Bestemmingen

Azoren: eropuit!

Het stond al enige tijd op onze lijst met bestemmingen die we absoluut eens wilden bezoeken – de Azoren, grondgebied van Portugal en een archipel van negen vulkanische eilanden in de Atlantische Oceaan. Dit meest westelijke punt van Europa beschikt over een grote aantrekkingskracht voor actieve reizigers door de groene heuvels, helderblauwe meren, talloze watervallen, gezellige hotsprings én de mogelijkheid om walvissen te spotten!

Salto do Prego

Aan het begin van dit decennium stelde de Portugese overheid het luchtruim naar de archipel open en zag ze af van haar monopolie om enkel vluchten vanuit het Portugese vasteland aan te bieden. Carriers vanuit USA, Canada en Europa brachten sinds deze liberalisering een jaarlijkse stijging van 20% met zich mee, al lijken de cijfers de laatste paar jaar te stagneren. Vanuit Brussel biedt TUI fly reeds (seizoensgebonden) rechtstreekse vluchten aan, al heb je met de dagelijkse verbindingen van TAP vanuit verschillende eilanden, via Lissabon, meer flexibiliteit.

Toch zag de regionale regering van de Azoren in 2015 reeds vooruit en voerde het, samen met lokale publieke en private stakeholders, een preventief beleid in om overtoerisme tegen te gaan en enkele grenzen te stellen. Zo voerden ze o.m. een maximaal aanbod van 20.000 bedden in hotels en andere officiële accommodaties in.  “Hoewel meer Azoreanen primaire sectoren zoals de zuivel- en visindustrie verlaten om aan de slag te gaan binnen het toerisme, begrijpen zowel de eilandbewoners als de bedrijven het belang van toerisme-aantallen en het klimaat op onze bestemming”, vertelt onze gids Pachi van Futurismo, het grootste toerismebedrijf van São Miguel dat zich tevens bewust is van haar educatieve en onderzoeksplichten. “De grootste bedreiging zijn politici die graag willen uitpakken met snel politiek gewin door het aanvaarden van buitenlandse investeringen.”

Actief en avontuurlijk op São Miguel

São Miguel is het grootste eiland van de archipel en biedt de meeste toeristische mogelijkheden! Daarom is het er ook wel wat drukker. Via Ponta Delgada, de belangrijkste stad met de grootste luchthaven, bieden veel toerisme-aanbieders transfers aan, maar wij verkiezen onze Autatlantis-huurauto in PDL op te pikken en ineens westwaarts te trekken. Mosteiros Place, onze uitvalsbasis aan de heuvels van vissersdorpje Mosteiros, biedt zes gloednieuwe, maagdelijk witte appartementen. Van hieruit is het niet ver naar Sete Cidades, hét uithangbord van de Azoren. De twee meren – het ene blauw, het andere groener van kleur – vertellen het verhaal van de verboden liefde tussen een prinses en een herder. De kleuren zouden afkomstig zijn van de tranen van de respectievelijk groene en blauwe ogen van de twee geliefden toen de koning besloot dat ze niet met elkaar mochten trouwen. Hun tranen leveren tegenwoordig wel de mooiste panorama’s op. Je moet telkens wat geluk hebben met het weer, want met vier seizoenen in één dag en laaghangende wolken, zie je vanop sommige miradouro’s geen hand voor ogen. Wij hadden geluk en konden alle kratermeren één voor één aanschouwen, waaronder Lagoa do Fogo – een beschermd natuurgebied met veel inheemse planten- en diersoorten – en Lagoa das Furnas.

De vulkanische ondergrond zorgt op São Miguel voor andere geologische processen. Zo vind je in de buurt van deze twee meren resp. Caldeira Velha – semi-kunstmatig aangelegde warmwaterbronnen – en een bijhorend Centro de Interpretaçao Ambiental over de fauna en flora, maar ook over de verschillende beschermde gebieden op het eiland en de respectivelijk hete ondergrond waar de befaamde cozido stoofpot gedurende een zestal uren wordt klaargemaakt. Gelukkig dringt de sulfursmaak niet door in de goed beschermde potten op enkele meters diepte in de grond, want de smaak is belachelijk lekker.

Dit ganse eiland is een paradijs voor actieve reizigers. Je beschikt er over talrijke uitgestippelde wandel- en fietspaden, kajak- en raftingmogelijkheden, manèges waar ruiters van elk niveau hun gading vinden, prachtige duik-en snorkellocaties, maar zeker ook prachtige watervallen en rivierstromen om aan canyoning te doen. Uit persoonlijke ervaring kunnen we de medewerkers en gidsen van Futurismo (alles!), Azores Adventure Islands (canyoning) en Terra Azul (whale watching) ten stelligste aanraden!

Er zijn reizigers die het enkel bij São Miguel houden tijdens een eerste bezoek, maar toch heeft ieder eiland zijn eigen stijl en ziel. Als ze de tijd en budget hebben, dan raad je uw klanten best nog een bezoek aan andere eilanden aan.

