Bestemmingen

Bonaire: een eiland om grandioos in weg te duiken

Het schitterende Caraïbische eiland Bonaire is in de loop van de geschiedenis meermaals van ‘eigenaar’ veranderd. Sedert 10/10/2010 is dit in oorsprong ABC-eiland een ‘bijzondere gemeente’ van Nederland geworden, dat samen met Sint Eustatius en Saba nu de BES-eilanden vormt. Dit grandioze duikparadijs leeft vandaag van toerisme en zoutwinning. De jongste jaren waait in Bonaire – dat als Benedenwinds eiland meestal gespaard blijft van verwoestende orkanen – echter een wervelwind van verandering en groei. De hamvraag vandaag is dan ook ‘hoelang blijft Bonaire nog Bonaire?’ al is en blijft het een fantastisch eiland om letterlijk en figuurlijk in weg te duiken.

Nadat Spaanse ontdekkingsreizigers op het einde van de 15de eeuw Bonaire in bezit namen gingen ze er vruchteloos op zoek naar goud. Samen met Aruba en Curaçao vonden de Spanjaarden het ‘islas inutiles’, waardeloze eilanden. Tijdens de pijnlijke fase als slaveneiland werd Bonaire in 1633 door Nederland ingelijfd. Nederland was toen desperaat op zoek naar enorme zoutvoorraden voor het pekelen van de nationale haringtrots. In 1816 werd Bonaire definitief aan Nederland toegewezen. Zoutwinning was inmiddels de grootste bron van inkomsten van het eiland geworden. Ook vandaag is de zoutwinning – 500.000 ton per jaar – een uiterst belangrijk economisch gegeven en dit op een oppervlakte die al vlug 20 procent van het eiland in beslag neemt.

Toerisme rukt op

“Toerisme is hier pas in de jaren tachtig goed op gang gekomen”, bevestigt Maurice Adriaens, directeur toerismebureau Bonaire. “De adembenemende natuurlijke schoonheid van het eiland boven en onder het water, het immer stralende weer met een gemiddelde temperatuur van 29 graden Celsius en een zeer vriendelijke bevolking, hebben het eiland ondertussen terecht in de absolute top van exotische vakantiebestemmingen geplaatst. Toerisme zorgt vandaag voor de meeste jobs op het eiland en biedt de plaatselijke bevolking een mooie waaier van kansen aan. De bevolking is de voorbije 40 jaar meer dan verdubbeld en bedraagt anno 2017 zowat 20.000 mensen. De eerste professionele duikactiviteiten dateren van het begin van de jaren zestig en zijn vandaag uitgegroeid tot één van de hoekstenen van de plaatselijke economie. Vrijwel alle hotels – spreek liever maar van appartementen mét kitchenette – hebben indrukwekkende duikfaciliteiten ter beschikking. Er zijn 90 verschillende aangeduide duikplaatsen. Het eiland verwelkomt vandaag ongeveer 140.000 toeristen op jaarbasis, waarvan behoorlijk wat Amerikanen en Nederlanders. Het aantal cruisepassagiers is daarnaast goed voor zowat 450.000 pax per jaar, wat in het hoogseizoen zowat iedere dag een nieuw cruiseschip betekent en toch wel een wissel trekt op de rust die zo eigen is aan een eiland als Bonaire. Een belangrijk argument om naar Bonaire op vakantie te komen is dat niemand je hier lastig valt, integendeel, iedereen is bereid de gasten een hand toe te steken waar het ook maar kan. En nog straffer: zelfs toeristen groeten elkaar hier doorgaans.”

Wonderbaarlijke huisrif

Debby Rauwers en haar man Marco Vermeulen runnen even boven de hoofdstad Kralendijk drie hotels met in totaal 76 appartementen. Den Laman Condominiums is het paradepaardje. Dit ‘intiem’ duikresort heeft 16 fraaie appartementen, direct aan zee gelegen en beschikt over één van de mooiste huisriffen van de wereld. Slechts één stap in het water verschaft je toegang tot de wonderbaarlijke en zelfs fantastische wereld van duizenden kleurrijke vissen en dito koralen. Vanop de ruime terrassen zijn de zonsondergangen nog romantischer.

