Analyse

ABTO: “Sri Lanka glimlacht opnieuw!”

Met luid tromgeroffel en exotische en acrobatische dansnummers werd een vijfkoppige ABTO-delegatie eind oktober op de luchthaven van Colombo verwelkomd door een afvaardiging van de Toeristische Dienst van Sri Lanka. Deze uitnodiging kadert in een omvangrijk actieplan om toerismeprofessionelen uit heel Europa naar het eiland te halen om hen – na de aanslagen van 21 april ll. – ter plaatse te tonen dat het toerisme duidelijk aan het hernemen is. De markt zwelt opnieuw aan en terzelfder tijd maakten we kennis met het vernieuwde Sri Lanka, dat straks de bezoekers nog meer zal weten te charmeren met o.m. trendy nieuwe hotels. België was het vierde land, na Duitsland, Australië en India, dat deze eer te beurt viel.

Hoopvol

“Het kan niet ontkend dat de jongste aanslagen een desastreus effect hebben gehad op het aantal toeristen dat de jongste maanden naar Sri Lanka is afgezakt”, zegt Mahen Kariyawasan (president Sri Lanka Association of Inbound Tour Operators en gm DMC Andrew). Voor 2018 staan de toeristische aankomsten op 2,3 miljoen pax, terwijl we heel blij mogen zijn als we dit jaar 1,8 miljoen pax – waarvan 17.000 Belgen – zullen kunnen benaderen. Tussen mei en september van dit jaar is de markt wel met 50 procent gezakt. Gelukkig zijn de huidige signalen vrij positief en verwachten we dat de markt zich naar het eind van het jaar flink zal herpakken en normaliseren zodat we voor 2020 opnieuw mooie verwachtingen kunnen koesteren. Sri Lanka herademt, waardoor onze legendarische glimlach grotendeels terug is.”

Geen tijd verliezen

In het Shangri-La hotel in Colombo, waar op 21 april ll. 25 medewerkers en gasten het leven lieten na de aanslag, benadrukte de minister van Toerisme John Amaratunga dat Sri Lanka, sedert de aanslag, veel hulp en bijstand heeft gekregen van heel de wereld en dat hij, gezien de historische banden tussen België en Sri Lanka, ervan overtuigd is dat er geen verdere tijd verloren mag gaan om samen aan de heropbouw van het toerisme te werken. Daarvoor werden indrukwekkende budgetten vrijgemaakt. Dat ABTO, wat België betreft, daarin een belangrijke rol kan en zal spelen is een evidentie, waarvoor alvast onze dank,” aldus nog de flamboyante minister. ABTO-voorzitter Luc Coussement, die de Belgische delegatie leidde, repliceerde: “Dat de Belgische industrie in het algemeen en ABTO in het bijzonder sterk gelooft in een indrukwekkend toerismepotentieel voor Sri Lanka en dat er met verenigde krachten zal worden gewerkt om dit schitterend eiland opnieuw prominent op de kaart te zetten. Sri Lanka schreeuwt om meer actie, we zullen daar met z’n allen voor zorgen.” Deze samenwerking zal in goede banen worden geleid door Charmarie Maelge (managing director Sri Lanka Tourism Promotion Bureau) die terugkeerde van een academische loopbaan om het eiland een nieuw toeristisch elan te bezorgen en in haar omvangrijke taak bijgestaan wordt door Danojani Weerasinghe (junior manager marketing).

(Lees verder onder foto’s)

Commentaren

Luc Coussement (ABTO-voorzitter): “Het was mijn vijfde bezoek aan Sri Lanka, al voeg ik er onmiddellijk aan toe dat mijn vorig bezoek van 20 jaar geleden dateert. Vanzelfsprekend is er ondertussen veel veranderd, maar de bevolking is duidelijk nog altijd verrassend vriendelijk en ik ben ervan overtuigd dat Sri Lanka nog steeds de ideale kennismaking is voor reizigers die de eerste maal naar Azië trekken. De hartelijkheid die de modale Sri Lankaan afstraalt, charmeert iedere bezoeker. Volgens mij heeft het veelzijdig eiland nog een mooi groeipotentieel. Ik denk bv. aan de tot dusver amper toeristisch ontgonnen noord- en oostkust, waar er beslist nog veel te ontdekken en te beleven valt. Bovendien wordt er gewerkt aan het uitbreiden van het snelwegennet dat het toch wel gigantisch fileprobleem voor een belangrijk stuk moet inperken. Je kan Sri Lanka bovendien minstens driemaal bezoeken zonder dat je hetzelfde te zien krijgt. Met groeiende belangstelling kijk ik derhalve uit naar de initiatieven die ABTO en haar leden samen met de dynamische Toeristische Dienst van Sri Lanka zullen kunnen ondernemen. Absoluut een unicum voor onze vereniging. Een uitdaging die ABTO echter heel graag aanneemt, om samen met onze leden enerzijds en met een communicatiebureau naar de consumenten anderzijds, afdoende te informeren en te inspireren to make Sri Lanka great again.”

