Bestemmingen

Despacito – slow travel doorheen Puerto Rico

Zit je spontaan met een oorwurm van jewelste door het lezen van de titel? Het spijt me! Maar Daddy Yankee en Luis Fonsi, de uitvoerders van de zomerhit van 2017, zijn nu eenmaal afkomstig uit Puerto Rico. Despacito, dat betekent zoveel als ‘traagjes’. Dus gingen wij eens lekker langzaam op ontdekking via onze eigen uitgestippelde ringweg rondom het zwoele eiland…

Waar salsa zich mengt met fast food

Hoewel het buureiland Hispania met de Dominicaanse Republiek jaarlijks talrijke Belgische bezoekers over de vloer krijgt, valt Puerto Rico quasi volledig uit de boot. Een wingewest van de Verenigde Staten – ja, zo mag je het gerust noemen, want het ‘territory’ raakt maar niet onder het Amerikaanse juk vandaan, noch wordt het aanvaard als 51ste staat van het land – heeft namelijk troeven te over om uw klanten te charmeren. Het mengt die aangename Caraïbische sfeer met het Amerikaanse kapitalisme, de zwoele klanken van salsa doorheen de luidsprekers van de McDonald’s op de hoek. Op het eerste zicht zijn Puerto Ricanen échte latino’s met hun tragere levensritme en hun opmonterende levensvreugde. Toch zijn ze voor een groot deel versmolten met de Noord-Amerikaanse cultuur. Ze zijn één geworden met hun wagen en spenderen hun zondagen graag in grote shoppingcenters en de bijhorende food courts.

Wanneer jouw klant toekomt op het eiland, is de kans groot dat hij/zij één van de meer dan één miljoen cruise-passagiers is die het eiland per cruiseschip bereikt. Al is de populaire cruiseterminal van San Juan, de hoofdstad van het eiland, eveneens een startpunt van vele cruisevaarten in de Caraïbische regio. Er zijn voldoende opties om San Juan per vliegtuig te bereiken, echter niet rechtstreeks vanuit België. Wij vonden een goed alternatief met Air Europa via Madrid.

Een lesje geschiedenis

Puerto Rico wordt in 1492 tijdens de Tweede Ontdekkingstocht van Christoffel Columbus ontdekt en daarmee opgeëist als Spaanse kolonie. Het strategische belang van Puerto Rico (“rijke haven”) als belangrijke toegangspoort tot de Nieuwe Wereld wordt al snel duidelijk. Door de passaatwinden was het eiland de eerste stop vanuit Spanje en de Kaapverdische Eilanden die toegang bood tot vers water, grondstoffen voor scheepsreparaties en opslag van rijkdommen uit de andere Spaanse kolonies.

In 400 jaar van Spaans bewind werd San Juan steeds beter beveiligd en versterkt om invasies van andere Europese grootmachten af te wenden. Het koloniale stadscentrum, de hoge omwallingen en twee gigantische forten (Castillo San Felipe El Morro en San Cristobal) zijn uitstekend bewaard gebleven. Toch kwam er een einde aan het strikte militaire Spaanse bewind op Puerto Rico in 1898, toen de Verenigde Staten een aanval lanceerden op San Juan. Na de Spaanse recapitulatie werd Puerto Rico overgedragen aan de States. De officiële talen van het land zijn Engels en Spaans en er wordt gewoon met Amerikaanse dollars betaald.

De kleurrijke straatjes van San Juan

Koloniaal en kleurrijk San Juan

De grootste (Amerikaanse) hotelketens beschikken over vestigingen nabij Condado aan de noordzijde van San Juan en zijn prima keuzes voor all-invakanties. Wil jouw klant echter wat meer van cultuur opsnuiven, dan zijn de verschillende charmante boetiekhotels in Oud San Juan misschien een geschiktere keuzes. Zo verbleven wij in Hotel Decanter, temidden de bonte verzameling felgekleurde gevels van het oude stadscentrum. De Spaanse koloniale architectuur en de San Juan Bautista kathedraal beheersen de nauw verweven straatjes van het gezellige stadje. Elk weekend lijkt er een vliegerfestival aan de gang te zijn op het grote grasplein aan El Morro en op feestdagen halen de inwoners van de stad graag hun BBQ-stel en hun Caraïbische muziek boven om met de hele familie op het strand gezellig samen te zijn. San Juan is trouwens opgenomen in de 10 Best in Travel 2018 bestemmingen van Lonely Planet.