Het waterfront restaurant Breeze ’n Bites serveert prima sushi van tonijn en overheerlijke red snapper. De chef Dick Bos was destijds aan de slag in het legendarische Scholteshof in Stevoort van Roger Souvereys. Het moet overigens gezegd dat Bonaire – naar onze bescheiden mening – op culinair vlak misschien wel de lekkerste Nederlandse ‘gemeente’ is.

Ieder zijn pick-up truck

Omdat het eiland vooral bezocht wordt door duik- en snorkelfanaten zijn de appartementhotels allemaal uitgerust met pico bello duikfaciliteiten, wat ipso facto beduidt dat het overgrote deel van de auto’s die op het eiland rondcrossen pick-up trucks zijn, met volop ruimte in de laadbak voor de zuurstofflessen die iedere dag opnieuw moeten gevuld worden.

Een amusant weetje over het eiland is dat er niet één verkeerslicht staat. De aangroei van het verkeer heeft ondertussen wel de noodzaak van een vijfde rotonde gestimuleerd.

Wie het eiland onder begeleiding wil leren kennen kan best beroep doen op Bonaire Tours & Vacations. In ongeveer vier uur kom je een beetje overal en leer je voorts dat naast de gigantische zoutmijnen, het eiland ook over een indrukwekkend aantal opslagtanks beschikt van waaruit Venezolaanse olie naar andere landen wordt getransporteerd. Geiten en wilde ezels lopen her en der vrij rond. Er zijn zelfs speciale verkeersborden met ‘Opgepast overstekende ezels’.

Veel appartementhotels bieden duikerspakketten aan waarbij de ‘car included’ is. Aangezien de toekomst van de beschermde ecosystemen te allen prijze gevrijwaard wordt op het eiland, dient iedere duiker of snorkelaar zich een pas – resp. 25 en 10 dollar – aan te schaffen. De opbrengst hiervan gaat naar het behoud en de bescherming van het Bonaire Natural Marine Park.

Kajakken in de mangroves

Er zijn 101 sportieve bezigheden op het eiland mogelijk, maar één mag je beslist niet missen, meer bepaald de mangrove tour in een organisatie van Mangrove Info Center. Indien je niet over een huurauto beschikt kan je aan je hotel worden opgehaald en dat is ook meer dan nodig want adequaat openbaar vervoer op het eiland is nog ver weg en taxi’s kan je er zelfs op je twee handen tellen. Tijdens de twee uur durende ecologische verkenningstocht voor maximum 25 gegadigden verstrekt Kim van Vaardegem – what’s in a name – interessante uitleg bij dit uniek stuk natuur en hoe het voor de toekomst bewaard kan en moet worden. “Ik ben een beetje bang dat teveel toeristen een te grote druk op onze broze ecologische systemen zullen leggen. Ik heb het hier vooral over het aanzwellend cruisetoerisme.”

  

Oh, Island in the Sun

Nog een andere excursietopper, in een verzorgde organisatie van Woodwind, is de begeleide snorkeltrip met een catamaran die in de buurt van Klein Bonaire komt, het onbewoonde koraaleiland dat op 800 meter uit de kust van Kralendijk – afgeleid van koralendijk – ligt en ooit eigendom was van niemand minder dan Harry Belafonte, die zijn wereldhit ‘Oh, Island in the Sun’ aan dit natuurparadijsje opdroeg. Dit zes vierkante kilometer grote eiland is gezegend met prachtige hagelwitte stranden die tevens broedplaatsen vormen voor zeeschildpadden. Klein Bonaire is voor duikers, snorkelaars en dagjesmensen makkelijk te bereiken met watertaxi’s die afgemeerd zijn aan de waterkant van de promenade in Kralendijk.

Ruime accommodatiemogelijkheden

Uit de tientallen appartementhotels, condominiums en gelijkaardige accommodaties die Bonaire rijk is plukten wij er een aantal die ons best interessant leken.