Jean-Luc Hans (ABTO vicepresident en director touroperating BT Tours): “Ik was hier 20 jaar geleden, maar mijn eerste indruk is dat het een authentieke bestemming is gebleven. De toename van het verkeer is weliswaar indrukwekkend. Sri Lanka is een relatief klein land – ongeveer 2x België – maar heeft toch zeer veel te bieden: natuur, cultuur, stranden, bergen, tempels, nationale parken, wildlife, enz. en dit allemaal op een zeer doenbare afstand van elkaar. Met BT Tours brengen we op jaarbasis zo’n 200 reizigers naar het eiland en dit in drie verschillende circuits, waarvan één die op de terugweg nog in Dubai stopt. Primordiaal vind ik dat de mobiliteit nog moet verbeteren. De bezoeker verliest vandaag nog teveel tijd tussen twee bestemmingen. In Sri Lanka tel je vandaag nog steeds de afstand niet in kilometers, maar in uren. Ik was opgetogen dat de ABTO-reis deels georganiseerd werd door de DMC Connaissance de Ceylon, waar wij als BT Tours mee werken.”

Paul Ryckaseys (ABTO-lid en gm Imagine Travel): ”Het was de derde maal dat ik in Sri Lanka was en alhoewel ik er vier jaar geleden nog rondreisde, viel het mij op hoe hard er gewerkt wordt aan een hele resem nieuwe hotels. Vroeger was het moeilijk om vier- of vijfsterrenhotels te vinden, nu liggen vrijwel alle nieuwkomers in het luxesegment. Met zowat 400 pax per jaar – vnl. à la carte rondreizen– ben ik op de Belgische markt wellicht één van de betere ‘leveranciers’. De toerismeverantwoordelijken van Sri Lanka zijn prima bezig en ze zijn er overigens in geslaagd om het negatief reisadvies na de jongste aanslagen zo goed als mogelijk te relativeren via dagelijkse mededelingen, commentaren en rapporten. Belangrijk voor de toekomst is alvast dat er werk wordt gemaakt van een grotere mobiliteit. Van bij de start van Imagine Travel in 2010 werken wij samen met Andrew als DMC en Mahen Kariyawasan begeleidt al die tijd proactief én met flink wat enthousiasme onze wederzijdse plannen en ideeën. Laat mij dit in één voorbeeld illustreren: in ons Sri Lanka 4KIDS-programma bezoeken wij een heel interessant schildpadden onderzoekings- en reddingscentrum.”

Dirk Dom (ABTO administrator): “Sri Lanka is in vele opzichten een mooi eiland en we hebben flink wat mooie momenten beleefd. Ik denk o.m. aan de beklimming van Lion’s Rock, de talloze olifanten die we gespot hebben tijdens de safari in Minneriya National Park, de tempels van Dambulla, Galle en het aangenaam verblijf in de nieuwste boetiekhotels. Het is echter wel een land dat je in een georganiseerde reis moet verkennen. Of ik nog zou terugkeren? Waarschijnlijk wel, en het liefst in gezelschap, maar ik zou het wel combineren met enkele dagen Maldiven.”

Ilse Meyers (ABTO secretary general): “De gastvrijheid en de warmte van de lokale bevolking hebben me zeer aangenaam verrast. Ik heb meer dan een handvol mooi geconcipieerde hotels gezien die duidelijk verschillen van veel moderne Europese hotels. Mobiliteit is beslist een issue, maar op de smalle wegen aanschuiven in het drukke verkeer is een uitstekende gelegenheid om de warme charme en de echte sfeer van het eiland ten volle op te snuiven. Het is hoe dan ook een bestemming die je in het vakmanschap van een touroperator moet aandoen. Qua cultuur en religieuze bezienswaardigheden is het al evenzeer een topper en ik zou het zeer zeker samen met mijn kinderen nogmaals willen bezoeken. De bevolking heeft een vrij aanstekelijke levenswijze. Bovendien spreekt vrijwel iedereen een fraai mondje Engels, wat lang niet het geval is in tal van andere oosterse bestemmingen. Het was m.a.w. een bijzonder toffe reis!”

Door Yves Slabbinck, senior reporter Travel Magazine

Comments