Aan de andere kant van de baai van San Juan bevindt zich de grootste distilleerderij van de Caraïben. Zij behoort toe aan Bacardí, de belangrijkste rumproducent ter wereld. De oorsprong van dit bedrijf ligt in Cuba, maar het grootste percentage van de Bacardí-rum wordt hier geproduceerd. Bij een bezoek kan jouw klant kiezen uit de historische rondleiding, de rum tasting tour of de mixology tour. Je krijgt uiteraard één van de signature cocktails voorgeschoteld, inbegrepen in de inkomprijs.

Met een bezoek aan de levendige hoofdstad ben je twee dagen zoet. Om de rest van het eiland te bezoeken, is een huurauto aan te raden. Je bent in de Verenigde Staten, dus je krijgt hoogstwaarschijnlijk een ‘automatic’ mee, best handig in het heuvelachtige binnenland. Wij startten onze ronde westwaarts met het plan om één van de kleinere eilandjes, Vieques of Culebra, te bezoeken.

Hotel Decanter

Castillo San Felipo el Morro

La Mina Falls

El Yunque, het enige regenwoud in de Caraïben

In Puerto Rico is het altijd lekker warm. Het kwik zakt niet vaak onder de 25°C. Boven het binnenland – aan de bergen van Luquillo, niet zo ver ten oosten van de hoofdstad – botsen de wolken met het bergachtige landschap en vloeit de regen rijkelijk. Het resultaat is een prachtig regenwoud: El Yunque. In deze levendige biotoop overdekt met een prachtig bladerdak, lianen en bamboe vind je meer dan 240 boomsoorten, 150 soorten varens en enkele zeldzame of endemische soorten zoals mini-orchideeën en speciale lelies. Diersoorten komen er iets minder voor, maar met wat geluk spot je er de Puertoricaanse amazone-papegaai of de coquí, een duimgroot kikkertje dat zijn naam verkregen heeft naar het schrille geluidje dat het luidkeels tsjirpt. Met de tropische temperatuur die er heerst, is het een waar genot om een stortbad te nemen aan één van de vele watervallen in het woud, zoals La Mina Falls of Juan Diego Falls.

Bioluminescentie in het water

Puerto Rico is één van de weinige plaatsen ter wereld waar je ‘bioluminescent bays’ kan bezoeken: warmwaterlagunes waar zogenaamde dinoflagellaten wonen, een vorm van maritiem plankton. Het zijn organismen die een lichtblauw licht uitstoten wanneer ze met iets in aanraking komen. Wanneer je met je hand door het water gaat, lijkt er zich een staart van een komeet door de stroming te vormen en wanneer je water over je armen spritst, knetteren tientallen lichtpuntjes op je huid! Je vindt drie van de vijf bioluminescente baaien ter wereld in Puerto Rico, maar Mosquito Bay te Vieques is zonder twijfel de helderste. Voor een bezoek aan Vieques laat je jouw auto achter in Fajardo en huur je een scooter, jeep of golfcart op het eiland. De prachtige bountystranden, de wilde paarden en de lichtgevende baai zijn die omweg echt wel waard! Om pollutie van de baai tegen te gaan, is het echter niet toegestaan om te zwemmen in de baai en om chemische muggensprays te gebruiken. Een biologische repellent is wel. De kayaks van JAK Water Sports beschikken zelfs over glazen bodems zodat je het schitterende blauwgroene licht onder je kan waarnemen. Let wel: is jouw klant van plan om een bio bay tour te reserveren, houd dan zeker rekening met de maanstand. Hoe minder maanlicht, hoe beter de bioluminiscentie waar te nemen valt!

Zuidelijke stadjes en diversiteit

We vervolgen onze trip langs de oost- en zuidkant van het eiland tot we aankomen in de tweede grootste stad van het eiland: Ponce. Het hotel lijkt voor ons voorbestemd: Hotel Bélgica. De naam verwijst naar de Belgische architect die in 1872 het hotel ontwierp naar het Europees neoclassicistisch concept van die tijd. Als uitvalsbasis in het historische centrum van de stad sta je in enkele seconden voor het bijzondere brandweerstation Parque de Bombas. Het valt op door zijn rood-zwarte horizontale strepen en gewaagde Arabische design. Ook de Puente de los Leones, met de karaktertrekken van een oude en jonge leeuw die verwijzen naar de bevolking van het stadje, het Muséo Castillo Serallés en zijn mooie tuinen, Cruceta el Vigia en de boardwalk ten zuiden van de stad zijn zeker een bezoek waard.

