Newsflash

Chinese aandeelhouders VLM Airlines steken tandje bij met ‘grote schoonmaak’

Het afgelopen weekend zijn de aandeelhouders van VLM Airlines naarstig op zoek gegaan naar een nieuwe topman/vrouw voor de in Antwerpen gevestigde luchtvaartmaatschappij. Ingewijden menen te weten dat er al langer onenigheid heerst aan de top van het nog jonge bedrijf.

Harm Prins, de Nederlander die voor SHS Aviation bijna anderhalf jaar geleden het bedrijf oprichtte, is niet langer ceo. Dat is ons de voorbije dagen uit verschillende hoeken bevestigd. Over de reden van zijn (gedwongen) vertrek wil officieel niemand iets kwijt.
In de wandelgangen valt wel te horen dat de Chinese eigenaars zich niet langer konden verzoenen met het gevoerde beleid. Over de aanpak klinkt het: “Te traag. Een gebrek aan visie. Niet altijd even diplomatisch”, enz.

Luchtbrug China – Europa

Hoewel Prins vrijdag nog aanwezig was op het hoofdkantoor, valt te horen dat hij geen enkele beslissingsmacht meer heeft. Drie door ons gecontacteerde personen menen kennis te hebben van het feit dat Cui Qiang, de vertegenwoordigster van een Chinese investeerder in VLM Airlines, de voorbije dagen naarstig op zoek was naar een vervanger voor Harm Prins als ceo.
Nu de luchtvaartmaatschappij in het bezit is van drie vlieglicenties, twee Belgische en een Sloveense, en de doorstart met routes naar Londen City en binnenkort ook naar Zürich een feit is, koestert de directie nog grotere plannen. VLM Airlines wil vanaf april starten met rechtstreekse vluchten vanuit Luik of Zaventem naar verschillende bestemmingen in China. De zuidoostelijke Chinese stad Shenzen komt als eerste in beeld.
Cui Qiang bevestigde tegenover één van de door ons gecontacteerde personen dat VLM Airlines een lease-overeenkomst heeft ondertekend voor de huur van een Airbus A330-200, een lange afstandsvliegtuig waarmee de verbindingen tussen Europa en Azië zullen worden uitgevoerd.
Vrijdag, zaterdag en zondag was de Chinese vrouw dus actief zoekende naar een opvolger voor Prins. Die moet op korte termijn gestalte geven van de ambitieuze plannen van de Chinese investeerders. “Zij willen duidelijk de focus van het bedrijf op China leggen. De plannen om naar China te vliegen waren er langer maar nu lijken ze meer dan ooit heel concreet”, weet een bron.
Wie de leiding zal nemen, is nog niet bekend.

Wie komt er aan de knuppel?

Een vaak gehoorde naam is die van Carl Runge, een Nederlander die momenteel chief operations officer is bij VLM en tot vijftien jaar geleden de grote baas was van het inmiddels failliete Air Holland.
Die luchtvaartmaatschappij moest in 2002 de boeken sluiten na operationele problemen en een financieringstekort. Runge was ook naar verluidt ook betrokken bij de opstart van Amsterdam Airlines, een luchtvaartmaatschappij die nooit van de grond kwam. Carl Runge was eveneens actief bij Martinair, Sunair Nederland en de private jet operator JetNetherlands.
Een andere kandidaat wiens naam over de tongen rolt is David Barma, een Brit. Als gezagvoerder op de Fokker 50 is Barma momenteel directeur flight operations bij VLM. Hij zat vroeger al in het management van de maatschappij.

En dan is er ook nog Jean-Christophe Degen, ex-directeur flight operations bij Thomas Cook Airlines Belgium en momenteel volgens zijn Linkedin-pagina managing director en accountable manager bij VLM Airlines. Hij draagt er de verantwoordelijkheid over de twee A320’s van de maatschappij die ze overnam van Thomas Cook Airlines.
Cui Qiang, de vertegenwoordigster van de Chinese investeerder, zag de afgelopen week nog andere kandidaten voor de opvolging van Harm Prins. Onder hen ex-managers van VLM maar geen van hen wilde dit tegenover ons bevestigen.

Personen die wél interesse zouden kunnen hebben in de functie reageren eerder aarzelend. Dat zou te maken kunnen hebben met de waas van geheimzinnigheid die er hangt over de eigendomsstructuur van de bedrijven achter VLM Airlines: het Nederlandse SHS Aviation The Netherlands en SHS Antwerp Aviation.
Er is enkel geweten dat de holding voor 60% in handen is van Nederlanders en voor 40% van verschillende Chinese/Canadese investeerders. Maar intussen zouden de Canadezen hun aandelen blijkbaar verkocht hebben aan de Chinezen.
Voor de circa 100 personeelsleden van VLM Airlines in Antwerpen en in het Sloveense Maribor zijn het hoe dan ook turbulente dagen, vooral dan aan de grond want in de lucht is er geen vuiltje te bespeuren en draaien de operaties volgens schema.

Luk De Wilde