Vlaamse voorvaderen achterna op Faial

De Azoren werden vroeger de Vlaamse Eilanden genoemd door de vele Vlamingen die er vanaf de 16de eeuw immigreerden. De eilanden bleven echter steeds Portugees grondgebied en de Vlamingen namen Portugese namen aan. Van het Vlaamse erfgoed kom je nu zelden nog iets tegen, al vind je op het eiland Faial nog een aangenaam dorpje ‘Flamengos’, duidelijk refererend naar de vallei waar enkele van onze voorvaders leefden. De meest uitdagende wandelingen vind je op Faial. Ook al staan sommige officiële ‘trilhos’ gemarkeerd als eenvoudig, toch waren ze nogal arbitrair gecategoriseerd, wat maakt dat de wandelingen rondom de Caldeira (vulkaankrater) en Ribeirinha best pittig waren.

Faial is niet het grootste eiland, maar is toch lekker divers. In het westen, op het uiterste punt van Capelinhos, stuit je op een vulkanisch maanlandschap gevormd door de lavastromen uit het verleden. In het Centro de Interpretação do Vulcão dos Capelinhos (CIVC) vind je een ondergronds museum met alle informatie over de vorming van de Azoren en de werking van vulkanen. Aan de andere kant van het eiland, op het schiereilandje van Monte da Guia, vind je de Fábrica da Baleia. Deze fabriek was operationeel van 1942 t.e.m. 1975, toen ze sloot na de illegalisering van de walvisvangst. Na twee jaren van renoveren, opende het tot museum omgevormde gebouw in oktober 2018 opnieuw de deuren. Het vertelt op een zeer duidelijke en eerlijke manier de geschiedenis van de walvisvangst en het verwerkingsproces van de potvissen. Straf om te zien hoe er van zo’n gigantisch beest niets meer overbleef en alles verwerkt werd, bv. oliën voor cosmetica, kaarsen, glijmiddelen en amber voor parfum, veevoer en grondbemesting.

Het vissersstadje Horta ligt ook in deze noordoostelijke hoek en was steeds een zeer belangrijke haven door haar gunstige ligging langs de Atlantische Oceaan, maar het is tevens de meest kleurrijke marina ter wereld. Meer dan 1.000 (zee)jachten meren hier jaarlijks aan en de traditie wil dat je als bezoekende matroos een muurschildering tekent op de wallen. Er wordt zelfs gezegd dat je de eindbestemming niet veilig bereikt indien je dit niet zou doen! Peter’s Café Sport is een ander instituut dat je niet aan je voorbij kan laten gaan. Het blijft een immens populaire stop voor zeebonken uit de hele wereld, maar is zeker geen ‘tourist trap’. Aan de marina lever je ook snel en eenvoudig je Ilha Verde huurauto in en check je in voor de halfuur durende Atlanticoline ferrytocht naar Pico!

Ruraal toerisme op Pico

De kans dat je al eens van Pico gehoord hebt, is reëel. Het eiland huisvest de grootste berg van Portugal, maar bestaat voor een groot deel uit UNESCO Werelderfgoed door zijn wijnbouw en de daarmee gepaard gaande levensstijl. Denk hierbij zeker niet aan mooie, horizontaal geschikte ranken op een uitgestrekt veld. Neen, het zijn zeldzame struikjes op percelen van max. 4m², beschermd tegen de gure en zilte zeewind door gitzwarte basaltstenen muren. Op het ruwe eiland met een jonge lava-ondergrond was het telen van gewassen zeer moeilijk, al waren het Franciscanenbroeders die in de 15de eeuw wijn introduceerden op Pico. De sterke en dikke wortels groeiden tot ver onder de rotsen door, op zoek naar de nodige mineralen in de ondergrond. Rond 1850 lag de hele wijnbouw op het eiland op zijn gat toen epidemieën (meeldauw en druifluizen) de meeste wijngaarden vernietigden. In Californië werd de oplossing gevonden door de bacterie-resistente Isabella-druif te introduceren op het eiland. Op Pico bouwt men voornamelijk rode wijn, al zijn vooral de witte wijnen van een prima kwaliteit. Door het moeilijke en moeizame proces, zijn het ook de duurste wijnen, te beginnen vanaf 20 euro. Een echte Pico-wijn is gemaakt van minstens één van de regionale druiven: verdelho, arinto en terrantês. Het eiland smeekt door zijn rurale uitstraling om een gelijkaardige ontdekking. Om nog meer te weten te komen over de geschiedenis en om de lokale gerechten en producten te proeven, boek je eenvoudig een gegidste tour via A Abegoaria en verblijf je gewoon in een boerderijtje of adega die deel uitmaken van Casas Açorianas.