Ten westen van Ponce passeer je Yauco, het stadje van de koffie, vernoemd naar de voornaamste industrie die hier in de 20ste eeuw bestond. Maar ook nu kunnen ze er nog wat van en ook de inwoners houden graag een “koffieklets” met jou als je even uitrust op het gezellige stadsplein.

Dat Puerto Rico – met zijn groene binnenland, zijn tropische regenwoud, zijn blauwgroene baaien en zijn witte (en zelfs zwarte!) stranden – over een grote natuurdiversiteit beschikt, dat mag ondertussen al wel duidelijk zijn. Toch, wanneer je het zuidwesten nadert, waan je je plots weer in een dorre streek met cactussen, roofvogels en steppes. In Cabo Rojo – de regio dankt haar naam aan de kleur van haar zoutvlaktes en de rodere kleur van de kliffen aan de kust – houden we halt in parador Combate Beach. De meeste paradores in Puerto Rico werken samen onder dezelfde noemer, al zijn ze niet te vergelijken met de bijzondere hotels in historische gebouwen zoals bv. in Spanje. Je mag je echter wel verwachten aan bovengemiddelde accommodaties buiten de stedelijke agglomeratie van San Juan, met een rijk aanbod aan extra diensten zoals watersporten, excursies en privéstranden. Niet te missen in dit zuidwestelijke puntje van het eiland, zijn een bezoek aan de vuurtoren bovenop de klippen van de kaap en een toertje langs de stranden, per paard, met de fiets of zelfs met een jetski.

   

Cave tuben door de grotten van Utuado

Avontuur en inspanning

“Slow travel” is een mindset die de traditionele ideeën van toerisme grotendeels verwerpt en aanmoedigt om de omgeving en samenleving rondom in je op te nemen, terwijl je open staat voor nieuwe ervaringen. Het wil dus helemaal niet zeggen dat je het altijd rustig aan moet doen. Gelukkig maar! Want het ruige land heeft echt wel troeven te over om ook de avontuurlijken van geest aan te spreken. Luquillo in het noordoosten en Rincón in het westen zijn bijvoorbeeld plaatsen waar de surfer- en hippiecultuur sterk aanwezig zijn en waar de golven serieus inbeuken op het eilandje. Bij Tropical Treehouse in Rincón logeerden we een nachtje in een “hooch” van de Amerikaanse bamboe-artiest Jo Scheer terwijl de coquís, de vogels en de regen rondom ons kletterden en in het dorpje Lares gingen we met Tanama Tours van Robert Manilla, een avonturier eerste klas van ruim boven de 60, de brousse in en “cave tubeden” we doorheen de grotten rondom Utuado. Fantastisch ook hoe hij adverteert dat “deze extreme tour niet voor iedereen is” en hoe hij in zijn gebrekkig Engels schrik wil aanjagen. Als je de tour overleeft, krijg je wel een eerlijke, lokale maaltijd aangeboden. In het bergachtige binnenland bestaat ook de kans dat je een hanengevecht kan bijwonen. In de rest van de Verenigde Staten is deze sport illegaal, maar hier zie je de dorpsbewoners hun prijsbeesten vertroetelen tot de aanvang van het gevecht. Ook van de haan die het gevecht verliest, wordt nog genoten, maar dan wel nadat hij een aantal minuutjes in de casserolle heeft gezeten…

Wie wil de grootste hebben?

In het noorden van het eiland vind je twee zaken waarvan Puerto Rico (bijna) de grootste ter wereld heeft. De eerste is de door Guinness World Records erkende langste zipline ter wereld. In het Toro Verde Nature Adventure Park te Orocovis, op een dik uurtje van San Juan, beschikken ze over El Monstruo: een 2,5 kilometer lange thrill die drie gemeentes overbrugt en waarbij je snelheden bereikt tot 130 km/u. Het lijkt alsof je kan vliegen!

Die andere klepper van formaat, is het Arecibo Observatory. Deze radio-telescoop is de tweede grootste ter wereld en helpt in het opsporen en volgen van asteroïden en exoplaneten, maar stuurt ook radiofrequenties en audioboodschappen de ruimte in die eventueel opgevangen kunnen worden door buitenaards leven. De kans is groot dat je deze radiotelescoop al eens gezien hebt, want in de James Bond-film GoldenEye werd een spannende gevechtsscène bovenaan de satellietschotel opgenomen.

Actuele situatie?

Puerto Rico werd deze zomer zwaar getroffen door orkaan Maria en sindsdien kampt het eiland met een elektriciteitstekort. Voorlopig wordt gesteld dat het eiland best niet te bezoeken valt tot mei 2018. Travel Magazine spitte de actuele situatie uit.

Comments