Bestemmingen

Benidorm in de ban van Mr. Proper

Woensdag 15 juli 2020

Benidorm in de ban van Mr. Proper

In Benidorm was het nog nooit zo hygiënisch, veilig én logistiek goed georganiseerd als nu. Daarvan wil de populaire Spaanse badstad de aarzelende reiziger overtuigen, dit aan de hand van een rits verregaande maatregelen én met het uitgebreide dataproject ‘Smart Tourism Destination’.

De voorbije weken druppelde het berichten op de sociale media van landgenoten met vakantie in Spanje, die emotioneel getuigden over hun bestemming: “Ik voel me hier veiliger dan in een Belgische supermarkt”, was meestal de teneur. Of ook: “De Spanjaarden zijn zeer consequent in het volgen van de regels rond mondkapjes en social distancing. En zo rustig, het lijken wel de jaren 1960!”

Dat gevoel overviel ook Travel Magazine toen we vorige maandagochtend met een volle TUIfly-vlucht in een lege luchthaven van Alicante neerstreken. Nog nooit was de vlucht zo gedisciplineerd verlopen. Na de landing bleef iedereen (ja, werkelijk iederéén) netjes zitten tot de stoelrij die mocht uitstappen werd afgeroepen.

  • Opdracht: terugvechten

“We zijn opnieuw open omdat we open willen zijn, ook al draaien we met verlies. Dit doen we uit solidariteit met ons personeel én omdat terugvechten de opdracht is”, zegt Anouk Petit (37), hotelmanager van het iconische Belroy-hotel, ons bij de koffie op het verlaten terras – in een deugddoende ochtendzon. En daarmee is meteen alles samengevat.
Doorheen het hotel zien we waarschuwingsborden met het pandemieprotocol, afgebakende wachtlijnen, dispensers met alcohol-gel, en aan de receptie plexi-schermen en zelfs gedesinfecteerde pennen… Om maar te zeggen dat Belroy zich de voorbije weken helemaal geschikt heeft naar de COVID-19-vereisten. “In het restaurant, waar we overigens 30% van het meubilair verwijderden, is het woord ‘self’ uit ‘self service’ verdwenen”, legt Anouk Petit uit. “Ook in de bars staan de tafels nu veel verder uit elkaar, en in het zwembad werd de capaciteit zowel in het bad als ernaast stevig gereduceerd.”

Hotel Belroy heropende op 3 juli, en dat deed manager Anouk Petit deugd. Ook al was het een heropstart met vallen en opstaan. Naast de binnenlandse markt was de Belgische de eerste die weer openging, en vanaf volgende week kunnen ook de Britten weer reizen. Toch zit de sector nog met veel vraagtekens over hoe de klant in de nabije toekomst zal reageren. Eén ding is alvast duidelijk: de van oudsher relaxte Spanjaarden, die van mañana, mañana hun handelsmerk hadden gemaakt, kan je in deze uitzweet-fase van het post-coronatijdperk weinig verwijten. “Globaal gezien worden de regels hier nauwgezet opgevolgd”, zegt Anouk Petit. “Ook wij deden op zijn minst de volle 100% van wat ons opgedragen werd. En nog veel meer dan dat.”

  • Big data, big security

Pakweg vier jaar geleden startte Benidorm met het project ‘Smart Tourism Destination’, een gigantisch IT-idee dat de badstad moest omtoveren in een ‘destino turistico inteligente’, naar de praktijk vertaald: een intelligente stad die tot in de details weet wat er binnen de eigen grenzen op toeristisch vlak gebeurt. Een verhaal van data dus, zéér veel data. En een wereldprimeur. Het registreren van dit project als ‘allereerste-ter-wereld’ was niet eenvoudig, maar werd na veel diplomatiek gepalaver twee jaar geleden dan toch geofficialiseerd. “Voor alle duidelijkheid: wij bouwden geen app”, vertelt Celia Romero, de Manager of Tourism Intelligence. “Voor de reiziger is er dus geen eindproduct, maar zonder het te beseffen, neemt hij of zij wél zeer actief deel aan het project. Want alles is gebouwd op data: je surfgedrag, de logistiek, maar ook camerabewaking van de bezetting van de stranden, van de verkeersdrukte in de stad… Noem het maar, en wij monitoren het. Ook met drones. De bedoeling van dat alles is beter te kunnen anticiperen op de toeristische noden van Benidorm.”

