag nog doet met Swiss en Austrian Airlines?

Krijgt Brussels Airlines met de aangekondigde heroriëntatie dezelfde eerlijke kansen? Dat zou bijvoorbeeld al kunnen met een verjonging van de vloot, met nieuwe bestemmingen in Afrika, misschien ook in de VS en in Azië, met een sterke ondersteuning van de merknaam en met veel vertrouwen en geduld ook.

Want tijd en geduld zullen zonder twijfel nodig zijn om na 2,5 jaar aanmodderen binnen het Eurowings-concept weer de eigen vleugels uit te slaan onder het eigen merk Brussels Airlines en binnen de mondiaal sterke Star Alliance.

De ruim 4100 opgeluchte personeelsleden en tienduizenden blije passagiers zijn er in elk geval klaar voor.

Luk De Wilde, senior aviation editor

Comments