Vroeger was de walvisvangst een enorme bron van inkomsten voor de lokale bevolking, maar dat werd verboden eind jaren ‘70. Dat heeft de bevolking er niet van weerhouden om de walvissen op een andere manier tot hun economisch voordeel te gebruiken. Zo kan u op diverse eilanden walvissen en dolfijnen spotten. Aangezien enkele soorten inheemse bewoners zijn, heb je bijna altijd prijs. Maar liefst 28 soorten balein- of tandwalvissen kan je hier tegenkomen, goed voor één derde van het aantal soorten ter wereld. Lajes de Pico is zonder twijfel dé walvishoofdstad van de Azoren, al is een back-upplan zeker ook een goed idee. De oceaan durft hier wel eens wat ruiger te zijn.

Eilandhoppen

Reizen tussen de verschillende eilanden, is werkelijk een fluitje van een cent. SATA Air Açores (IATA: SP) beschikt over enkele Bombardiers om passagiers, cargo en post over de verschillende eilanden te verdelen. Ze beschikken ook over een dochtermaatschappij Azores Airlines (S4) die de medium- en long haul bestemmingen voor haar rekening neemt. Heb je wat meer tijd of is de afstand eenvoudig te overbruggen, dan zijn de ferries van Atlanticoline een goedkoop alternatief. En ook al zijn de eilanden niet gigantisch en zorgen de aanbieders van excursies sowieso voor transfers vanaf de hotels, toch gaat er niets boven de vrijheid van een eigen huurwagen. De voornaamste aanbieders, met kantoren op de meeste eilanden, zijn Autatlantis en Ilha Verde. Tip 1: vraag om een turbo-motor. De Azoren zijn best bergachtig. Je wilt niet ingehaald worden door een touringcar als je niet goed boven geraakt. Tip 2: maak dat je als eerste het vliegtuig verlaat en hoop dat uw koffer als eerste van de band rolt, want er durft wel eens een lange rij staan aan hun balies en het proces om een sleutel te bekomen, loopt zeker niet op zijn vlotst. Island life, je kent het wel…

Enkele door ons bezochte hotels

Mosteiros Place: zes gloednieuwe en spierwitte appartementen aan de oostkust van São Miguel. Opende in augustus 2018 en biedt een magnifiek uitzicht – vooral dan bij zonsondergang – over het vissersdorpje Mosteiros. Ze willen een thuisgevoel creëren, bieden concierge service, kunnen rechtstreeks activiteiten en suggesties voor uw klanten boeken door hun samenwerking met lokale partners en bieden een uitstekende aperitief en dito ontbijt.

Hotel Do Canal: een beetje ‘van den oude stempel’. Kamers zijn donker en beschikken over vast tapijt. De bedden zijn echter zeer goed en het ontbijtbuffet bevat veel lokale producten. Uitstekende ligging aan de marina van Horta, met zicht op Pico.

Casas Alto do Bonança: maakt onderdeel uit van Casas Açorianas en is een uitstekend verblijfsadres. Je beschikt over een privé-huisje in een rurale stijl, doch met alles voorhanden. De stijl klopt helemaal met het eiland, al durft het wel wat koud worden ’s nachts en mag je rekenen op een klassieke wekker: de haan.

Furnas Lake Villas: Manuel en Helena Gago da Câmara beheerden vroeger outdoor-bedrijf Picos de Aventura, maar leggen zich momenteel volledig toe op eco-toerisme. Hun villa’s in de open natuur, opgetrokken uit lokale Japanse ceders, werden recent volledig gerenoveerd. Uw klant kan kiezen om te verblijven in één van de acht villa’s, vier studio’s of een huis. Fantastisch ontbijt op de kamer, of in het restaurant.

Pedras Do Mar Resort & Spa: één van de weinige 5-sterrenresorts op een eilandengroep die geen resort-cultuur kent. Dat merk je. Op een druilerige dag is de kelder met het binnenzwembad overvol en snikheet, al bieden alle moderne kamers een mooi uitzicht over de ruige noordkust van São Miguel. De bedden zijn prima.

Enkele door ons geproefde gerechten

Portugezen, en bij uitbreiding Azoreanen, hebben een zoete tand. Hun cakejes en gebakjes zijn overheerlijk en ze zetten er ook zeer goede koffie! Grootmoeders’ keuken is de beste manier om het eten te omschrijven, zonder te veel franjes en trucjes, maar altijd wel zeer smakelijk, met veel verse gerechten uit de zee. Er zijn zoveel lokale gerechten die jouw klant zeker eens moet geproefd hebben: polvo (inktvis), lapas (limpets – waterslakken), streekproducten van quintal dos açores (zoals jam, honing, marmelades, pepersauzen en kruidenmengelingen), espadarte (zwaardvis), bolo levedo (muffins), pastel de nata (puddingtaartjes), massa sovada (zoetbrood), jesuites (frangipanes), fofas de Povoaçao (éclairs), lokaal geteelde ananas en queijadas (zoete cakejes)!

Comments