In maart oversteeg het project zijn oorspronkelijke uitgangspunt toen de overheid besliste om alle veiligheidsdiensten in het systeem te integreren. Zo is de digitale snelweg nu ook een crisissnelweg. “De bedoeling van deze investering is dat in de toekomst ook andere steden onze knowhow kunnen kopen”, zegt Celia Romero. ”We zijn hiermee niet begonnen uit winstbejag, maar ondertussen worden we wel regelmatig geraadpleegd over het wat en het hoe, zowel door steden in Spanje als uit het buitenland. De vraag neemt gestaag toe, want je kan tenslotte niet genoeg over jezelf weten.”

  • Kroonjuweel van het Spaanse toerisme

In totaal telt Benidorm zo’n 40.000 bedden. In pre-coronatijden liet de stad tot 400.000 bezoekers per dag optekenen (of anders uitgedrukt: een slordige 16,5 miljoen per jaar), waarvan overigens de helft Spanjaarden. Cijfers zijn voor interpretatie vatbaar, maar het lijdt geen twijfel dat Benidorm zondermeer bij de toeristische top-5 van Spanje hoort – een kroonjuweel, dus. “Omdat overwinteren weer populair werd en we ook enkele nieuwe markten aanboorden – zoals MICE, golf en actieve vakanties – gingen onze cijfers de voorbije vijf jaar weer stevig de hoogte in”, vertelt Leire Bilbao, manager van Visit Benidorm, de toeristische dienst van de stad. De statistiek is relatief eenvoudig opgebouwd: vertegenwoordigt de binnenlandse markt de helft, dan is de volgende 40% voor de Britten. De resterende 10% wordt verdeeld over de rest van Europa, en daarin hebben de Belgen een groot aandeel.  “Vandaag (dinsdag, nvdr.) is de helft van de hotels opnieuw open”, zegt Leire Bilbao. “En met het heropstarten van de Britse markt zal het aantal toeristen weer flink stijgen. Maar hoe dan ook zal 2020 zeer atypisch zijn. En iedereen kijkt naar iedereen. Zonder vlucht geen klanten, maar zonder hotel geen vlucht.” Zal COVID-19 Benidorm veranderen? “Ja, maar het blijft bij details”, zegt Leire. “Vorige maand waren we nog een spookstad. Nu zijn we alweer een gezellig kabbelende badstad.”

Aan dat verschil is veel gelegen. Toerisme maakt immers 12% uit van de Spaanse economie. Een van de opmerkelijkste vernieuwingen die Benidorm introduceerde, zijn de afgebakende strandblokken van 16 m2, die je mag innemen op basis van het principe ‘primero llegado, primero servido’, letterlijk: ‘first come, first served’. Als augustus écht druk wordt, wil men daar echter een reservatiesysteem aan koppelen, zeker op Playa de Levante, het populairste strand. “We werken nu nog aan de details, maar het opzet is dat iedereen naar het strand kan. Nu al hebben senioren de mogelijkheid om in een 60-plus-zone neer te strijken, en er werden voldoende verticale corridors voorzien zodat je zonder iemand te storen richting zee kan wandelen”, aldus Leire. “De volgende stap wordt misschien een maximumduur. Weet je, wanneer dit alles achter de rug is, zullen velen niet meer terug willen naar het oude systeem van ‘doe maar op’. Geef toe: wat kan je nu hebben tegen een strand dat niét overvol is? (lacht)”.

Als het op stranden aankomt, heeft Benidorm een reputatie hoog te houden. Het was de allereerste badstad van Spanje waar de bikini officieel toegelaten werd. Om dat gedaan te krijgen, was de toenmalige burgemeester Pedro Zaragoza in 1965 per scooter naar Madrid gereden – acht uur deed hij erover – om voor deze ‘frivoliteit’ de hoogstpersoonlijke toestemming te krijgen van Franco.

Gerrit Op de Beeck, senior reporter TM

 

Travel Magazine reisde heen met TUIfly (overhead bins, bagagebakken afgesloten) en retour met Brussels Airlines (gebruik bagagebakken toegelaten).

Wie kwaliteitstapa’s wil, is bij La Taperia (Calle Santo Domingo 6) aan het juiste adres. Dineren in stijl doe je bij D-vora gastrobar (www.d-vora.com): het machtige uitzicht krijg je gratis bovenop een fantastisch menu en een wijnkaart met topselecties. Wie met de fiets op stap wil, kan een vinnige elektrische beachcruiser huren bij TAO Eco & responsible tourism (www.taobike.es).

Hotel Belroy behoort sinds 2010 tot de Spaanse familiegroep ‘Hotels gf’, die vier adressen in Benidorm in portefeuille hebben. Zowat de helft van de Belroy-klanten zijn Belg. TUI heeft een exclusiviteitscontract met dit hotel.

Naast TUI zijn volgens de toeristische dienst Turespaña ook Corendon, Sunweb, Voyages Léonard, Exclusive Destinations en Transeurope actief in Benidorm.

 


 

Comments