Newsflash, Touroperating

Robert De Meutter, grondlegger Belgisch chartertoerisme, overleden

Robert De Meutter, de vader van het chartertoerisme in België, is gisterennamiddag overleden. De legendarische Robert ‘Bob’ de Meutter (geboren in Jette op 8 december 1927), stichter van de reisbureauketen De Zwaluwen/Les Hirondelles in 1950 en de touroperator Airtour in 1955, is gisterennamiddag thuis in Sint-Genesius-Rode gestorven. Hij werd 89 jaar. Hij was het die aan de oorsprong lag van de pakketreizen die vandaag nog door diverse to’s worden aangeboden. Dit was nog voor de glorietijd van Rudolf Vanmoerkerke (Sunair), Christophe Wirtz (Sunsnacks) en Gerard Brackx (Jetair) in de jaren ’60 en ’70.

Travel Magazine had in 2004 een exclusief en eenmalig interview met Bob De Meutter, verschenen in Travel Magazine 186 van 26 maart 2004. Hierbij enkele uittreksels uit dat bewuste artikel:

(…) “De vzw De Zwaluwen/Les Hirondelles was één van de 4 stichters van de pvba Airtour, door mij opgericht op 25 november 1955. Wij hebben dan in België de eerste groepsreizen naar Mallorca georganiseerd, per vliegtuig en per trein. In de zomer van 1955 hebben wij, nog steeds met de De Zwaluwen, de eerste charter-vlucht uitgevoerd naar Mallorca, met een DC-4 van Sobelair, met 55 passagiers aan boord. Zij vertrokken 14 dagen voorheen met de trein en kwamen met het vliegtuig terug. Dit toestel nam 55 passagiers mee naar Mallorca, die dan 14 dagen later met de trein terugkeerden. Dit Sobelair-toestel was het eerste viermotorig toestel dat in de Son Bonet-Luchthaven van Palma landde.” (…)

Robert De Meutter: grondlegger chartertoerisme

(…) In België is lang – en soms nu nog – gediscussieerd over het ontstaan van het chartertoerisme en over wie ermee is begonnen. Indien wij de historische feiten op een chronologisch rijtje zetten, dan moet het voor iedereen duidelijk zijn: Robert De Meutter is de initiatiefnemer en de bezieler van het chartertoerisme in België. Met zijn eerste vlucht met een DC-4 van Sobelair, vervoerde hij in de zomer van 1955 55 vakantiegangers naar Mallorca. Baanbrekend en historisch werk. En in kranten, week- en vakbladen werd de jongste jaren Robert De Meutter opnieuw ontdekt als pionier van de vliegvakanties. Vermeldingen als “De nr. 1 van het Belgisch luchtvaarttoerisme”, “De Meutter en niemand anders stond aan de wieg van het charterverkeer in ons land”, “het moet gezegd dat niet Sunair het massatoerisme in België heeft uitgevonden, maar wel Airtour en zijn patron Robert De Meutter”, “Bob De Meutter, grondlegger van het chartertoerisme in België” liegen er niet om. (…)

       

Foto’s © Gerrit Op de Beeck

Reactie Antoon Van Eeckhout, Vereniging van Vlaamse Reisbureaus (VVR)

“Het is niet Rudolf Vanmoerkerke (Sunair), noch Gerard Brackx (Jetair) die als de “uitvinder” van de pakketreis of van de touroperator moet worden beschouwd, maar wel Robert (Bob) De Meutter (1927-2017). In 1950 organiseert hij de eerste groepsreis voor Belgen naar Mallorca met zijn v.z.w. (later bvba) Club De Zwaluwen en in 1955 sticht hij samen met enkele andere reisagenten de eerste touroperator (Airtour) in de echte zin van het woord d.w.z. een reisorganisator die zijn reizen overwegend door bemiddeling van andere reisbureaus verkoopt. Hij zal in de jaren die volgen nog gelijksoortige touroperators oprichten of inspireren in de meeste West-Europese landen.

Twintig jaar lang is Airtour, met haar zustermaatschappijen (Railtour-spoor, Immotour-vakantiewoningen, Navitour-cruises, Ité-tour/Transair, enz.) de onbetwiste marktleider. De groep gaat echter ten onder door concurrentie (vooral van Sunair), en vooral door onenigheid tussen de aandeelhouders. De Meutter is immers nooit meerderheidsaandeelhouder geweest en moest voortdurend compromissen sluiten ten koste van de rentabiliteit en de kostenstructuur van de groep.

Bob De Meutter als mens omschrijven is moeilijk. Hij was enerzijds heel charmant, maar anderzijds teruggetrokken, zelfs een beetje verlegen, wat hem niet verhinderde drie echtgenotes en een aantal “vriendinnen” te versieren. Hij was de leider van een overwegend Franstalig conglomeraat maar was in zijn hart een Vlaming, met grote sympathie voor alles wat Duits was. Ik heb hem ooit omschreven als een slimme, gewiekste gentlemen met veel doorzicht en weinig scrupules. Zijn eergevoel was onbegrensd, het droevigste moment van zijn leven heb ik persoonlijk meegemaakt: de dag van het faillissement van de groep toen hij de sleutels van de Airtour-Bentley moest overhandigen aan de curator.

Bob De Meutter heeft na deze gebeurtenis (1980) gepoogd om nog terug te komen met een nieuwe touroperator (Sunspots) maar heeft het een paar jaar later definitief opgegeven en verkocht zijn reisbureau (De Zwaluwen) aan Vanmoerkerke. Berooid is hij niet achtergebleven, hij verdeelde zijn tijd tussen zijn woning in Brussel, zijn villa in De Haan en zijn optrekje in Mallorca.

In de dertig jaar die volgden, stuurde ik hem trouw “De Hoogvlieger” waarop hij soms reageerde met interessante opmerkingen en (meestal) wijze raad. Bob was een interessante mens die, ten onrechte, zowel door de sector als door de pers, is vergeten, maar waar velen dank aan verschuldigd zijn,” aldus Antoon Van Eeckhout (bestuurder VVR) in een ochtendlijke reactie aan het TM-redactieteam.

ABTO

“Met het heengaan van Robert De Meutter verdwijnt onze eerste voorzitter van ABTO” volgens Luc Coussement (huidig voorzitter van de ABTO Board). “ABTO werd opgericht op 5 december 1973 en onder het voorzitterschap van Robert is de basis van ABTO gelegd. Heel wat ‘Captains of Industry’ hebben nadien het voorzitterschap overgenomen van Robert en verder gebouwd op deze basis. Hierdoor wist ABTO zich uiteindelijk ontegensprekelijk te profileren als representatieve Tour Operator beroepsorganisatie op de Belgische Markt. Ons medeleven gaat uit naar de familie en vrienden die dit grote verlies nu een plaats zullen moeten geven.”

Klavertje 4

Zoals de neef van Bob De Meutter, Jean-Claude Pauwels – een grote figuur in de Belgische incentive wereld met CIB, later Motivation Plus, 8 jaar werkzaam voor De Zwaluwen en 2 jaar voor Airtour – terecht opmerkt, kunnen de vier gezworen vrienden van het kaartspel ‘klavertje 4’ – Herman Jacquemijns, Marc Sleen, Nand Buyl en Bob De Meutter – hun geliefde spel, dat ze jarenlang beoefenden in de Brusselse cafés, voortaan hierboven spelen.

Comments