Eden Beach heeft een fraai strand, wat je niet van alle hotels in Bonaire kunt zeggen. Boudewijn Scholts (sales & marketing verantwoordelijke): “Bonaire heeft eenvoudigweg zoveel te bieden, maar we moeten ons blijven realiseren dat het toch nog altijd over een heel fragiel toeristisch product gaat. Extra spanningsvelden kunnen we missen als de pest.”

Het Buddy Dive Resort, op vijf minuten rijden van het centrum van Kralendijk, heeft naast een rijke keuze aan ruime studio’s en appartementen een eigen duikwinkel. Michelle Coolen-van der Valk (gm) en Ulrike Cassillo-Barth (reservations manager): “Wij mikken zowel op individuele reizigers, koppels, vrienden, families en groepen allerhande.”

Bellafonte is een luxury ocean front hotel met 22 appartementen. Cindy Jorritsma (gm): “Wij focussen ons op een duidelijk groeiende markt en bieden onze gasten relaxte maar steeds luxueuze vakantieformules aan. Gasten kunnen ook alle verzoeken tot ons richten, boodschappenlijstjes inbegrepen.

Windhoek Resort is één jaar open en heeft zes prachtige villa’s. Roan Jaspers (gm): “Ik heb 15 jaar een kiteschool gerund. Op Bonaire waait het immers altijd. Nu run ik een Caribbean luxury resort waarbij vrijwel alles op zonne-energie draait. Meubel- en interieurontwerper Piet Boon heeft me prima geholpen bij de inrichting. Ik hoop dat het toerisme voor Bonaire niet te snel zal groeien in de toekomst. Er is immers geen nood aan een tweede Aruba…”

Central Hotel Bonaire ligt zoals de naam al doet vermoeden pal in het centrum. Het betreft een sober onderkomen met 20 kamers, waar lokale zakenmensen wel eens meer een kamer boeken.

Delfins Beach Resort is de jongste nieuwkomer en opende begin november de deuren. Cisca Rietveld (financial manager): “Wij zijn een op en top luxe resort en we hebben 84 appartementen en 224 bedden. Voorts beschikken we over het grootste hotelzwembad van Bonaire en om ons parelwitte strand aan te leggen lieten we rivierzand uit Papoea Nieuw Guinea komen. Jonnie Boer, eigenaar van het drie Michelinsterren restaurant De Librije in Zwolle, tekende ons culinair aanbod uit en blijft de chefs opleiden die bij ons aan de slag gaan.”

Een prima Italiaan in Nederland

Het aanbod van lekkere en trendy restaurants is vrij ruim in Bonaire. In de hoofdstad Kralendijk heb je de keuze tussen een slordige veertigtal. In de tweede stad Rincon, kan je in Posada para mira de traditionele plaatselijke specialiteiten zoals gestoofd geitenvlees en leguanensoep eten.

De absolute topper van het eiland is zonder twijfel Capriccio, waar Andrea Magni ooit in zijn thuisland de jongste chef was die een Michelinster wist binnen te halen. Samen met zijn echtgenote Lorella Lucia Scandaletti, die in prestigieuze restaurants in Los Angeles aan de slag was, baat hij reeds 24 jaar Capriccio uit. Naast een succulente Italiaanse keuken kan je er terecht voor een verbluffende wijnkaart. En jawel, Bonaire is niet goedkoop, maar wel betaalbaar. In USA dollar weliswaar, want dat is sedert 1 januari 2011 de officiële munteenheid op het eiland. Bonaire is verrassend mooi, authentiek en zonder twijfel het grootste openluchtaquarium van de hele wereld. Beter dan het Groot Barrièrerif van Australië, volgens kenners.

Bonaire wordt o.a. aangeboden door Mare Tours, TUI, Travelworld, Eigen-Wijze Reizen en Exclusive Destinations. Vliegen uit Amsterdam kan met KLM (dagelijks) en TUI Fly (viermaal per week).
Meer info: www.tourismbonaire.com

Comments